Afghanistan has chromite, lithium. The Taliban wants to cash in

Irgendwo in den Logar-Bergen, mit Blick auf die Autobahn nach Kabul, stapfte Asadullah Massoud zu einer vier Stockwerke hohen Schlucht hinauf. Vor ihm war ein einfarbiges Muster aus grauem Stein, abgesehen von einer Naht aus stumpfen, fast schwarzen Felsen.

“Schau da. Sehen Sie die schwarze Linie?“ er sagte. „Das ist Chromit.“

In der Ferne donnerte eine Explosion. Massoud blickte bei dem Geräusch auf, wirkte aber unbesorgt.
„Das ist kein Kampf. Wir bauen mit der Open-Surface-Methode ab, setzen Sprengstoffe ein und gehen von Hügel zu Hügel“, sagte er.

Massoud ist ein zurückhaltender Mann mit getönter Brille und einem Helm aus braunen Haaren. Er ist der Bauleiter der Mughulkhil-Mine, wo Arbeiter Chromit gewinnen, ein Erz, das Chrom liefert, ein wichtiger Bestandteil von Edelstahl. Es ist einer von vielen Bergbaubetrieben, die hier in der ostafghanischen Provinz Logar und im ganzen Land im Gange sind, von denen angenommen wird, dass sie auf so riesigen Mineralvorkommen liegen, dass die Taliban sie als Allheilmittel für die wirtschaftlichen Probleme Afghanistans anpreisen.

Große Felsen, die Chromit enthalten

Chromiterz, das in Afghanistan abgebaut wird, wird zu Chrom veredelt, einem wichtigen Bestandteil von Edelstahl.

(Marcus Yam / Los Angeles Times)

Diese potenziellen unterirdischen Reichtümer haben auch ausländische Mächte wie China, Russland und den Iran dazu gebracht, sich um einen Anteil zu bemühen – aber nicht die USA, die sich offiziell weigern, mit den Herrschern des neuen „Islamischen Emirats Afghanistan“ zu verhandeln, die die Führung nach westlichen Streitkräften übernahmen zog sich letztes Jahr aus der damaligen afghanischen Republik zurück. Das hat dazu geführt, dass Nationen den USA weitgehend feindlich gesinnt sind, plus ein paar freundlichere wie die Türkei und Katar, die bereit sind, einen riesigen Vorrat an natürlichen Ressourcen auszubeuten, und bei einigen amerikanischen Beamten Besorgnis über einen Ausschluss geweckt haben.

Neben Chromit beherbergt die Erde hier reiche Blei-, Zink-, Kupfer- und Eisenflöze; seltenere Metalle wie Gold, Quecksilber und Uran; und möglicherweise das weltweit größte Lithiumvorkommen, ein wesentliches Element von Elektrofahrzeugbatterien, das mehr denn je nachgefragt wird.

Schätzungen zufolge belaufen sich die Einlagen Afghanistans – einschließlich derjenigen, deren Vorhandensein nur aus Umfragedaten extrapoliert wurde – auf irgendwo zwischen 1 Billion und 3 Billionen Dollar. Während einige Experten davor warnen, dass diese Zahlen überbewertet werden könnten, könnten die potenziellen Einnahmen eines der ärmsten Länder der Welt grundlegend verändern.

Die Taliban haben sich bisher auf kleine Unternehmen verlassen, die im sogenannten handwerklichen Bergbau tätig sind. Aber seine Ambitionen zur industriellen Nutzung erfordern Hilfe von außen.

Arbeiter beim Sortieren von chromithaltigem Schotter

Arbeiter sortieren in der Mughulkhil-Mine in der ostafghanischen Provinz Logar zerkleinertes Gestein, das Chromit enthält.

(Marcus Yam / Los Angeles Times)

Einige Nationen haben bereits eine Charme-Offensive gestartet. Im September kündigte der Handelsminister der Taliban ein vorläufiges Abkommen mit Moskau über den Kauf von vergünstigtem russischem Benzin, Diesel, Erdgas und Weizen an; Den Zugang zu den Bodenschätzen Afghanistans stellte er als mögliche Sachleistung in Aussicht. Iranische Beamte sagten letzten Monat, dass eine iranische Firma bald mit dem Abbau von Blei und Zink in der zentralafghanischen Provinz Ghor beginnen werde.

Aber der leidenschaftlichste Verehrer bisher ist China.

Da mehr als die Hälfte der weltweit verkauften Elektrofahrzeuge im Land verkauft werden, steigt Chinas Appetit auf Lithium und Kobalt sprunghaft an. Es bleibt auch ein unersättlicher Konsument von Eisen, Kohle und anderen Rohstoffen.

Aus diesem Grund sind im letzten Jahr gepanzerte SUVs mit chinesischen Beamten und Unternehmern mindestens einmal wöchentlich im Hauptquartier des afghanischen Bergbau- und Erdölministeriums im Südosten Kabuls präsent. Chinesische Unternehmen im Dutzend Taliban-Beamte sagen, dass sie sich um Bergbaukonzessionen beworben haben, darunter der staatliche Gigant China Metallurgical Group, ein selbsternannter „Superkonglomerat“, der 2007 die Konzession für Logars Mes Aynak, eine der größten und hochwertigsten Kupferminen in China, gewonnen hat die Welt. (Der Abbau hat noch nicht begonnen, weil die Stätte unter anderem archäologische Artefakte enthält. Die Gespräche mit den Taliban über die Fortsetzung des Projekts wurden wieder aufgenommen.)

Männer schaufeln Kohle auf Lastwagen

Arbeiter schaufeln Kohle auf Lastwagen in der Nähe von Bamiyan, Afghanistan.

(Marcus Yam / Los Angeles Times)

Kohlegeschwärzte Hände eines Arbeiters

Ein Arbeiter macht eine Pause vom Kohleschaufeln in der Nähe von Kabul, Afghanistan.

(Marcus Yam / Los Angeles Times)

„China ist ein großes Land und unser Nachbar. Natürlich sehen wir dort das größte Interesse von Unternehmen“, sagte Hafez Rahmatullah Ahmad, der das Büro des Bergbauministeriums in Logar leitet.

Trotzdem sagten er und andere Beamte, die Taliban würden es vorziehen, mit Unternehmen aus dem Westen oder Russland Geschäfte zu machen, weil sie mehr Kapazitäten hätten. Ahmad fügte hinzu, dass russische Prospektionsteams kürzlich die Provinz Logar besucht hätten, um Gesteinsproben zu entnehmen.

Chinas Jagd nach hochwertigen Lagerstätten hat einige US-Führungskräfte dazu veranlasst, den Bergbau als eine Möglichkeit zu befürworten, sich wieder mit Afghanistan und den Taliban zu beschäftigen, mit dem doppelten Vorteil, den Afghanen beim Aufbau ihrer Wirtschaft zu helfen und gleichzeitig amerikanische Unternehmen für saubere Energie mit dringend benötigten Rohstoffen zu versorgen.

„Unser größtes Geschenk … wird nicht Hilfe sein, sondern wirtschaftliche Ermächtigung“, schrieb der Abgeordnete Jake Auchincloss (D-Mass.) in einem Meinungsartikel für die Fox News Website im August und fügte hinzu, dass der Minenminister der Taliban dieses Jahr ein virtuelles Treffen mit mehreren amerikanischen Unternehmen abgehalten habe. „Bergbau ist der erste Schritt.“

Dies ist kaum das erste Mal, dass externe Interessen – einschließlich der USA – versucht haben, Afghanistan zu einem zentralasiatischen Klondike zu entwickeln. Frühe Vermessungsarbeiten der Sowjets in den 1970er Jahren deuteten auf riesige Mineralvorkommen hin, wurden jedoch in den chaotischen Nachwirkungen ihres Rückzugs aus Afghanistan 1988-89 größtenteils vergessen.

Steinhaufen mit Chromit

Chromiterz wird in der Mughulkhil-Mine in der Provinz Logar, Afghanistan, aufgeschichtet.

(Marcus Yam / Los Angeles Times)

Drei Jahre nach dem Einmarsch der Vereinigten Staaten im Jahr 2001 führte der US Geological Survey – unter Verwendung russischer Karten, die von afghanischen Geologen gespeichert wurden – eigene Erkundungen durch und kam zu demselben Schluss. Im Jahr 2009 sammelte eine Pentagon-Task Force, die mit der Entwicklung von Geschäftsmöglichkeiten in Afghanistan beauftragt war, die Daten und beschloss, den Rohstoffsektor zu entwickeln, unter der Prämisse, dass er die Aufstandsbekämpfung abschwächen könnte, indem er Arbeitsplätze schafft und Menschen von Militanz abhält.

Die USA investierten eine halbe Milliarde Dollar in die Entwicklung der Öl-, Gas- und Mineralindustrie Afghanistans. Aber fehlende Infrastruktur und ständige Kämpfe untergraben jeden Fortschritt. Nahezu alle Projekte der Task Force blieben unvollendet, heißt es in einem Bericht des US-Sonderinspektors für Afghanistan.

In gewisser Weise gab es noch nie einen besseren Zeitpunkt als jetzt, um den Sektor weiterzuentwickeln.

Mann, der Maschinen bedient, die große Felsen zerkleinern

Gulzamon Ahmadzai, links, bedient Maschinen, die große chromithaltige Steine ​​in kleinere Stücke zerkleinern.

(Marcus Yam / Los Angeles Times)

Eine offensichtliche Verbesserung unter den Taliban ist die Sicherheit. Die meisten Kämpfe haben nachgelassen, sodass Lastwagen rund um die Uhr Waren transportieren können, ohne Angst vor Gefechten oder mit Sprengstoff übersäten Straßen, allgegenwärtige Bedrohungen unter der Republik. Bergbaustandorte, selbst abgelegene, sind relativ sicher.

„Früher erhielten wir anonyme Anrufe, in denen uns gedroht wurde, wenn wir nicht aufhörten zu arbeiten“, sagte Mohammadullah Omari, ein 30-jähriger Ingenieur bei der Stana Baba Mining Co., die die Mughulkhil-Mine betreibt. Die Mine befand sich während des Krieges in der Nähe mehrerer Pro-Taliban-Bastionen, was die sieben Meilen lange Reise zwischen dem Standort und der Zentrale zu einer heiklen Angelegenheit machte. Es zwang das Unternehmen auch, eine Vereinbarung mit den Militanten zu treffen.

„Vorher hatten wir es mit zwei Regierungen zu tun: der Republik und dem Emirat – zwei Verträge. Jetzt ist es nur noch einer“, sagte Omari.

Die Bürokratie sei auch schneller, sagte er. Der Papierkram, der drei Monate gedauert hat, dauert jetzt weniger als zwei Wochen.

Arbeiter kümmern sich um den Extraktionsprozess für Chrom, das aus Chromit gewonnen wird

Arbeiter in Afghanistan raffinieren Chromit, um Chrom zu extrahieren, das in Edelstahl verwendet wird.

(Marcus Yam / Los Angeles Times)

Die Taliban haben sich auch darauf konzentriert, den Transport zu rationalisieren, sagte David Mansfield, ein Experte für die afghanische Wirtschaft. Es hat den Handel an formelle Grenzübergänge gelenkt, die Sicherheit entlang der Grenze verschärft, um den Schmuggel einzudämmen, und die Zahl der Kontrollstellen reduziert.

Entscheidend ist, dass die Gruppe die Steuereinnahmen zentralisierte und korrupte Warlords und Fraktionen ausschaltete. Es bewertete Verträge neu, erhöhte die Bergbaugebühren und drängte einige Unternehmen, sie im Voraus zu zahlen.

Die Strategie hatte einige Erfolge, sagen Experten und Finanzüberwachungsgruppen. Jawed Noorani, ein afghanischer Bergbauexperte, schätzte, dass die Taliban jährlich mehr als 1 Milliarde Dollar an Steuern auf Mineralien einnahmen. Mansfield sagte, das Regime habe in diesem Jahr auch die Kohleexporte nach Pakistan im Vergleich zum Vorjahr verdoppelt und dabei einen Preisanstieg aufgrund des Krieges in der Ukraine ausgenutzt.

„Das alles zeigt, dass die Taliban die Bergbauindustrie in den Griff bekommen und großen Wert darauf legen, dieses Geld eher früher als später zu bekommen“, sagte Mansfield.

Mann steht auf einem mit Kohle beladenen Lastwagen

Abdul Qader Azizi steht auf seinem Lastwagen, der mit in Afghanistan geförderter Kohle beladen ist, die nach Pakistan fahren soll.

(Marcus Yam / Los Angeles Times)

Dazu gehört die Ausrottung der allgegenwärtigen Korruption, die die Branche heimgesucht hat, an der Beamte, ihre Kumpane, Warlords, nächtliche Auftragnehmer-Outfits und sogar US-Spezialeinheiten und die eigenen Kämpfer der Taliban beteiligt waren.

Unternehmen förderten weit mehr, als ihre Explorationslizenzen erlaubten, oder berichteten systematisch zu wenig, was sie exportierten, in einer Art Mineralwäscheprogramm. Zum Beispiel würde Logari-Chromit, das für seine hohe Reinheit bekannt ist, in die östliche Provinz Khost gehen, das als minderwertiges Erz gekennzeichnet ist, um dort mit einem niedrigeren Steuersatz besteuert zu werden, und dann über die Grenze nach Pakistan geschickt werden, um gemischt und als pakistanisch umetikettiert zu werden , und dann nach China verschifft werden, sagte Mansfield.

Das afghanische Gesetz verbot hochrangigen Beamten, Gesetzgebern und Sicherheitspersonal, Schürfrechte zu erlangen, aber das hielt Politiker nicht davon ab, es zu versuchen. Die Stana Baba Mining Co. wurde von einem damals amtierenden Gesetzgeber gegründet.

„Im vorherigen Regime würden alle profitieren, vom Präsidenten bis zum kleinsten Zollbeamten an der Grenze“, sagte Noorani. “Jeder hatte eine Schnittwunde.”

Asadullah Massoud, steht vor einer Chromitlagerstätte in den Bergen der afghanischen Provinz Logar

Standortleiter Asadullah Massoud steht auf einer Chromit-Lagerstätte in der Mughulkhil-Mine in der afghanischen Provinz Logar.

(Marcus Yam / Los Angeles Times)

Das Hauptproblem, mit dem der Bergbausektor derzeit konfrontiert ist, betrifft die gesamte Wirtschaft Afghanistans: der Paria-Status der Taliban. Sanktionen gegen die Gruppe haben das Land vom globalen Bankensystem ausgeschlossen und einfache Zahlungen zu logistischen Rätseln gemacht. Das Geld geht durch Deutschland, Dubai und Pakistan, bevor es schließlich „in Säcken voller Bargeld“ die Grenze überquert, sagte Massoud, der Standortleiter der Mughulkil-Mine und ehemaliger Regierungsanalyst, der seinen Posten verlor, als die afghanische Republik im August 2021 fiel.

Auch die Beschaffung von Sprengstoff für den Bergbau sei ein Problem, fügte er hinzu, da die Taliban nicht als legitime Regierung anerkannt seien. Und eine schlechte Infrastruktur, ob Strom oder Straßen, bleibt ein Hindernis, um den groß angelegten Bergbau in ein profitables Geschäft zu verwandeln.

„Objektiv gesehen ist keines der Mineralien in Afghanistan unersetzlich oder auch nur relativ wirtschaftlich und kosteneffektiv“, sagte Zhu Yongbiao, der das Zentrum für Afghanistan-Studien an der Universität Lanzhou leitet.

Das hat das Interesse chinesischer Unternehmen an Lithium nicht gedämpft; Mehr als 20 staatliche und private Unternehmen haben sich nach seiner Gewinnung erkundigt, berichteten offizielle chinesische Medien im April. Aber Zhu sagte, dass sich die meisten nach Exkursionen zurückzogen, wo sie die Herausforderungen aus erster Hand sahen, was zu Reibereien mit ihren Taliban-Gastgebern führte.

Autoscheinwerfer leuchten durch die Dunkelheit

Autos bahnen sich ihren Weg durch das Hindukusch-Gebirge zwischen Kabul und Jalalabad in Afghanistan.

(Marcus Yam / Los Angeles Times)

Lithium ist vorerst tabu, sagte der Sprecher des afghanischen Bergbauministeriums, Esmatullah Burhan, und verwies auf die Komplexität seiner Gewinnung.

„Es gibt andere Mineralien, über die wir zuerst sprechen – Kohle, Chromit, Nephrit, Edelsteine, Marmor. Da Lithium ein Material ist, das alle Nationen brauchen, werden wir es auf lange Sicht belassen, bis diese aufgebraucht sind“, sagte er und fügte hinzu, dass er nicht damit rechne, dass Lithiumkonzessionen vor 2032 beginnen würden.

Trotz dieser einstweiligen Verfügung werden laut Beobachtern weiterhin kleine Mengen Lithium exportiert, zusammen mit deutlich erhöhten Mengen an Eisen und Kohle.

„Der Bergbau ist ein großer Schwerpunktbereich der Taliban“, sagte Noorani. „Es ist die einzige Einnahmequelle, die sie zu diesem Zeitpunkt haben, und sie verkaufen mehr, ohne immer zu wissen, was sie verkaufen.“

https://www.latimes.com/world-nation/story/2022-11-03/afghanistan-mining-minerals-economic-hope Afghanistan has chromite, lithium. The Taliban wants to cash in

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