An immigrant’s dream revives an iconic L.A. music venue

Die Uhr steht kurz vor acht, und während Geschäfte entlang der East César Chávez Avenue und der Mott Street in Boyle Heights ihre Türen schließen, erhellen Straßenlaternen ein dreistöckiges rotes Backsteingebäude, in dem die Party gerade aufwärmt.

Oder man könnte sagen, der Paramount Ballroom lässt die guten Zeiten wieder aufleben, die vor acht Jahrzehnten Feuer fingen.

Nach und nach schlendern Pachucos, Swinger, Breakdancer, Cumbiamberos und Punks aus den vier Ecken des Viertels, um sich in der historischen Tanzhalle zu treffen, wo sich alle von Benny Goodman über Stevie Wonder, Sonny und Cher bis hin zu Da Brat und La Santa Cecilia treffen , haben die Nacht erhellt und die Tanzfläche gefüllt. Eine lokale Punkrock-Band, ein Cumbia-Ensemble, ein aufstrebender spanischsprachiger Pop-Künstler oder ein Jazz-Quartett könnten den Raum jederzeit verzaubern.

Was hier passiert, lässt sich nicht mit Worten beschreiben, sondern muss „im Rhythmus des Körpers“ gefühlt werden, sagen die Gäste. Aber der Traum von der Wiederbelebung des Paramount wäre ohne einen Einwandererjungen, Frank Acevedo, überhaupt nicht verwirklicht worden, der im Rampart-Viertel von LA in armen Verhältnissen aufgewachsen ist und sich nach mehr Orten sehnt, an denen einkommensschwache Jugendliche ein Gemeindezentrum finden können, ein Bildungsanbau und eine Latino-Parteizentrale – alles in einem.

Acevedo, 47, erinnert sich, als das Radiotron – der einzige sichere Unterhaltungsort für Jugendliche in seinem Viertel MacArthur Park – 1985 von der Stadt Los Angeles abgerissen wurde, als er 11 Jahre alt war. Das Radiotron-Jugendzentrum gab Kindern und Jugendlichen eine Chance zusammen, singen Hip-Hop und zeigen ihre Breakdance-Moves. Aber als der Besitzer das Anwesen verkaufte, fanden sich Acevedo und Hunderte wie er plötzlich auf der Straße wieder.

Frank Acevedo, Besitzer des Paramount Ballroom, in einem von Fotografien gesäumten Flur

Frank Acevedo, Besitzer des Paramount Ballroom, in einem Flur mit Bildern von Bands aus Los Angeles, die in dem Veranstaltungsort aus den frühen 1950er Jahren aufgetreten sind.

(James Carbone / Für die Zeiten)

„Von einem Gefühl wie ein cooles Kind wurde ich durch die Schließung des Zentrums am Boden zerstört“, erinnert sich der gebürtige Medellín, Kolumbien. „Ich habe mich gefragt, warum man ein gesundes Erholungszentrum schließt und nicht eine Bar oder einen Spirituosenladen?“

Seit er 2004 das Gebäude übernommen hat, in dem sich der Paramount Ballroom befindet, hat Acevedo 800.000 US-Dollar und unzählige Arbeitsstunden darin investiert. Die ersten Anzeichen einer Wiederbelebung waren im ersten Stock zu sehen, wo er 2010 das Boyle Heights Arts Conservatory eröffnete, eine gemeinnützige Organisation, die kostenlosen Musikunterricht in Gitarre, Klavier, Keyboards, Trompete und DJing anbietet.

„Wir wollten die Radiotron-Atmosphäre nachahmen, die ein Ort der Inspiration war, der ein Zugehörigkeitsgefühl vermittelte und an dem sich die Menschen als Künstler sahen“, sagte Acevedo.

Später fügte das Konservatorium Dienstleistungen hinzu, um jungen Menschen und ganzen Familien zu ermöglichen, Fähigkeiten in den Bereichen Radioproduktion, Podcasting, Musik und Erstellung digitaler Inhalte sowie Fotografie zu erwerben und zu entwickeln. Carmelita Ramírez Sánchez, die derzeitige Direktorin des Konservatoriums, sagte, dass die Institution etwa 8.000 Studenten betreut habe, von denen viele aus Jugendstrafanstalten des Bezirks Los Angeles stammten.

„Wir halten es für wichtig, auch mit diesem Sektor zusammenzuarbeiten, da es sich um junge Menschen handelt, die in die Gemeinschaft zurückkehren und wissen müssen, dass sie Unterstützung haben“, sagte Ramírez Sánchez.

Ein Mann und eine Frau studieren ein Steuerpult und lächeln.

Frank Acevedo meldet sich bei der technischen Direktorin von Paramount, Erin Parisi.

(James Carbone / Für die Zeiten)

Aber das Herzstück von Acevedos Traum war es, den Paramount Ballroom für neue Generationen von Musikliebhabern wiederherzustellen. Selbst eine teilweise pandemiebedingte Abschaltung zwischen April 2020 und Oktober 2021 hat seine Begeisterung nicht getrübt.

„Ich möchte nicht, dass die Geschichte von Boyle Heights verschwindet“, sagte Acevedo.

Die Hektik ist zurück

Eines kürzlichen Abends im Paramount begann mit dem DJ-Kollektiv La Junta, das dann zu einem vierköpfigen Team mit mexikanischem, japanischem und philippinischem Erbe überging – Degruvme, Yukicito, Glenn Red und Prescilla C. –, die eine Mischung aus tropischem Tanz aufpeitschten Geräusche.

Vor einem Hintergrund aus blinkenden gelben Lichtern, klirrenden Gläsern und dröhnenden Lautsprechern schlich sich Angel Peaches – Tochter von Doris Montenegro von der mexikanischen und kolumbianischen Gruppe La Sonora Dinamita mit schwüler Stimme – auf die Bühne, während Tänzer über den originalen Hartholzboden aus den 1920er Jahren schlurften.

Mauricio Pérez, 28, ein im Pachuco-Stil gekleideter Bewohner von Downtown LA, gab zu, dass er bis vor kurzem nichts von der bewegten Vergangenheit des Gebäudes gewusst hatte.

„Ein Freund von mir brachte mich hierher, und als ich eintrat, verliebte ich mich in den Ort, nicht nur wegen seines Aussehens, sondern auch wegen seiner Geschichte“, sagte der Elektriker und selbsternannte Liebhaber der Chicano-Geschichte.

Was Pérez, der Sohn mexikanischer Einwanderer, am meisten am Paramount schätzt, das rund 400 Leute fassen kann, ist die ethnische Vielfalt sowohl seiner Musik als auch seiner Kundschaft.

„Die Stimmung ist schwer zu beschreiben“, sagte er und wischte sich mit einem Taschentuch den Schweiß von der Stirn. „Der Rhythmus des Körpers sagt dir alles.“

Als Angel Peaches ihr Set beendete und die Riverside-Gruppe El Santo Golpe die Halle mit ihren Cumbia-Sohn-Jarocho-Garifuna-Fusionen überflutete, stimmte Maria Álvarez, 42, ein und sang aus vollem Halse. Álvarez, ein Fan des 50er- und 60er-Rocks und des Vintage-Pinup-Girl-Looks, der seit seiner Ankunft in den USA vor zwei Jahrzehnten als Kindermädchen arbeitet, lobte Projekte wie das Paramount, das die kulturelle Identität von Boyle Heights inmitten des Ansturms der Gentrifizierung bewahrt.

„Wir sehen, wie Investoren Wohnungen bauen, die die Armen verdrängen. Wir sehen kaum jemals Investoren, die gemeinnützige Organisationen gründen, die Vergangenheit zurückerobern und die Musikkultur neu begründen“, sagte sie und rückte ihr hautenges schwarzes Kleid und ihre von Rita Hayworth inspirierte Frisur zurecht.

Ein Retro-Vintage-Geist passt zum Paramount. Zu seinen frühesten Inkarnationen in den 1920er Jahren gehörte eine Tätigkeit als jüdischer Bäckerverband. Während der Weltwirtschaftskrise verwandelte es sich in eine Suppenküche, und als sich die Wirtschaft Ende der 1930er Jahre zu erholen begann, wurde es in einen Ballsaal umgewandelt. Die Konzerte begannen 1939 mit dem Jazzorchester von Count Basie, dem ersten Mal, dass eine rein schwarze Band in Boyle Heights auftreten durfte.

Ein mit Konzertplakaten tapezierter Flur.

Der Flur des Paramount Ballroom ist mit Postern von Bands tapeziert, die am Veranstaltungsort aufgetreten sind.

(James Carbone / Für die Zeiten)

In den nächsten Jahrzehnten erzitterte das Gebäude mit Auftritten von Benny Goodman; Don Tosti (am bekanntesten für sein Lied „Pachuco Boogie“); Little Julián Herrera, der erste Chicano-R&B-Sänger; und Salsa-Giganten wie Celia Cruz und Tito Puente. Die 1960er und 70er Jahre brachten Chicano-Rockgruppen wie Cannibal and the Headhunters und Thee Midniters hervor, gefolgt von Los Illegals und Thee Undertakers in den 1980er Jahren.

Tony Valdez, der als Teenager in den frühen 1960er Jahren als Zeremonienmeister von Paramount fungierte, bevor er Reporter bei KTTV-TV Channel 11 wurde, sagte, dass die meisten lokalen Bands und ihr Publikum aus einkommensschwachen Latino-Jugendlichen bestanden .

„Der Krieg in Vietnam hatte begonnen, und wir alle kannten oder kannten jemanden, der eingezogen worden war, getötet worden war oder verwundet zurückgekehrt war“, sagte Valdez, der im Wohnprojekt Estrada Courts aufgewachsen ist. „Also war Musik eine Möglichkeit zu entkommen, zu glauben, dass es Hoffnung gibt.“

Rubén Funkahuatl Guevara, ein ehemaliger Sänger der Apollo Brothers and the Jets und langjähriger Bewohner von Boyle Heights, der Acevedos Forschungen zur Geschichte des Gebäudes unterstützt hat, sagte, er sei sich nicht sicher, wem das Paramount gehörte, nachdem seine letzten Konzerte dort in den 1980er Jahren stattfanden. Aber er weiß, was die Sanierung des Klubs bedeutet.

„All diese Vielfalt im selben Raum zu sehen, macht uns stolz“, sagte Guevara, „denn es zeigt Boyle Heights als eine Gemeinschaft, die allen Einwanderern und allen Menschen die Hände öffnet.“

Mauern dick mit Erbe

Zwei Ereignisse kündigten das Abstauben des Paramount an. Das eine waren Acevedos Eltern, die 1976 mit ihrer Familie aus Kolumbien auswanderten. Das zweite waren die Unruhen in Los Angeles im Jahr 1992.

Weder Ancira Acevedo noch ihr Mann Jorge konnten Englisch sprechen, als sie im Stadtteil Rampart ankamen. Aber ihre Jobs als Maschinisten in Flugzeugfabriken ermöglichten es ihnen, für ihre drei kleinen Söhne zu sorgen: Jorge, 5; der einjährige Brian; und Frank, 2.

Obwohl das Budget des Paares knapp war, gab es kein Zurück mehr ins kriegszerstörte Kolumbien. In Los Angeles fanden sie eine unterstützende Gemeinschaft von hauptsächlich mexikanischen, salvadorianischen und guatemaltekischen Einwanderern, die die Liebe zu Musik, Tanz, Partys und Fußball teilten.

Während sich mehrere Freunde in das Gangleben von LA verirrten, behielt Acevedo als aktiver Pfadfinder im Alter von 9 bis 13 Jahren einen geraden Weg bei. Als Radiotron geschlossen wurde, begann er als DJ aufzulegen und Rave-Partys zu promoten.

„Ich wollte die Latino-Community repräsentieren und sicherstellen, dass ich ihnen immer eine festliche Atmosphäre verleihe“, sagte er.

Seine Zielstrebigkeit änderte sich im April 1992, nachdem eine Jury vier Beamte des Los Angeles Police Department von den Schlägen auf den schwarzen Autofahrer Rodney King freigesprochen hatte und die Stadt in Flammen aufging.

„Ich verstand die Frustration der Menschen über den Mangel an Gerechtigkeit, Sozialleistungen und Polizeigewalt gegen Minderheiten“, erinnerte sich Acevedo. Er nahm an Demonstrationen teil und gab seinen Job als Organisator von Musikveranstaltungen auf, um sich am Glendale Community College einzuschreiben, während er als Büroleiter für eine Immobilien-Investmentgesellschaft arbeitete. 1995, im Alter von 21 Jahren, gründete Acevedo sein eigenes Unternehmen, Rampart Properties, und 2004 erwarb er das Paramount, das in Casa Grande umbenannt worden war.

Es dauerte Jahre an strukturellen Reparaturen und Verbesserungen, um das Paramount für seinen Instagram-Moment im August 2019 fertig zu machen. Wenn Kunden heute eintreten, fahren sie an Collagen von Porträtfotos und signierten Postern der unzähligen Künstler vorbei, die ihre Spuren hinterlassen haben.

José Galván, der musikalische Talente für das Paramount auswählt und bucht, ist stolz darauf, sowohl etablierten als auch aufstrebenden Künstlern einen Aufführungsort zu bieten.

„Es gibt viele lateinamerikanische Gruppen, die sehr talentiert sind, aber viele Veranstaltungsorte geben ihnen nicht die Möglichkeit, ihre Musik bekannt zu machen“, sagte Galván.

Die Eröffnung des Paramount hat bei denen Erinnerungen geweckt, die einst dort aufgetreten sind, wie der Chicano-Sänger Little Willie G. (Willie Garcia). Früher konnte man ihn und seine Band Thee Midniters hören, wie sie „Land of a Thousand Dances“ – mit seinem unsterblichen Refrain von „naa, na, na, na naa“ – aus Häusern und Autos in ganz LA pumpten

„Es gab einige wirklich gute Bands, die in den 60er Jahren im Paramount spielten“, sagte Willie G, 76, der im damaligen South-Central Los Angeles aufwuchs. „Der Ort war mondän, eine Fünf-Sterne-Allee voller Glamour.“

Für jeden Song, den er spielte, verdiente Willie G. 1 Dollar, zu einer Zeit, als ein Hamburger 15 Cent kostete.

„Wir aßen in einem Restaurant namens Largos Mitote in der Nähe des East LA College, und wenn wir mehr Geld hatten, gingen wir zu Vivians Restaurant am Atlantic und am Whittier Boulevard“, sagte er lachend.

Auch benachbarte Unternehmen sind durch die Wiederbelebung des Tanzlokals ermutigt.

„Menschen, die in Boyle Heights leben, müssen nicht zum Spaß ausgehen“, sagte Felix Gastelum, dessen Felix the Cat Barber Shop neben dem Paramount seit fast 30 Jahren besteht. „Orte wie das Paramount ziehen Leute aus anderen Städten an, was uns neuen Kunden aussetzt.“

Für Acevedo ist das Vermächtnis, das er am liebsten bewahren möchte, das von Einwanderern wie ihm, die den Raum vor all den Jahren gegründet haben.

„Jetzt glänzt das Paramount wieder mit neuen Bands aller Ethnien“, sagte er. „Es wurde nicht nur eine Struktur repariert, sondern eine Geschichte.“

https://www.latimes.com/entertainment-arts/story/2022-11-10/the-paramount-boyle-heights-music-venue-frank-acevedo An immigrant’s dream revives an iconic L.A. music venue

Sarah Ridley

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