California Republicans weaponize inflation in key House races

Im Winery Restaurant in Newport Beach, das einen weiten Blick auf den Hafen und eine luxuriöse Weinkarte bietet, kostete das mit Chili-Limetten geriebene Mahi-Mahi, serviert mit tropischem Frucht-Chutney und Jasminreis, Anfang 2020 rund 32 US-Dollar.

Jetzt kostet das Essen 40 Dollar. Besitzer JC Clow sagt, dass es ihm nicht gefällt, seine Preise zu erhöhen, aber die grassierende Inflation lässt ihm keine andere Wahl.

Die Preise für Fleisch und Fisch sind seit letztem Sommer fast zweistellig gestiegen. Sogar der Kaffeepreis sei gestiegen, und Kunden, die Flaschen mit teurem Wein zum Essen kaufen, jagten nach dem besten Preis, sagte er.

„Wir müssen auf jeden Cent, jeden Cent, jeden Penny achten“, sagte der 57-Jährige. „Man kann nicht alles an die Gäste weitergeben.“

Das Restaurant Newport Beach befindet sich in einem von vier Kongressbezirken hauptsächlich in Orange County, die bei den diesjährigen Midterm-Wahlen voraussichtlich zu den wettbewerbsfähigsten des Landes zählen werden, da die Demokraten darum kämpfen, das Repräsentantenhaus zu halten.

Amerika verunsichert

In einer zutiefst gespaltenen Nation ist das einzige, was die Amerikaner eint, ein gemeinsames Gefühl des Unbehagens. Eine große Mehrheit glaubt, dass das Land in die falsche Richtung geht, aber weniger sind sich einig, warum das so ist – und welche politische Partei schuld ist. Diese gelegentliche Serie, America Unsettled, untersucht die komplizierten Gründe hinter den Entscheidungen der Wähler bei diesen bedeutsamen und unvorhersehbaren Zwischenwahlen.

Obwohl die Arbeitslosenquote von Orange County niedrig bleibt – etwa 3 % im August, die neuesten verfügbaren Zahlen – hat die Inflation die Demokraten hier und im ganzen Land in die Defensive gedrängt. An einem Ort, der einst das Herz des Konservatismus in Südkalifornien war, jetzt aber tief lila ist, wird viel davon abhängen, wie Wähler – insbesondere diejenigen ohne starke Parteipräferenz – über die Wirtschaft denken.

„In Orange County wird es nicht so sehr um die Mobilisierung der MAGA-Leute gehen. Es wird auf ziemlich gut ausgebildete, zentristische, nicht besonders politisch unabhängige Wähler hinauslaufen“, sagte Bruce Cain, Politikwissenschaftsprofessor an der Stanford University. „Das sind Leute, die vielleicht ihre Brieftasche in einer Zeit schützen, in der es wirtschaftlichen Stress und Inflation gibt.“

Nach dem Urteil des Obersten Gerichtshofs im Juni, mit dem Roe vs. Wade aufgehoben wurde, haben die Demokraten unentschlossene Wähler mit Warnungen vor Abtreibungsbeschränkungen umworben, während sich die Botschaften der Republikaner auf Themen wie Kriminalität, Einwanderung und vor allem Inflation konzentriert haben.

Laut dem US Bureau of Labor Statistics sind die Warenpreise in den letzten 12 Monaten um etwa 8 % gestiegen, und steigende Kosten gepaart mit hohen Immobilienpreisen in den Vororten, insbesondere in Orange County, machen den Wählern Angst.

Eine Vielzahl landesweit befragter Wähler nannten in einer September-Umfrage des überparteilichen Public Policy Institute of California Arbeitsplätze, die Wirtschaft oder die Inflation als die wichtigsten Probleme, mit denen der Staat konfrontiert ist.

Unter den Republikanern, die sagten, dass sie wahrscheinlich im November wählen würden, rangierten 31%
Wirtschaft, Arbeitsplätze und Inflation zusammengenommen als wichtigstes Thema vor Kriminalität, Dürre oder Einwanderung; 23 % der Demokraten und Unabhängigen stuften wirtschaftliche Probleme vor Obdachlosigkeit, Wohnkosten und Umwelt ein. In Orange County führte die Wirtschaft für fast ein Viertel der wahrscheinlichen Wähler die Liste an.

Inflation ist das „beste Thema“ der GOP, aber eines, das viele Wähler als unklar empfinden,
sagte Kain. Ökonomen haben steigende Preise auf mehrere Faktoren zurückgeführt, darunter eine steigende Nachfrage der Haushalte und Probleme in der Lieferkette aufgrund der COVID-19-Pandemie und des russischen Krieges in der Ukraine.

„Wir wissen aus vielen politikwissenschaftlichen Studien über Jahrzehnte, dass die Wähler dennoch Beamte für die Inflation verantwortlich machen“, sagte Cain.

Die Republikaner haben versucht, die Schuld den Demokraten zuzuschieben.

Der der GOP angeschlossene Congressional Leadership Fund Super PAC gab im September etwa 642.000 US-Dollar für die Ausstrahlung von Fernseh- und Digitalwerbung aus, in der demokratische Kongresskandidaten in Orange County-Distrikten für Regierungsausgaben und die Wirtschaft kritisiert wurden.

Es ist ein Argument, das der GOP traditionell gute Dienste geleistet hat, da die Wähler die Republikaner in jahrelangen Umfragen als stärker in Taschenbuchfragen ansehen.

Die demokratische Abgeordnete Katie Porter von Irvine schiebt diese Erzählung zurück und argumentiert, dass die Republikaner „keinen Plan haben, mit der Inflation fertig zu werden“.

Als Kontrast verweist sie auf den Inflation Reduction Act, ein von den Demokraten verabschiedetes und im August von Präsident Biden unterzeichnetes Gesetz. Unter anderem schützt die Gesetzgebung Medicare-Empfänger vor hohen Medikamentenpreisen, indem sie eine jährliche Obergrenze für Selbstbeteiligungen einführt und eine Obergrenze von 35 $ für eine monatliche Versorgung mit Insulin festlegt. Die Hausdemokraten verabschiedeten im Mai auch Gesetze, um gegen angebliche Preistreiberei durch Ölunternehmen vorzugehen.

„Über 50 % des derzeitigen Inflationsdrucks kommen eher von Unternehmensgewinnen als von gestiegenen Input- oder Lohnkosten“, sagte Porter, der am Freitag mit Biden in Irvine erschien, um über das Inflation Reduction Act zu sprechen. „Die Demokraten haben wirklich die Bereitschaft gezeigt, sich mit diesem Thema zu befassen, um zu verstehen, woher die Inflation kommt, und sie dann anzugehen.“

Aber Clow, ein Republikaner, der im 47. Kongressbezirk lebt, glaubt, dass seine Partei „konsequenter und potenziell besser geeignet“ ist, um die Inflation anzugehen.

„Ich neige dazu, für weniger Regierung zu stimmen, aber das bedeutet nicht, dass ich keine Parteigrenzen überschritten habe. Ich wähle den besten Kandidaten für mich, mein Unternehmen und meine Mitarbeiter“, sagte er. „Wir haben über 200 Mitarbeiter, die sich auf unsere vier Standorte verlassen, um zu arbeiten und ihre Familien zu ernähren. Aber ich sehe konsequenter eine bessere Politik für kleine Unternehmen bei den Kandidaten der Republikanischen Partei.“

Seine Restaurants konnten sich zum Teil über Wasser halten, weil ihre Reservierungen und Verkäufe im vergangenen Jahr um diese Zeit gestiegen sind, da immer mehr Gäste es sich bequem machen, drinnen zu essen und ihr soziales Netz nach der Isolation der Pandemie zu erweitern.

Aber er hört die gleiche Geschichte nicht von allen in der Branche.

„Gerade wenn Sie nach COVID das Gefühl haben, Luft zu holen, erhebt die Inflation ihren hässlichen Kopf“, sagte er. „Es war ein Mörder.“

Newport Beach wurde, wie viele der anderen Küstenstädte von Orange County, vertreten durch die GOP-Abgeordnete Michelle Steel von Seal Beach, bei der alle zehn Jahre stattfindenden Neuzeichnung der Kongresskarten auf der Grundlage der US-Volkszählung geändert. Es wird sich nun im 47. Kongressbezirk befinden, der auch einen Teil von Porters aktuellem Bezirk umfasst.

Anstatt sich Porter, einem produktiven Spendensammler, zu stellen, hat sich Steel entschieden, im nahe gelegenen 45. Bezirk zu laufen. (Kongressmitglieder müssen nicht in dem Distrikt wohnen, den sie vertreten.)

Nebeneinander Nahaufnahmen einer Frau und eines Mannes, die in Mikrofone sprechen.

Die demokratische Abgeordnete Katie Porter aus Irvine und ihr republikanischer Herausforderer, der ehemalige Parlamentsabgeordnete Scott Baugh.

(Robert Gauthier und Gary Coronado / Los Angeles Times)

Distrikt 47, in dem Porter gegen den ehemaligen Abgeordneten Scott Baugh kämpft, umfasst jetzt die wohlhabenden Küstenenklaven des Landkreises von Seal Beach bis Laguna Beach. Es erstreckt sich auch ins Landesinnere nach Costa Mesa und Irvine, einer vielseitigen Stadt mit einem UC-Campus, von dem Porter als Juraprofessor beurlaubt ist.

Die Demokraten haben einen Vorsprung von 1,6 Prozentpunkten bei den registrierten Wählern im neuen Bezirk, 35,6 % gegenüber den 34 % der GOP.

Baugh, ein Republikaner, der das Inflation Reduction Act nicht unterstützt, sagt, dass die Regierung, um die Inflation zu bekämpfen, „die außer Kontrolle geratenen Ausgaben stoppen muss, die in Washington vor sich gehen, wo jeder progressive Ausgabenjucken zerkratzt wird“.

Wähler ohne Parteipräferenz machen fast 25 % des Distrikts aus, und während sich die Demokraten hauptsächlich auf Abtreibungsbeschränkungen konzentrieren, zielen die Republikaner darauf ab, dass sich unabhängige Wähler weiterhin auf die Inflation konzentrieren.

Das könnte sich zugunsten der GOP auswirken, sagte Matthew Jarvis, außerordentlicher Professor für Politikwissenschaft an der Cal State Fullerton.

„Demokraten versuchen heutzutage weitgehend, die Inflation als Besorgnis wegzurationalisieren, indem sie sagen, dass dies die natürliche Folge einer COVID-Rezession und von Schluckauf in der Lieferkette ist“, sagte Jarvis. „Republikaner brauchen solche Rationalisierungen nicht. Sie sagen einfach: „Oh, die Demokraten haben das Sagen. Beschuldige sie.'”

Eine Frau mit Sonnenbrille, die einen Kinderwagen in der Nähe des Strandes schiebt.

Chelsea Eichler, 29, hat sich noch nicht entschieden, wie sie im Rennen um den 47. Kongressbezirk abstimmen soll, erwartet aber, dass die Inflation ihre Wahl beeinflussen wird.

(Dania Maxwell / Los Angeles Times)

Chelsea Eichler, eine 29-jährige unabhängige Wählerin aus Huntington Beach, hat beobachtet, wie die Preise für Lebensmittel, Windeln und andere Dinge des täglichen Bedarfs für ihre 1-jährige Tochter in den letzten Monaten gestiegen sind. Sie hat sich gefragt, wie sie das alles budgetieren soll, sagte sie.

Obwohl sie noch nicht entschieden hat, ob Porter oder Baugh ihre Stimme bekommen werden, sagte sie, dass sie bei der Stimmabgabe an die Inflation denken wird.

„Es ist schwer, nicht daran zu denken“, sagte sie.

Der finanzielle Druck ist besonders ausgeprägt in Kongressbezirken der Arbeiterklasse wie dem neu gezogenen 45., wo Steel gegen den Demokraten Jay Chen kämpft, einen Geheimdienstoffizier der Navy Reserve und Mitglied des Kuratoriums des Mt. San Antonio Community College.

Der Binnenbezirk konzentriert sich auf die vietnamesische Gemeinde Little Saigon und umfasst einen Teil des Los Angeles County. Es wurde während der Neuwahl der Wahlbezirke geschaffen, um die asiatisch-amerikanischen Wähler zu stärken.

Trotz des dortigen Vorsprungs der Demokraten bei den registrierten Wählern – fast 38 % gegenüber 32 % der Republikaner – erhielten die GOP-Kandidaten bei den Vorwahlen im Juni die Mehrheit der Stimmen.
Wähler ohne Parteipräferenz machen etwa ein Viertel der im Bezirk registrierten Wähler aus.

Steel hat ihre Kampagne teilweise auf ihren Widerstand gegen höhere Steuern ausgerichtet. Auf den Rasenflächen vor dem Haus und an Maschendrahtzäunen, die im ganzen Distrikt verstreut waren, waren Wahlkampfschilder angebracht, auf denen in großen Buchstaben über dem Namen von Steel zu lesen war: „Stoppt die Inflation, senkt die Steuern“.

Nahaufnahmen von Mann und Frau nebeneinander.

Der demokratische Kongresskandidat Jay Chen und die GOP-Abgeordnete Michelle Steel.

(Assoziierte Presse)

Steels Kampagne stellte sie nicht für ein Interview zur Verfügung. Aber in einer Erklärung machte sie die steigenden Kosten auf „wahnsinnige Ausgaben außerhalb Washingtons“ zurückzuführen.

Chen argumentiert, dass die Republikaner keine Lösungen zur Bewältigung der Inflation bereitgestellt haben. Er verwies auf das Votum von Steel gegen das Inflation Reduction Act und andere Gesetze, die darauf abzielen, die Kosten für die Verbraucher zu senken.

„Der Fokus auf die Inflation muss durch tatsächliche Maßnahmen untermauert werden, und Michelle Steel hat keine Maßnahmen ergriffen, um die Preise zu senken“, sagte er.

Obwohl viele unentschlossene Wähler im Distrikt glauben, dass einige wirtschaftliche Herausforderungen unvermeidlich waren, sagen sie, dass sich die Probleme persönlich anfühlen, und sie wollen politische Vorschläge von den Kandidaten.

Inflation ist für Mai Zahn, 39, „ein Riesenthema“, das sie bei der Stimmabgabe beeinflussen wird.

Als die Demokratin aus Garden Grove vor einigen Monaten sah, dass ihre Ausgaben dramatisch anstiegen, bat sie ihren Arbeitgeber, eine gewerbliche Immobilienfirma, um eine Gehaltserhöhung.

„Ich habe eine ganze Präsentation gehalten, in der ich sagte: ‚Das ist es, was ich wirklich für euch tue, und ich muss mehr bezahlt werden’“, sagte sie, als sie mit Freunden bei SteelCraft in Garden Grove saß. „Und ich habe es verstanden.“

Aber sie ist immer noch besorgt über steigende Kosten, selbst mit einem höheren Gehaltsscheck.

Jenny Castro, 32, eine Demokratin aus Garden Grove, hat kürzlich einen stressigen Job im gemeinnützigen Sektor aufgegeben, um mehr Zeit mit ihrem 4-Jährigen zu verbringen.

Aber steigende Mieten und hohe Preise für Alltagsgegenstände veranlassen sie, an den Arbeitsplatz zurückzukehren, sagte sie, als sie beobachtete, wie ihre Tochter über einen Spielplatz im Mile Square Park in Fountain Valley rannte.

„Etwas“, sagte sie, „muss sich ändern.“

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Alley Einstein

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