Can Kawhi Leonard and Paul George win Clippers an NBA title?

Der frühe Oktoberabend und eine neue NBA-Saison rückten näher, als Steve Ballmer zu dem Thema zurückkehrte, das seine acht Jahre als Besitzer der Clippers aufgezehrt hat.

In einem West Adams-Gelände, das durch hohe Mauern von der Straße versteckt war, wandte sich Ballmer an Baron Davis, Paul Pierce und Jamal Crawford, die ehemaligen Clippers, neben denen er während einer Testübertragung des neuen Streaming-Dienstes des Teams saß. Wie so oft bei Ballmer drehte sich das Gespräch um Meisterschaften.

„Mein Muster“, sagte Ballmer, „sagt, dass man einfach eins davon haben muss diese Leute.”

Pierce, dessen NBA-Titel 2008 mit Boston neben zwei anderen All-Stars in Kevin Garnett und Ray Allen kam, meldete sich zu Wort.

„Man muss einen Spieler haben, der mindestens zu den Top-5-Spielern zählt, um eine Meisterschaft zu gewinnen“, sagte er. „Wenn Sie sich also die Meisterschaftsteams ansehen, gibt es nur wenige, die sie gewonnen haben, ohne einen Mann, der als Top-Fünf angesehen wird. In unserem Fall mit Boston hatten wir KG, der als einer der Top-5-Typen galt. Und so gilt Kawhi als dieser Typ.“

Pierce fuhr fort: „Ich denke, das ist die übliche Gleichung für einen Meisterschaftskandidaten.“

Clippers-Stürmer Kawhi Leonard (2) und Paul George (13) fangen Nuggets Guard Jamal Murray ein.

Die Clippers-Stürmer Kawhi Leonard (2) und Paul George (13), die Nuggets Guard Jamal Murray in die Falle locken, sind zwei der besten Two-Way-Spieler der NBA.

(Gary Coronado / Los Angeles Times)

„Du musst näher dran sein“, sagte Davis. “Ich denke, die Clippers haben zwei Näher.”

Auf einem Monitor wenige Meter von ihren Ledersesseln entfernt beobachteten sie, wie Kawhi Leonard einen Schuss verfehlte, nur dass Paul George den Ballbesitz mit einem Korb vollendete.

„Das ist das perfekte Beispiel“, warf Crawford ein. „Weil Kawhi einen Schuss verfehlt und der Ball zurückgeht und PG, bekommt er die Gelegenheit bei demselben Ballbesitz, und Ihr anderer Näherer schlägt ihn zu Boden.“

Die Ankunft von Leonard und George vor drei Jahren als Pauschalangebot von All-Stars sollte das Gespräch um die Clippers ändern, ein Franchise, dessen erste vier Jahrzehnte mit wenigen Nachsaison-Auftritten verbracht wurden, nur für ihr letztes Jahrzehnt, um wiederholte Playoff-Reisen und Wiederholungen zu bieten Enttäuschung.

“Ich denke, wir beide hatten intern ein Versprechen – ich weiß, dass ich es für mich selbst getan habe –, eine Meisterschaft hierher zu bringen”, sagte George.

„Wir haben eine echte Beziehung und sie überträgt sich einfach.“

– Kawhi Leonard über seine Partnerschaft mit Paul George auf und neben dem Platz

Das All-Star-Duo hat die Clippers näher als je zuvor gezogen – ein erster Auftritt im Konferenzfinale im Jahr 2021 – aber es gab keine Parade in der Figueroa Street. Ein Zusammenbruch der Playoffs beendete ihre erste Chance, eine Meisterschaft zu gewinnen, und eine Verletzung von Leonard brachte die letzten beiden zum Scheitern. Als im September ihre vierte gemeinsame Saison begann, bemerkte Leonard, dass „es so aussah, als wäre es so schnell vergangen“. George räumte ein, dass sein Fenster, um einen Titel zu gewinnen, schrumpft.

Niemand kann sagen, ob die Clippers mit ihrem Kader voller Länge, Vielseitigkeit, Schießen, Veteranen und einer gut dokumentierten Verletzungshistorie jemals eine bessere Gelegenheit haben werden, das zu erfüllen, was das Team als seine „Mission“ bezeichnet.

Um es zu erfüllen, hängt davon ab, dass diese Saison anders ist. Während des gesamten Trainingslagers zeigten die Gespräche rund um die Clippers, dass sie daran glauben.

Sie sahen Beweise dafür in der Initiative von Spielern, darunter George, an der Spitze zu stehen und die Kosten für Retreats außerhalb der Saison in San Diego und Santa Barbara zu decken.

Sie sahen es in Leonards Engagement für ein Erholungsprogramm, das „keine Abstriche machte“, sagte sein langjähriger Trainer Clint Parks, und in seinen gesunden ersten Wochen des Trainings nach einer 15-monatigen Entlassung nach einer Knieoperation.

Sie hören es in der Art und Weise, wie Leonard und George öfter sprechen und wie jeder den Fortschritt dessen beschreibt, was Leonard ihre „echte Beziehung“ nannte. Leonard gehörte zu nur einer Handvoll Teamkollegen von George, die im Juli zu seiner italienischen Hochzeit eingeladen wurden.

„Du redest nicht über Basketball, [you] rede über dein Leben, und wir bauen einfach die Chemie von dort aus auf “, sagte Leonard.

George unternahm während der Vorsaison den unaufgeforderten Schritt, sich selbst zur Nummer 2 des Teams zu Leonards Nummer 1 zu erklären, und fügte hinzu: „Und ich bin völlig einverstanden damit.“

Einige sahen es als weiteren Beweis dafür, dass das Ego nach mehr als einem Jahrzehnt ihrer Karriere in den Hintergrund getreten ist, um es zu opfern. Trainer Tyronn Lue, der das Potenzial und die Fallstricke der Zwei-Sterne-Dynamik als Lakers-Teamkollege von Kobe Bryant und Shaquille O’Neal und in Cleveland als Trainer von LeBron James und Kyrie Irving erlebte, war sicherlich herausragend.

In Leonard und George sieht er etwas, das nicht immer der Fall ist.

„Das Größte ist, dass nur diese Jungs miteinander auskommen können“, sagte Lue. „Weißt du, 1A-1B, eins-zwei, wie auch immer du es nennen willst, solange diese Jungs miteinander auskommen – sie lieben es, miteinander zu spielen – das ist das Größte für mich.“

Als Leonard und George sich in der Organisation immer wohler fühlten, waren sie auch eher bereit, das zu tun, was ihnen in ihrem ersten gemeinsamen Jahr unangenehm gewesen sein könnte – die Umkleidekabine zu übernehmen.

Die beiden „haben sich definitiv sehr geöffnet“, sagte Lue.

George hat die Herausforderung angenommen, „etwas zu tun, was es in der Geschichte dieser Organisation noch nie gegeben hat“, sagte Lawrence Frank, Präsident der Basketballabteilung des Teams.

Nachdem Lue die unprofessionelle Herangehensweise des Teams an eine Vorsaison-Niederlage gegen Denver öffentlich kritisiert hatte, stellte George auch hinter verschlossenen Türen ihren Fokus infrage.

„Wir alle wollen keine Gelegenheit verpassen, die wir vor uns haben“, sagte George. „Es gibt eine sehr gute Chance für uns, es zu gewinnen.“

Clippers-Stürmer Paul George begrüßt vor einem Spiel einen Fan am Spielfeldrand.

Clippers-Stürmer Paul George begrüßt vor einem Spiel der vergangenen Saison einen Fan am Spielfeldrand.

(Genaro Molina / Los Angeles Times)

„Schieß“, sagte Point Guard Reggie Jackson, einer von Georges engsten Freunden, „selbst wenn er mich ruft.“

George beschrieb seinen und Leonards Tandem-Führungsansatz als „Lesen Sie den Raum“.

„Um zu sehen, ob T-Lue an diesem Tag der Gute oder der Böse sein wird“, sagte Leonard. „Du arbeitest nur irgendwie dazwischen, weil du nicht willst, dass deine Starspieler sagen, dass du keinen guten Job machst, und dein Cheftrainer. Es bringt eine Menge auf dich herunter. Wenn es also einer dieser Tage ist, an denen T-Lue schlecht drauf ist, ist es so: ‚Okay, lass uns versuchen, das Team abzuholen.’ Und wenn er on ist und gut redet, dann ist es wie ‚Okay, wir machen das nicht richtig‘.

Die Bereitschaft von Leonard und George, sich zu äußern, und die Bereitschaft ihrer Teamkollegen, zuzuhören, ist kein kleines Element, das ihren endgültigen Erfolg bestimmen könnte. Genauso wie ein Mangel an Zusammenhalt in den Umkleidekabinen zum Sturz in die Playoffs 2020 beigetragen hat, sagte Lue, eine seiner größten Bedenken hinsichtlich seines tiefen Kaders sei, wie viel Spieler bereit seien, zu opfern. Stürmer Marcus Morris Sr. hat die Kameradschaft dieser Saison als die beste bezeichnet, die er seit seinem Eintritt in das Team im Jahr 2020 erlebt hat – aber aussagekräftiger, sagte Leonard, ist, ob diese Energie 20 oder 40 Spiele anhält.

„Als Spieler versucht man einfach zu sehen, wer am Boden liegt, oder die Stellen zu sehen, an denen wir hinterherhinken, und versucht, diese Bedenken auszuräumen, aber es liegt in der Natur des Menschen, wissen Sie, was ich meine?“ er sagte. „Als ich in die Liga kam, mochte ich nicht, was ich tat, aber ich habe meinen Job gemacht und bin jetzt hier, also … es geht nur darum, sich auf das Teamziel zu konzentrieren.“

Leonard hat die Autorität, zu schmeicheln und zu kritisieren, nicht nur wegen seiner Meisterschaften mit San Antonio und Toronto oder seiner beiden wertvollsten Spielertrophäen im Finale, sondern auch wegen dem, was Teamkollegen und Führungskräfte als unerschütterliche Arbeitsmoral während seiner Genesung bezeichneten und oft das Training mit Gewichten beendeten die Zeit Teamkollegen kamen zum Training.

„Kawhi wird nicht zu viel sagen, er steckt nur die Arbeit rein“, sagte Wachmann John Wall.

„Das ist das heikle Gleichgewicht, zwei Sterne zu haben, hauptsächlich an der gleichen Position.“

– NBA-Scout in Bezug auf zwei balldominante Perimeterspieler

Unter den Scouts scheint es kaum Zweifel zu geben, dass Leonard zu seiner All-NBA-Form zurückkehren kann. Mit Toronto in den Jahren 2018-19 kehrte Leonard von einer Beinverletzung zurück, die das Ende seiner Zeit in San Antonio beeinträchtigte, und erzielte in 60 Spielen der regulären Saison durchschnittlich 26,6 Punkte, 7,3 Rebounds und 3,3 Assists, bevor er durchschnittlich 30,5 Punkte, 9,1 Rebounds und 3,9 Assists erzielte während eine Nachsaison, die mit seinem zweiten Titel und der MVP-Ehrung im Finale endete.

Die zwingendere Frage für Scouts, insbesondere nachdem sie gesehen haben, wie Georges MVP-Level-Start in die letzte Saison mit Leonard pausiert, ist, ob Lue und die Clippers gleichzeitig die beste Version von George und Leonard bekommen können.

„Das ist das heikle Gleichgewicht, zwei Sterne zu haben, hauptsächlich an der gleichen Position“, sagte ein Scout.

Nur eine Handvoll Meisterschaftsteams wurden um Flügel herum gebaut. Trainer, Liga-Führungskräfte und Spieler zitierten die Duos Joe Dumars und Isiah Thomas in Detroit, Michael Jordan und Scottie Pippen in Chicago, James und Dwyane Wade in Miami und die Langstreckenkombination von Golden State aus Stephen Curry und Klay Thompson.

Der Assistent von Miami, Dan Craig, sah 2010 zu, wie Wade und James, beide balldominante Torschützen, bevor sie sich mit den Heat zusammenschlossen, in ihrer ersten Saison eine „riesige Lernkurve“ durchmachten, um zu lernen, wie man sich effektiv gegeneinander ausspielt und gleichzeitig die Verantwortung für das Machen übernimmt ihre Teamkollegen besser.

Clippers-Spieler Kawhi Leonard zeigt auf den Platz, während er neben Teamkollege Paul George sitzt.

Clippers-Star Kawhi Leonard (zeigt) verpasste letzte Saison, als er sich von einer Knieoperation erholte, während Teamkollege Paul George (zweiter von links) nur 31 Spiele bestritt.

(Robert Gauthier/Los Angeles Times)

Craig erkannte Ähnlichkeiten mit den Clippers, als er 2020 als Lues bester Assistent in der zweiten Staffel von Leonard und George eintraf.

„Nach meiner Erfahrung mit Miami mussten diese Jungs das auch lernen. Erstens, wie spielst du abseits des Balls, und zweitens, wie spielst du gemeinsame Aktionen, bei denen du deine Stärken und die der Mannschaft ausspielen kannst?“ sagte Craig.

In der Mitte von Lues erster Saison als Trainer im Jahr 2021 hielten er, sein Assistent Larry Drew und Leonard und George eine lange Filmsitzung zusammen in einem Hotelzimmer in Washington, DC, um die Kämpfe des Teams spät in engen Spielen zu besprechen. Lue hat das Treffen als Durchbruch bezeichnet.

„Offensichtlich hat Kawhi das ganze letzte Jahr verpasst, aber ich habe definitiv Wachstum gesehen, seit ich hier bin, in Bezug darauf, dass sie zusammen spielen und sich gegenseitig ausspielen“, sagte Craig.

Einschließlich der Playoffs spielten Leonard und George in ihrer ersten Saison nur 50 Spiele zusammen und in ihrer zweiten 54. Nach einer getrennten Saison werden sie eine klar definierte Straftat ausführen, der Craig und Lue beide zugeschrieben haben, dass sie dazu beigetragen haben, ihre Lernkurve zu senken und ihre gemeinsame Produktion zu maximieren. Es wird nicht „frei fließend“ sein, sagte Lue, sondern zielt darauf ab, bestimmte Spielzüge für bestimmte Spieler zu nennen, um den Ball an bestimmten Stellen zu bekommen. Es besteht auch Optimismus, dass Wall, dessen Karriere-Assist-Durchschnitt der siebtbeste in der NBA-Geschichte ist, helfen wird, den offensiven Verkehrspolizisten zu spielen.

„Ich sehe, dass diese beiden Jungs viel tun müssen, damit dieses Team erfolgreich ist, und das ist ein Angriff“, sagte Lue. „Aber der größte Teil liegt in der Verteidigung. Ich finde [they’re] zwei Jungs, die wie Shutdown Corners sind, die mehrere Positionen bewachen können, also muss das ihre Denkweise sein.“

Da Leonard in der Nebensaison keine Pickup-Spiele spielt, waren seine Wiederholungen mit George, um ihre Chemie wiederzuerlangen, während des Trainingslagers begrenzt. Ihre Chemie während der Zweitrundenserie 2021 gegen Utah, als beide in zwei aufeinanderfolgenden Spielen 30 Punkte erzielten, bevor sich Leonard am Knie verletzte, wird nicht sofort wiederhergestellt. Leonard warnte davor, dass es in seinem kommenden Jahr Höhen und Tiefen geben wird.

Die Clippers haben, wie Davis, Pierce und Crawford unterstrichen haben, das Rezept für den ultimativen Erfolg – ​​All-Star-Talent, viel Tiefe und einen Meisterschaftstrainer in Lue.

„Der Himmel ist die Grenze für unser Team“, sagte Ballmer im Juni. „Der Himmel ist die Grenze und es wird eine Art unserer Anstrengung und unserer Energie sein, denn natürlich muss man ein bisschen Glück haben, um die Larry O’Brien Trophy zu gewinnen, was uns sehr gefallen würde.“

Das haben sie deutlich gemacht. Spieler, die während des Trainingslagers durch die Lobby ihrer Übungsanlage in Playa Vista gingen, kamen an einem Großbildfernseher vorbei. Darauf prangte ein Bild der goldenen Trophäe, die dem NBA-Champion verliehen wurde, begleitet von vier Worten.

EINE MANNSCHAFT

EINE MISSION

Eine hängt an zwei Sternen.

https://www.latimes.com/sports/clippers/story/2022-10-20/clippers-kawhi-leonard-paul-george-nba-title Can Kawhi Leonard and Paul George win Clippers an NBA title?

Emma Bowman

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