Coastal fire destroyed O.C. mansions despite firefighters’ efforts

Andreas Frank beobachtete vom zweiten Stock seines Hauses auf der Bergspitze der Laguna Niguel aus, wie der Hang darunter zu schwelen begann.

Es war der 11. Mai, und sein Partner Kamal Al-Faqih war im Hinterhof und grillte Rippchen, um sich auf die Highschool-Abschlussfeier ihres Neffen vorzubereiten.

Frank hämmerte gegen das Fenster und deutete auf den Rauch im nahe gelegenen Aliso Woods Canyon.

Sechs Minuten später – um 14:49 Uhr – waren die Flammen gewachsen und auf einen angrenzenden Kamm am sanften Hügel übergesprungen. Er rief 911 an. Danach dauerte es weniger als 10 Minuten, bis sich das Inferno verdoppelt hatte.

„Zuerst hat es in der Schlucht nur gebrannt“, sagte Frank, „aber als der Wind einsetzte, hat es einfach abgenommen.“

Das Paar beschloss zu gehen, bevor die Flammen ihrem Haus auf Coronado Pointe näher kamen. Sie schnappten sich Fotos und DVDs mit sentimentalem Wert und machten sich auf den Weg in Sicherheit, solange sie es noch erkennen konnten.

Als das Feuer sechs Tage später vollständig eingedämmt war, waren 20 Häuser, viele davon mit weitem Blick auf den Pazifischen Ozean, bis auf die Grundmauern niedergebrannt und 11 weitere schwer beschädigt. Bilder der Multimillionen-Dollar-Häuser in Flammen fesselten die Zuschauer in ganz Südkalifornien.

Die Flammen waren schnell und intensiv, windgepeitscht und angeheizt durch dürretrockene Vegetation. Sie rasten durch das schroffe Canyon-Terrain, flogen die Hänge hinauf, und ihre Hitze ließ die Batterien von Elektroautos und Propangastanks in wohnungsgroßen Garagen explodieren.

Eine Gruppe von Feuerwehrleuten versammelt sich inmitten von Rauchwolken vor einem ausgebrannten Haus

Ein Haus glimmt immer noch vom Brand an der Küste, wie am 12. Mai vom Talavera Drive aus zu sehen war.

(Irfan Khan/Los Angeles Times)

Die Feuerwehr musste spontan Entscheidungen treffen, weil sich das Feuer so schnell bewegte. Ein Feuerwehrmann beschrieb es als „Nebel des Krieges“; es war nicht einmal klar, wie lange sie gegen das Feuer gekämpft hatten.

Das Feuer wurde erstmals um 14:43 Uhr der Orange County Fire Authority gemeldet. Ein Mann der Küstenbehandlungsanlage der South Orange County Wastewater Authority rief ein kleines Feuer – nur 50 Fuß mal 50 Fuß – an, das im Aliso Woods Canyon brannte.

Er sagte dem Feuerwehrmann, dass ein „Strommast die Schlucht in Brand gesetzt habe“. Laut einer redigierten Aufzeichnung des 911-Anrufs, die von The Times überprüft wurde, sagte er, es habe eine heruntergefahrene Stromleitung gegeben.

Fünfzehn Minuten später funkte Crissy Teichmann, Chefin der Feuerwehr von Laguna Beach, OCFA, um zu melden, dass sie am Brandort in der Nähe der Kläranlage angekommen sei. Es war auf einen halben Morgen angewachsen und brannte in mittlerem Gestrüpp.

Sie sagte, sie würden Schwierigkeiten haben, Handmannschaften zum Feuer zu bringen. Das Gebiet verfügt über eingeschränkten Straßenzugang und unwegsames Gelände. Teichmann bat laut archivierten Funkanrufen, die von The Times überprüft wurden, um Luftunterstützung.

Drei Minuten später funkte sie, dass die Polizeibehörde der Stadt die Ranch, ein gehobenes Resort und einen Golfplatz in Laguna Beach, evakuierte.

Kurz vor 15:45 Uhr veröffentlichte die Orange County Fire Authority auf Twitter, dass ein 3 Hektar großes Vegetationsfeuer, das als Küstenfeuer bezeichnet wird, in der Schlucht brennt.

Der erste Angriff konzentrierte sich darauf, das Feuer im flachen Teil der Schlucht zu stoppen, wo die Winde und die Topographie nicht so extrem waren. Die Besatzungen kämpften gegen die Flammen am Boden, und Hubschrauber ließen Wasser fallen.

Aber es war nicht genug, um die Flammen zu stoppen. Das Feuer sprang über den Aliso Creek und begann am Hang näher an den Häusern von Laguna Niguel zu brennen.

Starrflügelflugzeuge warfen Bremsmittel auf die Vegetation hinter den Häusern, um das Feuer fernzuhalten. Feuerwehrleute standen bereit, um die Nachbarschaft zu verteidigen.

Sean Doran, ein Sprecher der Feuerwehr von Orange County, beschrieb die ersten angespannten Bemühungen so: „Trotz der Lufttanker und Hubschrauber, die aggressiv auf die Stellen einschlugen, Feuer auf dem Hügel, dem steilen Abhang, starken anhaltenden Winden, trockener Vegetation an den Wänden der Schlucht und extreme thermische Hitze erzeugte einen unerbittlichen Glutguss.“

Es „sprang nicht nur über die Sperrlinien“, sagte Doran, „sondern auch über den verteidigungsfähigen Raum der Nachbarschaft und die vorab eingesetzten OCFA-Schlauchleitungen und Feuerwehrleute …“

Es war Zeit zu evakuieren.

Ein Helikopter schwebte über der Nachbarschaft und verkündete über eine Beschallungsanlage, dass sich das Feuer näherte. Die Abgeordneten gingen von Tür zu Tür zu Häusern in der Nähe des Pacific Island Drive und Coronado Pointe und warnten die Bewohner, das Haus zu verlassen.

Die Meeresbrise, die die Unterteilung an warmen Sommertagen kühlt, fachte die Flammen an. Das Feuer kletterte schnell auf die Häuser am Gipfel des Kamms zu, genährt von der Vegetation, die von der jahrelangen Dürre in Kalifornien knochentrocken war.

„Als das Feuer den Fuß des Hügels unterhalb der Häuser traf, war es wie ein Pfeil, der einfach nach oben geschossen ist“, sagte Brian Fennessy, Feuerwehrchef von Orange County.

Die Bewohner stopften so viele Habseligkeiten wie möglich in ihre Autos und flohen, als die Flammen ihre Hinterhöfe leckten. Einige gingen nur mit der Kleidung auf dem Rücken, überwältigt von der wirbelnden Asche und Hitze, die drohten, ihre tony Nachbarschaft zu überwältigen.

Um 16:41 Uhr rief ein Mann die Notrufnummer 911 an, um zu melden, dass er von einer Kamera auf seinem Grundstück am Vista Court beobachtete, wie die Flammen auf sein Haus zustürmten.

„Das Feuer ist buchstäblich vor unserer Hintertür“, sagte er dem Dispatcher.

Etwa zur gleichen Zeit forderten die Behörden ein zusätzliches Einsatzteam für Coronado Pointe und Pacific Island Drive auf. An drei Häusern in Coronado Pointe begannen Feueralarme zu schrillen.

Der Landkreis schickte um 16:55 Uhr eine Massenbenachrichtigung an die Telefone der Menschen im Evakuierungsgebiet

Die Besatzungen meldeten per Funk, dass die ersten Häuser in der Nachbarschaft Feuer gefangen hatten.

Zwanzig Meilen entfernt, im Hauptquartier der Orange County Fire Authority in Irvine, lenkte Sicherheitsoffizier Sean Colgan seinen Lastwagen in Richtung Laguna Niguel. Während er fuhr, hörte er das Chaos im Radio knistern.

„Wir haben eine andere Struktur. Ich brauche mehr Motoren. Ich brauche Hilfe. Ich brauche Luftunterstützung.“

Als er um 17:30 Uhr in der Nachbarschaft ankam, regnete Asche, und dicker grauer Rauch hing wie eine niedrige Wolke. Mindestens ein Dutzend Häuser brannten.

Einsatzkräfte rasten durch die Nachbarschaft, um zu verhindern, dass die Flammen von einem stattlichen Gebäude zum nächsten überspringen.

„Als ich hineinfuhr, war es, als würde ich etwas aus den Universal Studios sehen …“, sagte Colgan. „Ich meine, nur Rauch, Feuer, Trümmer, Fassaden, die vorn herunterfallen. Es war ein totales Chaos.“

Haus brennt, während Schläuche Wasser in verschiedene Richtungen sprühen

Wenn eine Strategie nicht funktionierte, dachten die Teams nach und probierten etwas anderes aus. Die Entscheidungen fielen schnell, als die Feuerwehrleute verzweifelt versuchten, die Ausbreitung des Feuers einzugrenzen, sagte ein Beamter.

(Wally Skalij / Los Angeles Times)

Häuser auf beiden Seiten von Coronado Pointe wurden verschlungen. Die Flammen beleuchteten sie von innen und warfen einen hellen, orangefarbenen Schein. Der Rauch war so dicht, dass Feuerwehrleute kaum sehen konnten, sagte Colgan.

Die Küstenwinde mit 50 km/h trieben Glut in die Nachbarschaft, bliesen sie in die Dachschächte und vergruben sie tief im Dachmaterial, wo sie schwelten und Feuer fingen. Rauch quoll aus Lüftungsschlitzen und Schornsteinen.

Feuerwehrautos säumten die Straße mit Schläuchen, die Wasser in alle Richtungen spuckten.

Die Feuerwehrleute stellten sich überall auf, um zu versuchen, die Oberhand zu gewinnen. Einige standen in Türöffnungen und schossen Wasser durch ausgeblasene Fenster, während Flammen drinnen wüteten.

Andere schleppten schwere Schläuche in bedrohte Häuser und schossen Wasser aus den Fenstern im zweiten Stock, um einen besseren Blickwinkel auf ein Feuer nebenan zu bekommen.

„Wir mussten Leute wegziehen, weil Gebäude in Richtung der Feuerwehrleute einstürzten“, sagte Colgan.

Während sich einige auf Häuser konzentrierten, die vollständig verschlungen waren, sprühten Feuerwehrleute auch benachbarte Grundstücke ab, um zu verhindern, dass Glut sie entzündete.

Helikopter rasten über sie hinweg, um Wasser abzuwerfen. Flugzeuge bestäubten die Nachbarschaft mit rosafarbenem Brandschutzmittel.

„Alle schreien nach mehr Wasser und mehr Leinen“, erinnerte sich Colgan. „Sie tun alles, was sie können, und wenden jede erdenkliche Taktik an.“

Wenn eine Strategie nicht funktionierte, dachten die Crews nach und versuchten etwas anderes. Die Entscheidungen fielen schnell, da die Feuerwehrleute verzweifelt versuchten, die Ausbreitung des Feuers einzugrenzen, sagte Colgan.

Duke Juarez, ein Sicherheitsbeauftragter der Feuerwehr von Orange County, sagte, seine Augen hätten von Glut gebrannt, die durch die Luft flog.

Die Hauptaufgabe von Juarez besteht darin, die Feuerwehrleute zu schützen. Aber er betrat auch brennende Häuser, um sicherzustellen, dass niemand darin zurückblieb. Wenn er könnte, sagte er, würde er auf dem Weg nach draußen ein paar persönliche Gegenstände mitnehmen.

Gegen 18:30 Uhr beobachtete Juarez, wie Rauch aus der Dachlinie von Lynn Moreys Fünf-Zimmer-Miete quoll. Im Inneren des Hauses war Rauch und die Hitze im zweiten Stock verriet Juarez, was er wissen musste. Der Dachboden brannte.

„Als ich nach oben ging, war es wie ein Ofen“, sagte er.

Bald war das gesamte Haus verschlungen – eine Fassade und einige Steinmetzarbeiten im Vorgarten waren die einzigen Überbleibsel des einst prächtigen Anwesens. Auf dem Weg nach draußen schnappte sich Juarez einen silbernen Rahmen, der ein Foto von Moreys Hochzeit und einen Apple-Desktop-Computer enthielt.

Das Foto wurde 2017 aufgenommen, als Morey und ihr Ehemann Keith auf einem Hügel mit Blick auf den Ozean standen und sich das Jawort gaben.

„Auf dem Weg nach draußen dachte ich: ‚Was kann ich schnell holen?’ und ich sah das Bild“, sagte er. „Dann schaute ich über eine meiner Schultern und sah ein Büro mit einem Computer.“

Die Häuser brannten bis in die frühen Morgenstunden und tauchten die Nachbarschaft in ein zorniges Licht. Einige, die sich in Sicherheit gebracht hatten, sahen sich die Nachrichten an, als Flammen ihre Häuser verzehrten.

Morey blieb in der Nähe, beobachtete sie aus der Ferne von einem Hügel aus und fragte sich stundenlang, ob ihr Haus noch stand. Sie war unterwegs gewesen, um Besorgungen zu machen, als das Feuer ihre Nachbarschaft erreichte, und konnte nicht hineinkommen, um irgendwelche Habseligkeiten zu holen.

Ein Paar steht mit einem gerahmten Foto vor einem zerstörten Haus

Keith und Lynn Morey mit ihrem Hochzeitsfoto, das von Feuerwehrleuten während des Küstenbrands gerettet wurde.

(Carolyn Cole/Los Angeles Times)

Am nächsten Tag kehrte sie in ihre verwüstete Straße zurück und sah, was von ihrem Haus übrig war: Die Einrichtung war komplett zerstört. Das zweite Stockwerk und das Dach waren weg. Die verkohlten Überreste ihres Autos standen in der Garage. Die einst weißen Fensterläden, die ihre Fenster einrahmten, waren von den unerbittlichen Flammen geschwärzt.

Ein Feuerwehrmann überreichte ihr das Foto. Sie umklammerte es – eine Erinnerung an einen ihrer glücklichsten Tage – als sie die Zerstörung vor sich in sich aufnahm.

Es war der 12. Mai, der Geburtstag ihrer verstorbenen Schwester.

Morey sagte, sie habe das gespeicherte Foto als Zeichen gesehen, dass ihre Schwester, die mit Morey in dem Haus gelebt hatte, immer noch nach ihr Ausschau hielt.

„Ich glaube, sie hat das als Geschenk mitgebracht“, sagte Morey und betrachtete das Andenken.

Nach zwei Jahrzehnten im Job, sagte Juarez, wird es nie einfacher zuzusehen, wie Menschen nicht nur ihre Habseligkeiten verlieren, sondern auch die Erinnerungen, die sie in ihren Häusern gemacht haben.

Er sagte, er wünschte nur, die Feuerwehrleute hätten mehr tun können.

Am Morgen, nachdem das Feuer durchgebrochen war, sprühten Feuerwehrleute den noch schwelenden Inhalt von Häusern die Straße hinauf und hinunter. Anwohner gingen vorsichtig durch die Nachbarschaft, um zu sehen, ob ihr Haus die Nacht überstanden hatte.

Viele weinten. Einige standen feierlich da und schworen, wieder aufzubauen.

Die Ermittler arbeiten daran, die Ursprünge des Feuers zu rekonstruieren. Southern California Edison gab einen ersten Bericht an die staatlichen Aufsichtsbehörden heraus, in dem es hieß, dass „Schaltkreisaktivitäten kurz vor dem gemeldeten Zeitpunkt des Feuers stattfanden“.

Anwohner reichten im Mai beim Obersten Gericht von Orange County eine Klage ein, in der sie behaupteten, das Feuer sei durch die „fahrlässig betriebene, reparierte und gewartete elektrische Ausrüstung“ des Versorgungsunternehmens und das Versäumnis, die Bürste um die Ausrüstung herum zu entfernen, ausgelöst worden.

Die Abschlussfeier für Franks Neffen wurde verschoben, aber sein Zuhause blieb verschont. Und an diesem Tag konnte er nicht anders, als sich ein wenig schuldig zu fühlen.

“Es ist schrecklich. Es scheint so willkürlich, wenn man sich anschaut, welche Häuser überlebt haben und welche nicht“, sagte er. „So eine Zerstörung habe ich noch nie gesehen.“

https://www.latimes.com/california/story/2022-06-06/laguna-niguel-coastal-fire-firefighters Coastal fire destroyed O.C. mansions despite firefighters’ efforts

Alley Einstein

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