Commentary: Matt Shakman and the dilemma of the Geffen Playhouse

Nachdem das Geffen Playhouse die COVID-Pandemie mit einer Reihe äußerst lukrativer digitaler Theaterangebote erfolgreich überstanden hat, ist es in Schwierigkeiten geraten.

Die große Wiedereröffnung war für die Theater im Allgemeinen überwältigend. Widerstrebendes Publikum, aufeinanderfolgende Wellen von übertragbareren Varianten, sich ändernde COVID-Protokolle, das Austrocknen staatlicher Unterstützung, eskalierende Betriebskosten, ein heftig umstrittenes kulturelles Umfeld – wie ein künstlerischer Leiter diese gleichzeitigen Herausforderungen bewältigen kann, ist entmutigend.

Aber der Geffen hatte die zusätzliche Last, diesen Moment mit einer auf den Rücken gebundenen Hand zu treffen. Matt Shakman, der künstlerische Leiter des Theaters, hat eine blühende Karriere als Fernsehregisseur aufgebaut, mit Credits in seinem Lebenslauf, die „Game of Thrones“, „Succession“ und „The Good Wife“ umfassen. Nachdem er bei der Disney+-Miniserie „WandaVision“ Regie geführt hat, ist er in Gesprächen, um bei Marvels „Fantastic Four“-Reboot Regie zu führen, was ihn in die großen Ligen Hollywoods katapultieren würde.

Herzlichen Glückwunsch an Shakman, aber das Geffen Playhouse hat nach seinem Erfolg künstlerisch gekämpft.

Wenige waren überrascht, als die Geffen letzten Monat bekannt gaben, dass Shakman zurücktreten würde. Zwei Karrieren zu meistern, ist selbst für jemanden mit dieser erstaunlichen Begabung ein verlorenes Spiel. Irgendetwas muss schließlich hergeben.

In einem Interview mit Jessica Gelt von The Times sagte Shakman, dass es immer schwieriger werde, die Balance zwischen Theater- und Filmarbeit zu finden, und dass er mit Blick auf die Zukunft nicht glaube, dass er in der Lage sein werde, „das Beste für das Schauspielhaus zu geben“. Es war eine verantwortungsvolle Entscheidung, aber das Theater muss sich fragen, warum es überhaupt bereit war, sich auf eine solche Anordnung einzulassen.

Die Geschichte hält einen Hinweis bereit. Gil Cates, der Gründer des Geffen Playhouse, der als Präsident der Directors Guild of America fungierte und regelmäßig die Oscar-Sendung produzierte, etablierte das Modell einer zweigleisigen Karriere an seinem Westside-Theater. Er wollte, dass das Geffen Playhouse ein Ort ist, den Hollywood sein Zuhause nennen würde.

Es gab eine Zeit, in der Film- und Fernsehstars die Bühne als beruflichen Selbstmord betrachteten. Bis heute findet das Casting für viele hochkarätige LA-Produktionen in New York statt. Die Macher der Branche hier haben wenig Interesse an dem Trottelwechsel des Theaters, selbst wenn es sich um eine große Eröffnung im Mark Taper Forum handelt.

Aber Cates persönlich hat seinen Traum gelebt. Wenn wir unser jährliches Mittagessen im Grill on the Alley in Beverly Hills einnahmen, kamen Agenten und Produzenten an unseren Tisch, um sich bei einem der legendären Schmoozer dieser Stadt zu melden.

Randall Arney, ein Veteran der Steppenwolf Theatre Company, wurde 1999 eingestellt, um das Geffen Playhouse zu leiten und ihm vielleicht etwas Chicagoer Grimm zu verleihen. Das Publikum und vielleicht noch konsequenter der Vorstand um den 2011 verstorbenen Cates kultiviert, mag seinen Grit mit etwas mehr Sternenstaub vorgezogen haben. 2017 wurde Shakman zum Nachfolger von Arney ernannt, der daraufhin eine Klage wegen Altersdiskriminierung einreichte.

Bei der Ankündigung von Shakmans „bejubelter“ Regiekarriere wurde viel Aufhebens gemacht. Seine TV-Credits waren in der Pressemitteilung wie Pfauenfedern aufgereiht. Und es wurde versichert, dass er weiterhin „für Fernsehen und Film Regie führen wird, während er in seiner neuen Rolle dient“.

Die Mächte, die klar erkannten, von welcher Seite Shakmans Prestige kam. Überraschend ist, wie wenig Shakman seit seiner Ernennung zum künstlerischen Leiter bei den Geffen Regie geführt hat. Um seine Arbeit zu sehen, müssten Sie einen der Streaming-Kanäle abonnieren. Seine bedeutendsten Produktionen („Good People“, „Wait Until Dark“ und „Bad Jews“) entstanden alle vor seiner Ernennung.

Der programmatische Höhepunkt seiner Amtszeit ist für mich „A Christmas Carol“, die Tour-de-Force-Version mit einem zahlreichen Jefferson Mays in der Hauptrolle, die im Herbst an den Broadway kommt. Ich habe auch Kimberly Seniors Inszenierung von Eleanor Burgess’ „The Niceties“ sehr geschätzt. Dieses starke generationsübergreifende Debattendrama über den Liberalismus in der Wissenschaft repräsentiert die ernsthafte, sozial engagierte Seite von Shakmans Sensibilität. Der verspielteren Seite wurde in Shakmans Weltpremieren-Inszenierung von „Mysterious Circumstances“, Michael Mitnicks Stück über die Sherlock-Holmes-Manie, freien Lauf gelassen.

Ich kenne Shakman, seit er Student in Yale war, wo er Mitte der 1990er Jahre Student in meiner Sektion eines einführenden Theaterseminars war. Nachdem ich nach Los Angeles gezogen war, kam ich wieder mit ihm in Kontakt und wurde ein Bewunderer seiner Arbeit am Black Dahlia Theatre, dem innovativen Boutique-Theater, das er geschaffen hat und das einige kleine Juwelen hervorbrachte, darunter Jonathan Tolins’ „Secrets of the Trade, „Finally“ von Stephen Belber und „Forgiveness“ von David Schulner.

Wenn irgendjemand herausfinden könnte, wie man die Kreativität einer Stadt, die von Film und Fernsehen dominiert wird, aber dennoch von theatralischem Einfallsreichtum überströmt, zusammenbringen kann, dann war ich mir sicher, dass es Shakman sein würde. Aber die Anforderungen des Theaters sind nicht leicht einzudämmen, und ein künstlerischer Leiter muss zur Stelle sein, der sich um den widerspenstigen Laden kümmert.

Shakman war während der Pandemie eine inspirierte Führungspersönlichkeit. Als andere Theaterorganisationen schwarze Vorhänge vor ihre Fenster hängten, hatte das Geffen in Helder Guimarães virtueller Zaubershow „The Present“ einen Hit. Das Geffen Stayhouse, das eine Reihe partizipatorischer digitaler Produktionen anbot, war geboren, hielt die Verbindung des Theaters zu seinem Publikum aufrecht und nutzte gleichzeitig die Vorteile des unbegrenzten Internets, um Theaterbesucher auf der ganzen Welt zu erreichen.

Keine dieser Stayhouse-Produktionen erreichte die brillante Originalität von „The Present“, aber Shakman tat, was er am besten kann: über den Tellerrand hinaus denken, um Wunder und Überraschungen in dramatischer Unterhaltung zu finden.

Aber letzten Herbst kam es zu Problemen mit Dominique Morisseau’s „Paradise Blue“, der ersten Show auf der Hauptbühne, die ein persönliches Publikum zurück ins Geffen brachte. Nach der Eröffnung im November mit starken Kritiken wurde die Produktion eine Woche später eingestellt, als der Dramatiker protestierte, dass das Management bei der Behandlung eines Problems, das bei Mitgliedern des Kreativteams aufgetreten war, nachlässig gewesen sei.

Laut Morisseau führte ein interner Streit innerhalb des Unternehmens zu einer Situation, in der schwarze Künstlerinnen trotz ihrer wiederholten Bemühungen, das Management zum Eingreifen zu bewegen, „beschimpft und herabgesetzt“ wurden. Die Situation schien komplexer als das, was öffentlich berichtet wurde, und ich dachte, es wäre wertvoll, weiter darüber nachzudenken, aber meine Einladung, die Angelegenheit mit Shakman zu besprechen, wurde höflich abgelehnt.

Die Geffen wollten einer Geschichte, die in die nationalen Erzählungen über feindselige Arbeitsplätze und rassistische und geschlechtsspezifische Ungleichheiten in der Kunst aufgenommen wurde, keinen weiteren Treibstoff hinzufügen. Künstlerische Leiter, insbesondere weiße Männer, saßen auf dem heißen Stuhl. Und weder Shakman noch Gil Cates Jr., der vom Board of Directors, in dem er als stellvertretender Vorsitzender tätig war, zum Executive Director ernannt worden war, wollten über eine sorgfältig formulierte Erklärung hinausgehen, die mehr Fragen als Antworten hinterließ.

Cates Jr. zögerte immer noch, die Geschichte zu konkretisieren, als wir uns am Tag nach dem Labor Day mitten in der Hitzewelle im Innenhof des Geffen Playhouse zu einem Interview trafen. Shakman sollte teilnehmen, verabschiedete sich jedoch, nachdem bekannt wurde, dass er im Februar von seinem Posten zurücktreten würde. Es war enttäuschend, aber nicht unerwartet von einem künstlerischen Leiter, der, vielleicht in Anlehnung an die Werbebüros in Hollywood, eine risikofreie Strategie in Bezug auf die Berichterstattung in der Presse verfolgt. (Eine höfliche Strategie ohne Risiko, die dieses Mal eine Follow-up-E-Mail beinhaltete, die geschätzt wurde, aber nicht mit einem persönlichen Gespräch vergleichbar war.)

Auf die Frage, ob Shakmans externe Aktivitäten zur Explosion um „Paradise Blue“ beigetragen hätten, sagte Cates Jr., er könne sich nicht an den zeitlichen Ablauf von Shakmans Zeitplan erinnern, glaube aber nicht, dass sie irgendwelche Auswirkungen hätten.

„Ich bin mir nicht sicher, ob seine Anwesenheit etwas an dem Geschehenen geändert hätte, und er war sehr präsent“, sagte er. „Ich habe jeden Tag mit ihm telefoniert, wenn er nicht hier war, besonders bei dieser Show, unserer ersten Show zurück.“

Eine gut aufgenommene Produktion abrupt abbrechen zu müssen, tut weh, aber es war ein überlebbarer Schock, zum großen Teil dank der unerwarteten Einnahmen der Stayhouse-Angebote, die laut Cates Jr. ausreichten, um den Pandemieverlust bei den Abonnementverkäufen auszugleichen.

In der vergangenen Saison feierte das Geffen Playhouse sein 25-jähriges Bestehen. Das Theater startet in die nächsten 25 Jahre auf solider finanzieller Basis. Eines der Dinge, auf die Cates Jr. am stolzesten ist, ist der Aufbau einer Stiftung, des Fund for the Future, der auf dem besten Weg ist, sein Ziel von 25 Millionen US-Dollar im nächsten Jahr zu erreichen – einer der unerfüllten Träume seines Vaters.

Die Kassen wurden sicherlich auch durch die von Bryan-Cranston geleitete „Power of Sail“ unterstützt, die im Februar eröffnet wurde und rekordverdächtige Einzelticketverkäufe einbrachte. Das aktuelle Stück von Paul Grellong über die freie Meinungsäußerung in der Wissenschaft und den Aufstieg des weißen Nationalismus war nicht seetüchtig, aber Cranstons Anwesenheit war alles, was erforderlich war, um dieses missratene Drama zu einem Hit zu machen.

Ein weiteres prominentes Angebot, Edward Albees „Wer hat Angst vor Virginia Woolf?“ – mit Calista Flockhart und Zachary Quinto als Martha und George – zog nicht die gleichen Massen an, war aber gut genug, um die deprimierende Lektion zu bekräftigen, dass bekannte Fernsehschauspieler, selbst wenn sie so schlecht besetzt waren wie Flockhart, eine der einzigen Möglichkeiten sind Couch-bequeme ehemalige Abonnenten wieder in ihre unbequemen Theatersitze zu bekommen.

Das Geffen Playhouse hat den nicht unverdienten Ruf, sich an Hollywood anzuschleichen. (Ich werde meinen Fall mit einem Titel ausruhen: „Matthew Modine rettet die Alpakas“, die blöde Farce von 2009 mit Matthew Modine in der Hauptrolle, Sie haben es erraten.)

Aber das Theater ist immer noch in der Lage, beeindruckende Risiken einzugehen. Diese Saison beginnt mit „The Inheritance“, Matthew López’ Tony-gekröntem schwulen Drama, das sich in zwei Teilen entfaltet und das darstellt, was Cates Jr. sagt, die größte Show auf dem Papier, die Geffen jemals produziert hat. Der Impuls hinter solchen beeindruckenden Unternehmungen, erklärte er, sei es, Theaterveranstaltungen zu schaffen, die Theaterbesucher zu einer Erfahrung verführen, die sie zu Hause nicht haben können.

Epic kann manchmal wesentlich besser sein, aber ich habe in letzter Zeit Zweifel an der Strenge der künstlerischen Entscheidungsfindung. Wie viele interne Debatten gab es beispielsweise, um „Power of Sail“ grünes Licht zu geben? Wer hätte gedacht, dass Martha in Albees Klassiker gut zu Flockhart passt?

Musicals gehören im Geffen nicht zum Standardprogramm, aber „A Wicked Soul in Cherry Hill“, entwickelt im Labor des Theaters, feierte diesen Sommer seine Weltpremiere mit etwas Pech und fragwürdigem Urteilsvermögen. COVID breitete sich in der Besetzung aus, was zu einer Woche verpasster Auftritte führte. Das ist unvermeidlich, aber dieses True-Crime-Musical hätte vielleicht einige Kontroversen vermieden (und seine langfristigen Aussichten verbessert), wenn es jemanden im Theater gegeben hätte, der sich energischer für eine gründlichere Fiktionalisierung des tragischen Materials eingesetzt hätte.

Künstlerischer Leiter ist ein intensiver, praktischer Job. Heranzoomen und Telefonkonferenzen können nur so viel bewirken. Und Film- und Fernsehverbindungen sind kein Ersatz für die ungeteilte Aufmerksamkeit einer Führungskraft.

Die stellvertretende künstlerische Leiterin Amy Levinson hat als tägliche Ansprechpartnerin gedient. Künstler, mit denen ich gesprochen habe und die im Geffen gearbeitet haben, sagen mir, dass sie unverzichtbar ist. Unverzichtbar ist aber genau das, was der künstlerische Topmanager sein muss.

„Matt war immer noch verfügbar, auch wenn er nicht im Gebäude war“, betonte Cates Jr.. „Wenn ein Regisseur Kontakt aufnehmen wollte, stellte sich Matt immer zur Verfügung, auch wenn er nicht hier war. Aber das war die Idee, Amy als stellvertretende künstlerische Leiterin zu haben, als jemanden, der für diese ‚komm-jetzt-herunter‘-Momente zur Stelle sein kann.“

Solche Gelegenheiten sind häufiger, wenn sich der AD im Gebäude befindet. Shakman muss man zugutehalten, dass er erkannt hat, dass er nicht weiterhin an zwei Orten gleichzeitig sein kann. Wenn es möglich wäre, glaube ich immer noch, dass er eine dynamisch kreative Wahl wäre.

Cates Jr. fasste die Situation nüchtern zusammen: „Die Projekte wurden größer und der zeitliche Aufwand größer, was dazu führte [Shakman] zu diesem Moment. Anfangs war er viel hier. Er sagte: ‚Ich könnte für drei oder vier Wochen an die Ostküste gehen und Regie führen‘, aber dann ist er für vier Monate zurück. ‘WandaVision’ hat ihn wohl am längsten ausgehalten. Aber wann immer er konnte, flog er für offene Stellen, für Meet-and-Greets ein, und wir haben eine Struktur geschaffen, damit das funktioniert. Aber ich denke, das ist der Grund, warum er jetzt da ist, wo er ist. Als die Karriere hier drüben durchstartet, wird ihm klar, dass dies der richtige Zeitpunkt ist.“

Es ist auch ein guter Zeitpunkt für das Geffen Playhouse, dem Beispiel der Center Theatre Group zu folgen, die bei der Suche nach ihrem neuen Leiter Prioritäten, Strukturen, Werte und kommunale Mission systematisch überdenkt. Ein Bruch mit alten Praktiken kann notwendig sein, wenn das Geffen in den nächsten 25 Jahren gedeihen soll.

https://www.latimes.com/entertainment-arts/story/2022-09-14/geffen-playhouse-future-matt-shakman-departs-for-hollywood Commentary: Matt Shakman and the dilemma of the Geffen Playhouse

Sarah Ridley

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