Earthquake predictions are going viral online — and spreading dangerous conspiracies along the way

1990 erschien ein exzentrischer Texaner namens Iben Browning mit einer dramatischen Vorhersage auf der nationalen Bühne: Am 2. oder 3. Dezember dieses Jahres würde ein schweres Erdbeben die New-Madrid-Verwerfung im Südwesten von Missouri treffen.

Professionelle Erdbebenwissenschaftler weigerten sich meistens, der Vorhersage auch nur irgendeine Aufmerksamkeit zu schenken, und – zu ihrem völligen Mangel an Überraschung – kam und ging der 3. Dezember 1990 ohne ein Beben. Trotzdem versetzte Brownings Vorhersage eine Reihe von Leuten in Panik, die „Browning-Bunker“ bauten und Nachrichtenteams in die kleine Stadt New Madrid (typisch amerikanisch als „MAD-rid“ ausgesprochen) brachten. Das Nicht-Ereignis inspirierte 1993 sogar einen Song der Alternative-Country-Band Uncle Tupelo aus Süd-Illinois.

Auf den ersten Blick scheint die Vorhersage eines Erdbebens in New Madrid nicht allzu weit hergeholt. Am 16. Dezember 1811 wurde die Stadt von einem Erdbeben heimgesucht, das groß genug war, um den Lauf des Mississippi zu verändern und die Illusion zu erzeugen, das Wasser würde rückwärts fließen. Die junge Stadt St. Louis wurde schwer beschädigt und New Madrid selbst wurde im Wesentlichen zerstört. Die Region New Madrid erlebte im September 1990 sogar ein Beben der Stärke 4,7, was Brownings Behauptung in der Öffentlichkeit ein wenig Glaubwürdigkeit verlieh. In der Region gibt es jährlich etwa 200 Beben geringer Stärke, und Experten für Katastrophenvorsorge sind besorgt, dass die Infrastruktur nicht robust genug ist, um größere Ereignisse zu bewältigen.

Aber zu wissen, dass Erdbeben an einem bestimmten Ort aufgetreten sind und in Zukunft wahrscheinlich wieder auftreten werden, ist nicht dasselbe, wie sie vorhersagen zu können. Browning stützte seine „Vorhersage“ auf Wettermuster und andere Phänomene, legte seine Methodik jedoch nie vollständig offen, damit andere sie bewerten konnten. (Seine Hauptmotivation könnte tatsächlich darin bestanden haben, Videokassetten zu verkaufen, in denen er einer in Panik geratenen Bevölkerung seine Theorien erklärt.)

Kein Erdbebenprognostiker war jemals in der Lage, den Ort, die Zeit und die Stärke von Beben vorherzusagen.Shutterstock

Browning starb kurz nach dem Debakel in New Madrid, aber heute gibt es in den sozialen Medien eine Reihe seiner Erben, die Amateur-Erdbeben vorhersagen. Einige von ihnen sind Verschwörungstheoretiker, die glauben, dass Beben tatsächlich von schändlichen Kräften verursacht werden, die von Regierungen vertuscht werden. Andere glauben, dass sie tiefe physikalische Geheimnisse darüber aufgedeckt haben, wie die Erde funktioniert, die Mainstream-Wissenschaftler einfach zu verschlossen sind, um sie zu akzeptieren.

Eines haben sie jedoch alle gemeinsam: Sie können nicht das tun, was sie vorgeben zu tun. Genau wie der Mythos vom „Erdbebenwetter“ haben Erdbebenvorhersagen keine Grundlage in der Realität.

“Es wäre toll wenn wir Erdbeben sinnvoll vorhersagen könnten.“

Kein Erdbebenprognostiker war jemals in der Lage, den Ort, die Zeit und die Stärke von Beben vorherzusagen, was sie bestenfalls für die Katastrophenvorbereitung unbrauchbar macht. Im schlimmsten Fall speisen die Prädiktoren dieselbe Kultur der Verschwörung und des Misstrauens ein, die gefährliche Bewegungen wie QAnon aufrechterhält. Und was auch immer die Motivation ist, die Behauptung, ein Erdbeben vorherzusagen, kann andere in Panik versetzen oder Regierungsbehörden bei tatsächlichen Katastrophen das Leben erschweren.

Um es klar zu sagen, nur weil professionelle Geowissenschaftler kippen derzeit prognostizierte Zittern bedeutet nicht, dass dies nicht der Fall ist wollen zu.

„Es wäre erstaunlich, wenn wir Erdbeben auf nützliche Weise vorhersagen könnten“, sagt CalTech-Geologin Celeste Labedz gegenüber Inverse. „Aus menschlicher und auch aus wissenschaftlicher Sicht wäre es großartig, aber es gibt eine Reihe von Dingen, die es schwierig machen. Erdbeben [start] Weg unter die Erde. Selbst wenn Sie alles über die unterirdische Stelle wüssten, an der ein Erdbeben stattfinden würde, ist dies noch keine Garantie dafür, dass Sie es vorhersagen können.“

Viral gehen

Amateurwissenschaftler bringen ihre Erdbebenvorhersagen über YouTube, Twitter, Facebook, Twitch und andere soziale Medien direkt an die ÖffentlichkeitShutterstock

Da Seismologen nicht bereit sind, konkrete Vorhersagen zu treffen, springen Amateurwissenschaftler ein – und sie sind nicht an die Regeln des gewöhnlichen wissenschaftlichen Diskurses gebunden. Sie müssen ihre Veröffentlichungen nicht von Experten begutachten lassen oder um staatliche Zuschüsse konkurrieren. Stattdessen bringen sie ihre Vorhersagen über YouTube, Twitter, Facebook, Twitch und andere soziale Medien direkt an die Öffentlichkeit.

Michael Janitch, der regelmäßig unter dem Namen „Dutchsinse“ postet, ist einer der beliebtesten Erdbebenvorhersager. Als Affiliate auf der Amazon-eigenen Streaming-Plattform Twitch postet er regelmäßig Videos und wird dafür bezahlt. Bevor YouTube und Facebook gegen Verschwörungsinhalte vorgingen, nutzte Janitch diese beiden Seiten ebenfalls ausgiebig (sein YouTube ist immer noch aktiv). Er hat über eine halbe Million Abonnenten bei verschiedenen Diensten und seine Kommentarbereiche sind voll von Menschen, die ihn loben, für seine Gesundheit beten und ihn um Rat zur Katastrophenvorsorge bitten.

Wie eng die Dutchsinse-Community auch ist, der Inhalt von Janitchs Videos ist ein Mischmasch aus wissenschaftlich klingender Sprache und Verschwörungshetze. Häufige Themen sind „gerichtete Energiewaffen“, die von schändlichen Kräften eingesetzt werden, um Erdbeben und Waldbrände zu verursachen, sowie regelmäßige Anschuldigungen, dass der United States Geological Survey (USGS, der seismische Aktivitäten überwacht) Informationen über Erdbeben unterdrückt.

In Nicht-Erdbeben-Inhalten hat Janitch angedeutet, dass Covid-19-Impfstoffe Teil einer finsteren Verschwörung sind, und auf seiner Website geschrieben: „Ich nehme den Impfstoff nicht, meine Frau wird das auch nicht tun … und mein Marine auch nicht [sic] Freunde. Also … ich bin an Bord, wenn ich mich nicht daran halte.“ Er hat kürzlich seinen Twitter-Account von allen Tweets bereinigt, aber in der Vergangenheit hat er offen die QAnon-Verschwörungstheorie unterstützt, die (unter anderem) behauptet, dass hochrangige Demokraten und Hollywood-Schauspieler Kinder rituell missbrauchen und ermorden.

In einem seltenen schriftlichen Kommentar erklärt Janitch, er werde sich nicht gegen Covid-19 impfen lassen.Dutchsinse-Website

Janitch hat sein eigenes Visualisierungsmodell für die Erdbebenvorhersage erstellt und verwendet eine wissenschaftlich klingende Sprache, um seine Methodik zu beschreiben. Infolgedessen ist es leicht zu verstehen, warum manche Leute ihn für maßgeblich halten: Er verwendet visuelle Metaphern und Karten, um zu erklären, was er tut, und ohne zusätzliches Wissen aus der Fachausbildung wäre es schwierig zu verstehen, warum seine Vorhersagen Unsinn sind. Er liefert auch Erklärungen dafür, warum seine Vorhersagen nicht mit dem übereinstimmen, was etablierte Seismologen sagen, entweder indem er sich auf seine Verschwörungstheorien beruft oder indem er impliziert, dass er die Wissenschaft besser versteht als Wissenschaftler.

Eine andere Möglichkeit, wie Janitch und andere verschwörungsorientierte Prädiktoren den Anschein von Unabhängigkeit bewahren, besteht darin, sich selbst schwer erreichbar zu machen. Dutchsinse hat keine Kontakt-E-Mail-Adresse aufgelistet und antwortet auch nicht auf Facebook-Anfragen nach Kommentaren. Sein Twitter DMs sind auch geschlossen (der einzige Account, dem er folgt, ist Elon Musk). Auf Instagram teilt er Selfies, malerische Naturfotos und Bilder von niedlichen Katzen.

Erdbebenvorhersage Luke Holmquist hingegen redet gerne mit den Medien und bringt rechte Verschwörungen nicht ins Gespräch. Er gibt sich alle Mühe zu erwähnen, dass er populäre Bücher von Seismologen liest, obwohl sie alle davor warnen, dass es nicht möglich ist, das zu tun, was er behauptet zu tun.

„Ich denke, Demut ist die einzige Möglichkeit, neue Ideen zu akzeptieren“, sagt er Umgekehrt, was eine wirklich nützliche wissenschaftliche Haltung ist. Gleichzeitig vertritt Holmquist Theorien über Erdbeben, die lange widerlegt wurden, wie etwa die Idee, dass Massenauswürfe der Sonne der Erde genügend Masse hinzufügen, um sie zu vergrößern. (Um es klar zu sagen, obwohl die Sonne eine Menge Material ausstößt, das schließlich auf unseren Planeten trifft, macht alles immer noch einen winzigen Bruchteil der tatsächlichen Masse der Erde aus.)

Es richtig machen, irgendwie

„Ich denke, Demut ist die einzige Möglichkeit, neue Ideen zu akzeptieren.“Lukas Holmquist

Holmquist gibt im Gegensatz zu Janitch auch zu, dass seine Modelle nicht perfekt sind.

„Mit der Zeit, wie Datum, Uhrzeit und Ort, komme ich wirklich gut zurecht“, sagt er. „Das Schwierige ist die Größenordnung.“

Auch dies klingt auf den ersten Blick vernünftig, aber wenn die Größenordnung nicht vorhergesagt wird, wird die Prognose tatsächlich nutzlos. Wenn in einer bestimmten Region wie Südkalifornien buchstäblich ständig Beben auftreten, ist es einfach, ein Ereignis „vorherzusagen“ (insbesondere wenn Ihre Fehlerspanne ein oder zwei Tage beträgt), aber ohne die Größenordnung zu bestimmen, haben die Prognostiker nicht wirklich vorhergesagt überhaupt nichts.

„Das Schwierige ist die Größenordnung.“

Wenn Sie an einem bestimmten Tag ein Zittern vorhersagen, aber vor einer Erschütterung der Stärke 6,5 warnen, obwohl tatsächlich ein Beben der Stärke 3,5 passiert ist, lag Ihre Vorhersage erheblich daneben. (Ein Beben der Stärke 7 erschüttert den Boden zehnmal stärker als ein Beben der Stärke 6, was bedeutet, dass ein Beben der Stärke 6,5 tausendmal stärker ist als ein Beben der Stärke 3,5.) Das berüchtigte Erdbeben von San Francisco im Jahr 1906, das einen Großteil der Stadt zerstörte, hatte wahrscheinlich eine Stärke von etwa 7,9 , während das Beben, das 1960 Chile heimsuchte, eine atemberaubende Stärke von 9,5 hatte. Ein Beben der Stärke 3,5 ist kaum wahrnehmbar.

Wie Labedz warnt, beschreiben Magnitudenzahlen nicht alles über seismische Ereignisse.

„Ein Erdbeben passiert tatsächlich über einem Gebiet“, sagt sie. „Karten, die in den Nachrichten gezeigt werden, platzieren normalerweise einen einzelnen Stern dort, wo der Boden zu beben begann, aber die tatsächliche Bewegung ist oft verteilt, wobei die Stärke des Zitterns in diesem Bereich sehr unterschiedlich ist.“

Wissenschaft vs. Verschwörung

Ehrlich gesagt sind die meisten Videos von Janitch, Holmquist und anderen nicht besonders interessant.Shutterstock

In Filmen hat das isolierte wissenschaftliche Genie normalerweise Recht (denken Sie an Doc Brown in Zurück in die Zukunft oder Jeff Goldblums Charakter in Tag der Unabhängigkeit), während Mainstream-Wissenschaftler bestenfalls falsch liegen und schlimmstenfalls Teil einer Verschwörung sind, um die Wahrheit zu vertuschen. Im wirklichen Leben ist dies fast nie der Fall. Sogar ikonoklastische Wissenschaftler wie Galileo oder Einstein arbeiteten innerhalb des Establishments und waren zu Lebzeiten hoch angesehen. In ähnlicher Weise sind reale Verschwörungen gleichzeitig weniger aufregend und riskanter als ihre fiktiven Gegenstücke.

Ehrlich gesagt sind die meisten Videos von Janitch, Holmquist und anderen nicht besonders interessant. Sowohl YouTube als auch Twitch bevorzugen Zuschauer, die sich lange Videos ansehen, wodurch die auf den Websites verbrachte Zeit und die Häufigkeit von Werbeunterbrechungen maximiert werden. Ein holländisches YouTube-Video kann bis zu zwei Stunden lang laufen, wobei ein Großteil davon Janitch-Animationen mit niedriger Auflösung zeigt, die schwindelerregend hinein- und herauszoomen, begleitet von unpolierten Kommentaren. Holmquist hingegen zeigt normalerweise sein Gesicht und legt eine freundliche Wettermann-Attitüde an.

Aber ob sie einen verschwörerischen oder einen freundlichen Ton anschlagen, ob sie (wie der Prognostiker Brent Dmitruk) düstere Fiktionen über Katastrophen schreiben, die sie „vorhersagen“, sie haben im Grunde dasselbe Problem: Sie liegen falsch. Wenn jemand etwas vorhersagt und andere ihm glauben, können sie Panik auslösen, wie es bei Brownings Vorhersage von 1990 der Fall war. Holmquists Warnungen vor Erdbeben sind in den sozialen Medien oft genug viral geworden, sodass mehrere offizielle Websites die Menschen davor warnen, ihm zu glauben.

Geologen haben viel besser darin geworden, Risiken zu charakterisieren, Nachbeben (die Erschütterungen nach dem ersten Beben) zu verstehen und zu wissen, wie sie mit der Plattentektonik und sogar menschlichen Aktivitäten wie der Abwasserinjektion aus der Gewinnung fossiler Brennstoffe zusammenhängen. Wissenschaftliche Erdbebenvorhersagen könnten in Zukunft möglich sein, aber erwarten Sie, dass sie von professionellen Seismologen kommen, nicht von YouTube-Persönlichkeiten.

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Emma James

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