How Chris Eubanks became the surprise hope for the American men at Wimbledon

Christopher Eubanks stand am Mikrofon auf dem Platz Nr. 2, während 4.000 Zuschauer auf der Tribüne zusahen.

„Sie haben gerade Ihren ersten Top-5-Spieler geschlagen, Sie debütieren hier in Wimbledon und jetzt stehen Sie in Ihrem ersten Grand-Slam-Viertelfinale“, sagte Jenny Drummond, die Reporterin vor Ort, vor dem Spiel zu Eubanks Stadion brach in Applaus aus. „Lebst du gerade dein bestes Leben?“

Eubanks zögerte nicht. „Ich habe im Moment das Gefühl, einen Traum zu leben“, sagte er.

Zu Beginn der Rasensaison letzten Monat hatte Eubanks noch nie einen ATP-Titel gewonnen, noch nie im Hauptfeld von Wimbledon gespielt und war bei einem Major nie über die zweite Runde hinausgekommen. Tatsächlich mochte Eubanks es nicht einmal, an der Oberfläche zu spielen.

Jetzt, nach einem dramatischen Fünf-Satz-Sieg über den an Nummer 5 gesetzten Stefanos Tsitsipas, 3-6, 7-6 (4), 3-6, 6-4, 6-4, steht Eubanks im Viertelfinale des All England Club .

Es kam selbst für ihn so unerwartet, dass er während seines Aufenthalts dreimal seine Hotelreservierung verlängert hat.

Der 27-jährige Eubanks ist nun der 13. Mann in der Open Era, der bei seinem Debüt im Hauptfeld in Wimbledon die letzten Acht erreichte, und der erste Amerikaner seit 1984, dem dies gelang. Er ist auch der dritte schwarze Amerikaner, der dies erreichte Runde und begleitete Arthur Ashe und MaliVai Washington an Ashes 80. Geburtstag.

Am 26. Juni stand Eubanks auf Platz 77 der Weltrangliste, nur ein paar Plätze hinter seinem Karrierebestwert. Jetzt ist er Nr. 43 und es wird erwartet, dass er in der Rangliste nächste Woche mindestens auf Platz 31 aufsteigt.

„Alles von der Erkenntnis, dass ich für den Rest meines Lebens zwei Qualifikationen in Wimbledon habe [as part of Wimbledon’s ‘Last 8 Club‘], bis ich mein Telefon überprüfte und meinen Namen als ESPN-Alarm sah, bis ich erkannte, wie sehr ich Gras zu Beginn der Rasensaison nicht mochte, bis ich jetzt schaue, wo ich bin“, sagte Eubanks am Montagabend. „Es war etwas.“ von dem du träumst. Aber ich glaube, ich wusste nicht wirklich, ob dieser Traum tatsächlich wahr werden würde. Ich sitze jetzt hier drin, also ist es ziemlich cool.


Eubanks war nicht bescheiden, als er sagte, er sei unsicher, ob seine Träume in diesem Sport jemals wahr werden würden.

Im Gegensatz zu vielen seiner Altersgenossen war er kein hochrangiger Nachwuchsspieler. Er nahm an einigen Events teil, aber an keinem der Slams, und blieb während des Rekrutierungsprozesses für das College weitgehend unbemerkt. Letzten Endes, Danke teilweise Dank seines Mentors Donald Young, einem gebürtigen Atlantaer, der zu dieser Zeit zu den Top-100-ATP-Spielern zählte, erregte Eubanks die Aufmerksamkeit des Trainerstabs der Georgia Tech.

Cheftrainer Kenny Thorne war sich nicht sicher, ob er seinen damaligen Co-Trainer Derek Schwandt (heute Cheftrainer bei Liberty) schicken sollte, um Eubanks bei einem Turnier in Mobile, Alabama, spielen zu sehen. Aber als sie nach Florida fuhren, um einem Top-Rekruten beim Spielen zuzusehen, dachten sie darüber nach, was Young über ihn gesagt hatte, und beschlossen, dass Schwandt stattdessen nach Alabama fahren sollte, um Eubanks einen Blick darauf zu werfen.

„Derek schickte mir ein Video von einem von Chris‘ ersten Aufschlägen und der Ball traf buchstäblich den Zaun vor Derek und ging fast durch den Zaun“, sagte Thorne am Montag gegenüber ESPN. „Und es war so hoch auf dem Zaun, dass ich dachte: ‚Bitte sagen Sie mir, das war Chris. Bitte.‘ Er sagt: „Das ist er.“ Ich habe sofort nach weiteren Videos gefragt.

„Chris war zwar nicht ganz oben auf der Rangliste, aber er erreichte das Finale dieses Turniers. Und dann bereitete er sich darauf vor, bei einem der größten nationalen Turniere zu spielen, also ging ich hinaus, um ihm beim Training zuzusehen, und genau dort sagte ich: ‚Das haben wir.‘ ihn einzuladen (für einen inoffiziellen Rekrutierungsbesuch), bevor er zu diesem großen Turnier geht und alle anderen sehen, wie talentiert er ist.“ Da haben wir einfach gesehen, was für ein besonderer Spieler und Mensch er war.“

Während seiner drei Saisons an der Georgia Tech wurde Eubanks zweimal zum ACC-Spieler des Jahres gekürt und war zweimal All American. Er wurde vor seiner Seniorensaison 2017 Profi.

Während immer mehr Spieler sowohl auf der ATP- als auch auf der WTA-Tour im College antreten, darunter Cameron Norrie, Jennifer Brady und Danielle Collins, ist dies immer noch etwas unkonventionell und Erfolg auf NCAA-Ebene schlägt sich nicht immer bei den Profis nieder.

In den meisten der ersten fünf Saisons von Eubanks spielte er hauptsächlich Futures- und Challengers-Events der unteren Ränge. Er spielte Woche für Woche vor kleinem Publikum für wenig Geld und wenige Ranglistenpunkte.

Er schaffte es 2018 in die Top 200, aber dieser Meilenstein bedeutete wenig. Er musste immer noch eine Wildcard erhalten oder die Qualifikation erfolgreich überstehen, um bei Majors spielen zu können, und die Rangliste machte es noch unwahrscheinlicher, dass er an ATP-Events teilnehmen konnte. Vor Beginn der Saison 2023 hatte er an sechs Grand-Slam-Events und nur einer Handvoll ATP-Turnieren teilgenommen. Enttäuscht über den Stand seiner Karriere begann Eubanks, nebenberuflich als Kommentator für den Tennis Channel zu arbeiten.

„Es gab definitiv einige Tiefpunkte“, sagte Eubanks letzte Woche. „Ich glaube, einer der Gründe, warum ich mich überhaupt mit Kommentaren beschäftigt habe, war, dass ich mich 2021 richtig mit meinem Agenten zusammengesetzt habe und gesagt habe: ‚Hören Sie, wenn ich nächstes Jahr immer noch 200 bin und die Verletzungen noch keine Rolle gespielt haben.‘ Teilweise kann ich mit meiner Zeit etwas anderes anfangen.’ Es ist nicht so glamourös, wenn man auf Rang 200 liegt.

Auch wenn ihm seine Fernseharbeit Spaß machte, gab er seine Ambitionen auf dem Platz nicht auf.

Laut Martin Blackman, dem General Manager für Spielerentwicklung bei der USTA, wusste Eubanks, dass er etwas ändern musste, um die nächste Stufe zu erreichen, ging dann ein Risiko ein und setzte auf sich selbst.

„Vor etwa zweieinhalb Jahren, als er noch nicht unter den Top 100 war, traf er die Entscheidung, einen Vollzeit-Trainer einzustellen [Ruan Roelofse]„Wenn Jungs nicht eingebrochen sind und nicht das große Geld verdienen, investieren sie oft nicht in sich selbst, weil das Geld knapp ist und es einen Kompromiss gibt: Investiere ich in etwas?“ Ich selbst, sei es ein Trainer oder ein Kraft- und Konditionstrainer oder ein Physiotherapeut, und ein Risiko eingehen, und vielleicht geht mir irgendwann das Geld aus? Oder speichere ich es, erledige dann aber nicht alles, was ich tun muss? Und Chris hat wirklich alles gegeben und sich um alle kontrollierbaren Dinge auf und neben dem Platz gekümmert.“

Diese Entscheidung hat einen Unterschied gemacht.

In Zusammenarbeit mit Roelofse hat Eubanks subtile Änderungen und Verbesserungen an seinem Spiel vorgenommen und seinem schlaksigen 1,80 Meter großen Körper mehr Muskeln verliehen. „Ich weiß, die Leute sagen, er sei dünn, aber im Vergleich zu dem, was er auf dem College war, ist er riesig“, sagte Thorne.

Eubanks gewann letztes Jahr sein erstes großes Hauptfeldspiel bei den US Open und hat seitdem stetige Fortschritte gemacht. Es gab einen Auftritt in der zweiten Runde bei den Australian Open im Januar und den damals größten Durchbruch seiner Karriere, einen Viertelfinalauftritt bei den Miami Open auf Masters-1000-Niveau als Qualifikant. Das Ergebnis brachte ihn zum ersten Mal in seiner Karriere in die Top 100.

Er weinte vor Rührung, nachdem er sich die Meilenstein-Rangliste gesichert hatte. „Von allen Menschen auf der Welt, die irgendwann, in irgendeiner Woche auf der Welt Tennis spielen, waren Sie einer der 100 besten Tennisspieler der Welt.“ sagte Eubanks damals. „Auf der Welt. Es gibt viele Leute, die Tennis spielen. Viele Leute. Und ich sitze hier als einer der 100 besten Leute, die es tun – als einer der besten Spieler, die es gibt.“ es gerade jetzt. Es fühlt sich gut an.

Aber es war die Rasensaison, in der er einen kometenhaften Aufstieg erlebte. Während seines ersten Rasenturniers des Jahres in Surbiton wandte er sich bekanntermaßen per SMS an die vierfache Major-Meisterin Kim Clijsters, um Ratschläge zum Spielen auf dem „dümmsten“ Belag zu erhalten, und sie ermutigte ihn, an seiner Beinarbeit zu arbeiten Bleib positiv.

Seine nächsten beiden Turniere gewann er nicht, doch dann holte er auf Mallorca seine erste ATP-Trophäe mit nach Hause, und seine Dynamik hat sich noch nicht verlangsamt. Bisher schien kein Gegner oder Moment zu groß für Eubanks zu sein. Er besiegte den britischen Spieler Nr. 1 und Halbfinalisten von 2022, Norrie, in der zweiten Runde vor lebhaftem Publikum auf Court Nr. 1 und sorgte bei vielen für Gläubige und Fans.

„Das Norrie-Match war gewaltig“, sagte Blackman. „In Wimbledon auf diesem Platz nicht nur einen Briten zu schlagen, sondern auch einen großartigen Spieler, der vor allem vor diesem Publikum gut abschneiden wollte. Das hat viel Charakter gezeigt und war ein echter Wendepunkt.“

Und was vielleicht am beeindruckendsten ist, dass es bei Eubanks in seinem Drittrundenspiel am nächsten Tag keinen emotionalen Kater gab. Er brauchte drei Tiebreaks, schaffte es aber am Samstag, Christopher O’Connell in geraden Sätzen zu besiegen. Gegen Tsitsipas blühte er am Montag im immer größer werdenden Rampenlicht auf und behielt in einem mehr als dreistündigen Kampf die Nerven.

Thorne hat das Spiel von der Tribüne eines Juniorenturniers aus auf seinem Handy gestreamt. Er ging nach drinnen, um den fünften Satz auf einem größeren Bildschirm anzusehen, weil er sich einfach nicht mehr auf etwas anderes konzentrieren konnte. Er sagte, am Ende hätten alle im Clubhaus gejubelt. Blackman sah von der Tribüne aus zu. Coco Gauff, eine langjährige Freundin, und ihre Eltern waren ebenfalls im Publikum, um ihre Unterstützung zu zeigen, wobei Gauff stolz sein Interview nach dem Spiel filmte.

„Ich denke, jeder, von den anderen Spielern bis zu den Fans, erkennt seine harte Arbeit und seine Freude an“, sagte Blackman. „Wenn er einen tollen Punkt spielt, sieht man sein Lächeln. Und das nicht nur, wenn er den Punkt gewinnt. Manchmal ist es ein großartiger Punkt und er verliert den Punkt, aber man sieht die Freude, die er hat.“ Auf dem Platz zu sein und das zu tun, was er liebt. Das ist ansteckend.“

Eubanks hat nun eine Siegesserie von neun Spielen hinter sich und sein Selbstvertrauen wächst von Spiel zu Spiel. Der Montag war der größte Sieg seiner Karriere, aber das könnte sich am Mittwoch gegen den an Nummer 3 gesetzten und US-Open-Sieger von 2021 Daniil Medvedev ändern, der die Chance hat, das Halbfinale zu erreichen. Eubanks ist nicht der Favorit auf den Sieg, aber das war er auch nicht, als er gegen Norrie oder Tsitsipas antrat.

Unabhängig davon, was am Mittwoch passiert, wird er London mit seinem besten Major-Ergebnis, dem höchsten Gehalt seiner Karriere in Höhe von mindestens 437.852 US-Dollar und einem neuen Karriere-Bestplatz verlassen. Und all das führt zu einem neuen Maß an Freiheit, das er als professioneller Tennisspieler noch nie erlebt hat. Für den größten Teil des nächsten Jahres kann er dank seiner Platzierung an jedem gewünschten Turnier teilnehmen und muss sich keine Sorgen um die Finanzierung seiner Karriere machen. Er könnte sogar bei den US Open gesetzt sein, was bedeuten würde, dass er erst in der dritten Runde gegen einen anderen Top-32-Spieler antreten würde.

Aber vor allem hat Eubanks in den letzten Wochen ein Selbstvertrauen gefunden, das ihm zuvor gefehlt hatte. „Ich habe mich lange gefragt, ob ich konstant genug bin, um auf diesem Niveau wirklich konstant zu spielen“, sagte Eubanks. „Ich wusste, dass ich bei jedem Spiel herauskommen und es vielleicht zum Leuchten bringen könnte, was einigen Spielern Ärger bereiten könnte. Ich weiß nicht, ob ich wirklich geglaubt habe, dass ich es Spiel für Spiel gegen starke Gegner schaffen könnte.“

„Das hat mir Coco schon lange erzählt. Naomi [Osaka] sagt sogar dasselbe. Das war irgendwie das Wichtigste, um das Selbstvertrauen zu stärken und zu wecken: „Hey, du kannst auf diesem Niveau spielen, du musst es einfach glauben.“ Wenn ich in ihrer Nähe bin und ihnen zuhöre, wie sie über ihren Glauben sprechen, ist das ein bisschen ansteckend … Ich glaube, es fängt langsam an, auf mich abzufärben, wenn ich den Platz betrete: „Hey, ich kann auf diesem Niveau spielen.“ . ICH gehören auf diesem Level.'”

Emma Bowman

Emma Bowman is a USTimesPost U.S. News Reporter based in London. His focus is on U.S. politics and the environment. He has covered climate change extensively, as well as healthcare and crime. Emma Bowman joined USTimesPost in 2023 from the Daily Express and previously worked for Chemist and Druggist and the Jewish Chronicle. He is a graduate of Cambridge University. Languages: English. You can get in touch with me by emailing emma@ustimespost.com.

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