Inside the fight over reopening a California gold mine

Vor fünf Jahren kam der kanadische Bergbaumanager Ben Mossman in diese kleine Goldgräberstadt in den Ausläufern der Sierra Nevada, um dort reich zu werden.

Seine Firma kaufte die verlassene Idaho-Maryland-Mine – eine Schatzkammer aus den 1860er Jahren, die einst eine der produktivsten Goldminen des Landes war.

Er hat versucht, die Idee der Wiedereröffnung der Mine den Einheimischen zu verkaufen, indem er versprach, mehr als 300 gut bezahlte Arbeitsplätze im ländlichen Nevada County zu schaffen, wo Verweise auf den Goldrausch – der Mine Shaft Saloon, das Gold Miners Inn, die rostigen Erzkarren und Stampfwerke, die Straßenecken und Parks schmücken – sind überall.

„Das könnte eine große Mine sein“, sagte Mossman. „Die sind nicht leicht zu finden. Die Leute suchen überall, in verschiedenen Ländern, auf der ganzen Welt, um eine Lagerstätte wie diese zu finden.“

Bäume spiegeln sich in einem blauen See wider

Ein kleiner See auf dem Gelände der verlassenen Goldmine Idaho-Maryland.

(Robert Gauthier/Los Angeles Times)

Seit fünf Jahren versucht seine Firma Rise Grass Valley, eine Genehmigung von Nevada County zu erhalten, um mit der Prospektion beginnen zu können.

Aber die Menschen in Grass Valley haben die Mine mit überwältigender Mehrheit abgelehnt. Und Moosmann.

Das Projekt hat die Befürchtung geweckt, dass wertvolles Grundwasser ausgesaugt wird, und hat historische Wunden bei einem indigenen Stamm, den Nisenan, wieder aufgerissen, die von der ersten Welle von Goldminenarbeitern von ihrem angestammten Land vertrieben wurden.

Die Saga hat sich in eine von verwandelt gegenseitige Abneigung, wobei Mossman sagte, dass lokale Aktivisten virulent Anti-Minen-„Verschwörungstheorien“ aufrechterhalten und ihn mit Bürokratie festfahren. Er geht davon aus, dass sie sich abnutzen werden. Letztlich.

„Es hat sich hingezogen“, sagte er. „Wahrscheinlich werden sie sogar müde.“

Einige Anwohner wiederum denken, dass Mossman so tut, als wäre er in eine Mischung aus Mayberry und „The Beverly Hillbillies“ geraten.

Eine Frau steht in einem Fenster und zeigt einen Aufkleber mit der Aufschrift: "Nein, meins"

Christy Hubbard aus Grass Valley, die in der Nähe der seit langem geschlossenen Mine in Idaho-Maryland lebt, widersetzt sich den Bemühungen, sie wieder zu öffnen.

(Robert Gauthier/Los Angeles Times)

„Diese Typen müssen denken, dass wir ein ignoranter Landkreis sind“, sagte Christy Hubbard, die ein Haus in der Nähe des Bergbaustandorts besitzt. „Ist das ein Mann, den wir in unserer Stadt wollen? Nein.”

Überhängend Die Kontroverse sind Fragen von kanadischen Staatsanwälten – die Antworten vom Möchtegern-Goldkönig von Nevada County wollen.

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Niemand bezweifelt, dass es in Idaho-Maryland noch Gold gibt.

Über neun Jahrzehnte unterbrochenen Betriebs förderte die Mine 2,4 Millionen Unzen Gold. Bei den heutigen Preisen – mehr als 1.830 Dollar pro Unze – ist das ein Fang im Wert von 4,4 Milliarden Dollar.

Als die Mine 1956 geschlossen wurde, war der Betrieb einfach nicht mehr lohnenswert, dank des Bretton-Woods-Abkommens von 1944, das einen Festpreis von 35 $ pro Unze für das Metall festlegte.

Als die Mine stillstand, strömte Grundwasser in ihre 73 Meilen langen unterirdischen Tunnel. Auf dem bewaldeten Gelände wurde ein Sägewerk eröffnet und wieder geschlossen.

Obdachlose schlagen ein Lager auf. Tagger bedeckten das letzte Betonsilo – das über einem Schacht steht, der 3.400 Fuß oder zweieinhalb Empire State Buildings in die Erde stürzt – mit Graffiti.

Idaho-Maryland-Mine

Ben Mossman, Geschäftsführer von Rise Grass Valley, am Fuß eines Betonsilos auf dem Gelände der ehemaligen Mine.

(Robert Gauthier/Los Angeles Times)

Rise Grass Valley kaufte die Mine im Jahr 2017 und Mossman, ein lakonischer Vancouverer, zog in die Gegend.

Er sagt, er werde in den lokalen Medien „ziemlich böse“ behandelt. Und dass Gegner jeder Entwicklung auf dem waldreichen, aber industriellen Gelände seines Unternehmens einfach im Wege stehen Eigentum.

Laut Mossman rufen die Leute die ganze Zeit an und fragen nach Jobs, die rund 94.000 Dollar pro Jahr einbringen würden, plus Sozialleistungen.

Im kleinen Grass Valley-Büro seiner Firma verkünden grün-goldene Hofschilder für potenzielle Minenunterstützer: JA! IDAHO-MARYLAND MINE.

Aber wenn sie in der Stadt ausgestellt sind, sind sie schwer zu finden.

Währenddessen schreien auf Vorgärten und in Schaufenstern schwarz-goldene Schilder: SCHÜTZT UNSERE LUFT, WASSER, LEBENSQUALITÄT. NEIN, MEINS.

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Ben Mossman, CEO der Rise Gold Corporation, zieht Stücke alter Bohrkerne aus dem Lager

Ben Mossman, Geschäftsführer von Rise Gold Corp., entnimmt Stücke alter Kernproben, die auf dem Gelände der geschlossenen Mine gelagert werden.

(Robert Gauthier/Los Angeles Times)

Die minen Tentakel breiten sich darunter aus Grass Valley, eine Bergstadt mit etwa 13.700 Einwohnern.

Rise Grass Valley – das versucht, vom County eine 80-jährige Nutzungsgenehmigung zu erhalten – besitzt etwa 4 Quadratmeilen an unterirdischen Mineralrechten, die sich unter Häusern, Unternehmen und dem Nevada County Airport erstrecken.

Unter dem Namen MineWatch haben alarmierte Stadtbewohner – die frühere Versuche zur Wiedereröffnung der Mine erfolgreich vereitelt haben – sich zu öffentlichen Versammlungen gedrängt und Schilder vor den verschlossenen Toren von Idaho-Maryland geschwenkt.

Ein Bewohner schrieb einen Rocksong namens „Wells Run Dry“, komplett mit einem Musikvideo mit Tanz, sonnengefleckte Anti-Minen-Demonstranten.

Willst du uns nicht den Anstand erweisen, so zu tun, als ob es dich interessiert? fleht die Sängerin. Während Sie unseren Raum mit Giftmüll füllen und unsere Luft verschmutzen.

Wie viele der geschätzten 47.000 stillgelegten Minen Kaliforniens hat auch Idaho-Maryland ein giftiges Erbe.

Ein von Bäumen und Büschen umgebener Schmutzfleck

Eine mit Arsen beladene Tailing Berme in der Nähe des Geländes der verlassenen Mine.

(Elias Funez / Union)

Ein oberirdischer Teil des Bergbaugeländes, genannt Centennial Site, war historisch zum Abladen von Grubenabfällen verwendet und ist so mit Arsen, Blei und Quecksilber kontaminiert, dass es eine Berücksichtigung als bundesstaatlicher Superfund-Standort rechtfertigte.

Um diese Ausweisung zu vermeiden, erklärten sich Mossman und sein Unternehmen bereit, es zu säubern – sagten jedoch, dass sie das Gelände in Zukunft möglicherweise für die Entsorgung von Minenabfällen nutzen würden.

Um die Mine wieder zum Laufen zu bringen, müsste Rise Grass Valley seine überfluteten Stollen entwässern und kontinuierlich Grundwasser abpumpen. Das Wasser würde zu einem mit Ton ausgekleideten Teich geleitet, wo sich Schwermetalle wie Eisen und Mangan absetzen würden, und dann in einer neu gebauten Wasseraufbereitungsanlage gefiltert werden.

Es würde dann in den South Fork Wolf Creek geleitet, einen kleinen Bach, der durch das Grundstück fließt und von dem Kritiker behaupten, dass er überfluten könnte, wenn Minenwasser hineingeschüttet wird.

Mossman sagt, dass das aufbereitete Wasser „besser als Trinkwasser“ sein wird und dass die Mine tatsächlich einen Überschuss an dringend benötigtem Wasser erzeugen wird, das für die Landwirtschaft und andere Zwecke verwendet werden könnte.

Kritiker sind jedoch misstrauisch gegenüber einem Projekt, das das Pumpen von Grundwasser erfordert, da sich Kalifornien inmitten des Klimawandels und einer extremen Dürre befindet, die die Belastung der Unterwassergrundwasserleiter zusätzlich verstärkt. Anderswo im Bundesstaat – am bekanntesten im Central Valley – hat das Überpumpen dazu geführt, dass Land gesunken ist.

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Der Schatten eines Mannes wird auf den Boden geworfen

Mossman wirft einen Schatten auf Kisten mit Kernproben auf der Baustelle.

(Robert Gauthier/Los Angeles Times)

Bevor er nach Grass Valley kam, war Mossman Präsident und Geschäftsführer eines Unternehmens namens Banks Island Gold.

Es betrieb die Goldmine Yellow Giant auf der abgelegenen Banks Island vor der Küste von British Columbia, auf dem traditionellen Land der indigenen Gitxaala-Nation – die sich wegen möglicher Umweltverschmutzung lange gegen die Mine ausgesprochen hatte.

Mossman begann dort 2014 mit dem Bergbau. Aber nachdem er Beschwerden erhalten hatte, tauchten im nächsten Jahr Provinzinspektoren auf und stellten fest, dass sein Unternehmen Minenabfälle und kontaminiertes Wasser in Bäche, Teiche und Feuchtgebiete leitete.

Im Juli 2015 schloss die Regierung von British Columbia die Mine. Mossmans Firma meldete einige Monate später Konkurs an.

Die Regierung beschlagnahmte die 420.000 Dollar Rückgewinnungssicherheit des Unternehmens – im Wesentlichen eine Kaution – und hat etwa 250.000 Dollar ausgegeben, um Sprengstoffe und gefährliche Materialien zu entfernen, einen endgültigen Reinigungsplan zu entwickeln und die Wasserqualität zu überwachen, teilte das Ministerium für Energie, Bergbau und kohlenstoffarme Innovation von British Columbia mit Die Zeiten.

Mossman und sein Chefgeologe stehen derzeit in British Columbia vor Gericht wegen neun Bundes- und 20 Provinzanklagen im Zusammenhang mit Verschüttungen in der Mine, sagte ein Sprecher der Staatsanwaltschaft von British Columbia.

Der Prozess habe diese Woche begonnen, sagte der Sprecher.

Mossman lehnte es ab, sich zu dem Fall zu äußern.

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Kinder und andere halten Schilder an einer Straßenecke.

Jonakai Bottomley-Rappaport, 10, hält ein Schild, das gegen die geplante Wiedereröffnung der Idaho-Maryland-Mine in Grass Valley, Kalifornien, protestiert.

(Elias Funez / Union)

In Grass Valley ist das Alptraumszenario von Christy Hubbard: Sie geht in ihre Küche. Dreht den Wasserhahn auf. Es kommt kein Wasser heraus.

Hubbard, die ihren Traum verwirklichte, indem sie in die Berge zog, nachdem sie sich von Adobe Systems in der Bay Area zurückgezogen hatte, lebt auf vier bewaldeten Morgen, die an die Mine grenzen. Sie verlässt sich auf einen Brunnen für ihr Wasser.

Wie viele andere befürchtet sie, dass ihr Brunnen erschöpft oder kontaminiert werden könnte, wenn Rise Grass Valley Grundwasser aus dem gebrochenen Grundgestein pumpt.

„Wasser ist unser Gold“, sagt sie. „Wir befinden uns im Zentrum der Dürre. Wir sind hier an vorderster Front des Klimawandels. Wir leben in einem Wald, um Himmels willen, der wirklich von der Dürre getroffen wurde.“

Der Entwurf des Umweltverträglichkeitsberichts besagt, dass die Mine die Bohrlöcher auf etwa 30 Liegenschaften erheblich beeinträchtigen könnte. Rise Grass Valley würde zahlen, um diese Liegenschaften an den Nevada Irrigation District anzuschließen, der auf die durch die Dürre geschrumpfte Schneedecke der Sierra angewiesen ist.

Aber Mitglieder des Board of Directors des Nevada Irrigation District haben „Besorgnis darüber geäußert, dass die Zahl der betroffenen Brunnen die geschätzten 30 weit übersteigen könnte“, sagte Susan Lauer, eine Sprecherin des Distrikts, in einer E-Mail.

Sie empfahlen Rise Grass Valley, mehr Daten zu sammeln – einschließlich einer umfassenderen Überwachung von Brunnen und Grundwasser – bevor Wasser aus der Mine gesaugt wird, sagte sie.

Als Mossman kürzlich an einem heißen und mückenreichen Nachmittag neben Dutzenden von Kisten voller zylindrischer Gesteinskernproben auf der Baustelle in Idaho-Maryland stand, schüttelte er die Bedenken wegen Wasser ab.

Der Bergbau, sagte er, würde weit unter den heimischen Brunnen stattfinden – hauptsächlich in 1.600 Fuß und tiefer – wo das Gestein fester ist als näher an der Oberfläche.

„Sie sagen: ‚Nun, was ist, wenn ich durch Brüche mit der Mine verbunden bin?’“, sagte er über seine Kritiker. „Wenn sie angeschlossen wären, würden ihre Brunnen bereits in einen Abfluss gesteckt werden.

„Sie haben all diese Doktortitel mit Hydrologiestudien, aber es ist wirklich nicht so kompliziert. Es ist solider Fels. Es ist einfach nicht durchlässig.“

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Das Nevada County Board of Supervisors wird letztendlich darüber abstimmen, ob die Idaho-Maryland-Mine wiedereröffnet werden soll, und das Projekt würde eine Reihe anderer Genehmigungen von Bundes- und Regionalbehörden erfordern.

Wenn es wiedereröffnet wird, wird der Bergbau auf dem angestammten Heimatland des Nisenan-Stammes der Nevada City Rancheria beginnen, die während des Goldrausches misshandelt und von ihrem Land vertrieben wurden.

Das Gesicht einer Frau spiegelt sich in einer verspiegelten Oberfläche mit einer Botschaft darauf

Shelly Covert vom Nevada City Rancheria Nisenan Tribe spricht sich gegen die mögliche Wiedereröffnung der Mine aus.

(Robert Gauthier/Los Angeles Times)

Shelly Covert, eine Sprecherin des Stammes, sagte, sie sei fassungslos zu hören, dass die Mine wieder geöffnet werden könne. Wie die Gitxaala in Kanada wollen die Nisenan Mossmans Mine nicht, weil sie der Umwelt schaden könnte.

„Dieses Land fängt gerade an, sich wiederzubeleben“, sagte sie. „Sie sagen: ‚Die Wissenschaft ist jetzt großartig. Wir müssen uns um nichts kümmern.’ Ich bin immer noch fast sprachlos, weil ich das einfach so unverantwortlich finde.“

Die Nisenan, sagte Covert, haben das Gefühl, dass ihr kleiner Stamm „eine kleine Stimme“ hat, wenn es um die Mine geht, weil ihre föderale Anerkennung – die ihr mehr formelle Verhandlungsmacht verleihen würde – vor Jahrzehnten vom Kongress gekündigt wurde.

Die Bezirksvorsteher, die schließlich über Mossmans Projekt abstimmen werden, haben sich öffentlich dafür ausgesprochen, dem Stamm zu helfen, seine Anerkennung zurückzugewinnen.

In einem April-Brief an die Bezirksplanungsabteilung schrieb Frank Lawrence, ein Anwalt des Nisenan-Stammes, dass der Entwurf des Umweltberichts des Projekts nicht die Rolle der Idaho-Maryland bei der „Verursachung und Fortsetzung des Völkermords gegen den Stamm und seine Mitglieder“ anspreche.

Der Brief wurde per E-Mail an Mossman weitergeleitet. Er hat versehentlich auf „Allen antworten“ geklickt und Lawrence versehentlich geantwortet.

„Der Landkreis ist so naiv bei dem Versuch, dieser Gruppe zu helfen, Status zu erlangen“, schrieb Mossman.

Dann spielte er sarkastisch auf die Stämme des Großen Weißen Nordens an, wo die Gitxaala seine letzte Mine nicht daran hindern konnten, sich zu öffnen.

“Willkommen in Kanada.”

Times-Forscherin Jennifer Arcand hat zu diesem Bericht beigetragen.

https://www.latimes.com/california/story/2022-06-24/fight-california-gold-mine-reopening-toxic-legacy Inside the fight over reopening a California gold mine

Alley Einstein

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