‘It’s my prime, baby’ — Why Manny Machado is the best he’s ever been at age 30

Er ist jetzt der Alte im Raum, und das ist für Manny Machado nicht leicht zu akzeptieren. Beim All-Star Game im Juli, eine Woche nach seinem 30. Geburtstag, zwitscherte er: „Es ist meine Blütezeit, Baby. Ich bin jung. Ich bin jung!“ Und einen Monat später in Kansas City, wo seine San Diego Padres nach 125 Saisonspielen immer noch versuchten, herauszufinden, wer genau sie sind, begann er, eine Geschichte aus seinem Rookie-Jahr vor einem Jahrzehnt zu erzählen. Er wurde von einem Trainingsraumtisch gebootet, nur weil er jung war. Das waren andere Zeiten, sagte er, damals. All das, wurde ihm schnell klar, ist genau das, was der alte Mann sagen würde, verdammt.

Die Sache ist die, dass Machado zwar älter ist, aber auch weiser. Als er selbstironisch kichert, ist das ein Beweis dafür, dass er Baseball so ernst nimmt, dass ihn das Spiel gelehrt hat, sich selbst weniger ernst zu nehmen.

Deshalb wird das Lachen von mehr Lächeln begleitet, als er in seinen prägenden Jahren geteilt hat. Heutzutage spielt Machado gerne Golf, fährt Boot und spielt Schach. Er zeigt auf die Narben an jedem seiner Knie und spricht mit Stolz darüber, wie sie ihm standgehalten haben und sich wie das Wunderkind verhalten haben, das im Alter von 20 Jahren seinen 6-Fuß-3-Rahmen dazu gebracht hat, ein paar andere Drittel zu spielen Basemen wagten es – hinein und zurück und besonders zu seiner Rechten, in faules Territorium, verschwanden in Richtung der Tribünen und fanden immer noch irgendwie genug in seinem Arm, um das Unmögliche Wirklichkeit werden zu lassen. Alles zusammen macht seinen unvermeidlichen Abstieg in die Vaterschaft aus.

Machado schwört, dass er jung ist – er ist jung! – obwohl das neueste Dogma des Baseballs besagt, dass 30 eine Demarkationslinie ist. Für viele klingt es wahr. Es ist ein Sport voller Running-Back-Äquivalente. Fledermäuse langsam. Waffen versagen. Beine geben. Handschuhe versteifen. Das Spiel ist unversöhnlich.

Aber diejenigen, die mit 30 von solchen Beschwerden verschont bleiben, können immer noch in ihren besten Jahren sein, Baby, und in dieser Hinsicht war Machado nicht verschönernd. Der Durchschnitt von 0,306, den er in die Serie dieses Wochenendes gegen die Los Angeles Dodgers trägt, die am Sunday Night Baseball gipfeln wird, ist der höchste seiner Karriere. Ebenso seine .376 Basisprozentsätze und 161 OPS+. Er sollte zum sechsten Mal in seiner Karriere die 30-Homerun-Schwelle erreichen. Die Padres stehen trotz all ihrer Ungereimtheiten bei 73-59 und haben einen Vorsprung von drei Spielen vor Milwaukee für den dritten Wildcard-Platz in der National League. Machado steht Schulter an Schulter mit Nolan Arenado, Mookie Betts und Freddie Freeman als die größten Bedrohungen für Paul Goldschmidts Griff um den NL MVP Award.

“Das ist das Spiel, das wir lieben”, sagte Machado. “Habe jeden Tag ein Lächeln im Gesicht und versuche, es jeden Tag auf dem Platz zu lassen. Das ist alles, was wir kontrollieren können. Dieses Spiel ist schon schwer genug. Viele Kameras, viele Dinge, an die wir uns anpassen müssen , also geht es am Ende des Tages nur darum, einen Baseball zu schlagen, einen Baseball zu fangen, ein paar Outs zu bekommen und Spiele für Ihren Ballclub zu gewinnen. Also genießen Sie es einfach in vollen Zügen.

So lange so gut zu sein, wie Machado es war – Hall of Fame im ersten Wahlgang gut, 3.000-Hit-Club gut – und dafür keinen Meisterschaftsring vorzuweisen zu haben, demütigt einen Mann und zwingt ihn, seine Prioritäten zu überdenken. Also denkt Machado jetzt größer, über seinen Ruf, seinen Platz im Spiel, wie er in Erinnerung bleiben möchte – sein Vermächtnis. Es sind Fragen, die eine jüngere Version von ihm nicht gerne beantwortet hätte, und solche, die die aktuelle Inkarnation viel Zeit hat, um sie zu klären. Denn trotz allem, was er getan hat, hat Manny Machado das Gefühl, dass seine Karriere gerade erst beginnt.


Der größte Trost in Machados Karriere kommt nicht von dem finanziellen Glücksfall des atemberaubenden 10-Jahres-Vertrags über 300 Millionen US-Dollar, den er im Februar 2019 mit den Padres unterzeichnet hat, sondern davon, dass die ersten vier Spielzeiten dieses Vertrags ein voller Erfolg waren. Für diejenigen, die keine Leistung erbringen, wird der Megadeal zum charakteristischen Merkmal eines Spielers, zum Prisma, durch das jeder seiner Fehler betrachtet wird. Ein Dollarzeichen und neun Zahlen fesseln sich an ihn.

Spieler, die solche Schicksale vermeiden, können ihre Zeit und Aufmerksamkeit anderswo trainieren, um Dinge wie den Aufbau von Vermächtnissen zu tun. In Machados Vergangenheit gibt es genug Snafus – der Fledermauswurf gegen Oakland, das Rutschen in Dustin Pedroia, die hektischen Kommentare mit den Dodgers –, dass Wachstum notwendig war, um sicherzustellen, dass jugendliche Indiskretionen ihn nicht definieren. Was auch immer in seinen 20ern passiert ist, Machado sieht seine 30er als eine Gelegenheit, sein bestes Ich zu sein.

Für jemanden wie Ha-Seong Kim ist das im Clubhaus offensichtlich. Er kam letzte Saison als 25-jähriger Star aus Südkorea nach San Diego. Trotz der Sprachbarriere umarmte ihn Machado sofort, betreute ihn und half ihm, sich zu akklimatisieren.

„So ziemlich jeden Tag, jede Minute versucht er, mir zu helfen und mein Spiel zu verbessern, um besser zu spielen“, sagte Kim. „Also möchte ich es besser machen, weil er sich so sehr bemüht, mir zu helfen. Der Typ will nie aufhören. Das lässt uns also noch härter spielen, besser spielen. Er ist mit Sicherheit der Kapitän.“

2021 schleppte sich Machado mit einer Schulterverletzung durch die Saison und bestritt trotzdem 153 Spiele. In diesem Jahr erholte er sich Mitte Juni von einer übel aussehenden Knöchelverstauchung und konnte wieder mit mindestens 150 gespielten Spielen abschließen, was er in jeder nicht verkürzten Saison seit 2015 getan hat. “Er postet”, sagt Padres-Manager Bob Melvin , und es gibt kein größeres Kompliment, das ein Manager machen kann.

„Ehrlich gesagt, für mich ist jedes einzelne Jahr nur die Plackerei der Saison“, sagte Machado. „Wie es dich zermürbt, wie es dich hochbringt. Du denkst, du wirst nie wieder einen Hit bekommen, und dann brennst du jetzt. Das ist das Schöne für mich jedes Jahr. Es ist die Abnutzung des Wissens dass ich 160 Spiele durchgespielt habe und du es geschafft hast. Du hast es bis zum Ende geschafft.”

Während Machados 10-Jahres-Vertrag ihn zu einem lebenslangen Padre machen könnte, könnte dieser Erfolg in den ersten vier Jahren auch bedeuten, dass ein weiteres Kapitel auf uns wartet. Am Ende der Saison 2023 kann Machado aus den letzten fünf Jahren seines 150-Millionen-Dollar-Vertrags aussteigen – eine Tatsache, die bis dahin zweifellos zu vielen Gesprächen zwischen Machado und seinem Agenten Dan Lozano führen wird.

Für Machado ist es noch zu früh, um diese Möglichkeit anzusprechen, aber das Vorhandensein eines potenziellen Testfalls in diesem Winter könnte wertvolle Erkenntnisse liefern. Arenado, der 31 Jahre alt ist, wie Machado nächstes Jahr sein wird, kann sich aus den letzten fünf Jahren und 144 Millionen Dollar von seinem Deal zurückziehen. Er hat vorgeschlagen, dass er sich nicht abmelden wird, aber dieses Gefühl kam vor seiner MVP-Kaliber-Saison. Aaron Judge wird in diesem Winter mit 30 die freie Hand bekommen und über 300 Millionen Dollar kassieren. Was auch immer der Markt bereithält, Machado hat seine Bereitschaft gezeigt, es zu testen, es zu überstehen – er unterschrieb bei den Padres, nachdem das Frühjahrstraining begonnen hatte – und es zu seinem Vorteil zu nutzen.

Es steht außer Frage, dass Machado als Free Agent einen weitaus lukrativeren Deal erzielen könnte, und doch ist das Gefühl der unerledigten Geschäfte in San Diego spürbar. Anfang August tauschten die Padres gegen Juan Soto, einen weiteren zukünftigen Hall of Famer und Bonafide-Superstar, nur damit ihr All-World-Shortstop Fernando Tatis Jr. suspendiert wurde, nachdem er positiv auf ein leistungssteigerndes Medikament getestet worden war. Die Chancen der Padres, San Diego seine erste große professionelle Sportmeisterschaft der Männer zu bescheren, wurden gedämpft.

San Diego hat seinen gerechten Anteil an Niederlagen geleistet, und Machado hat gelernt, dass ein Sieg dort einer großartigen Stadt einen großen Dienst erweisen würde – und ein höllischer Baustein für das Erbe sein würde. In San Diego zu bleiben und etwas zu tun, was nur ein langjähriger Padre erreicht hat, wäre etwas ganz anderes.


Seit Machado 2012 als Neuling mit Babygesicht auf die Bühne kam, war er durchweg großartig – aber die Statistiken, die er in den zehn Jahren seitdem angehäuft hat, scheinen unter dem Radar geflogen zu sein. Aktuell belegt er mit 1.568 Treffern den 18. Platz unter den aktiven Spielern. Der nächstbeste Schlagmann in Machados Alter ist Xander Bogaerts mit 1.381 Jahren. Machado hat mehr als die Hälfte von 3.000 Treffern erreicht – ein Gebiet, das zuvor nur Mr. Padre, Tony Gwynn sowie Rickey Henderson bei seiner zweiten Dienstzeit dort gesehen haben – und um dies mit Kraft und wahrhaft elitärer Verteidigung zu erreichen, ist es mehr als fair, Machado einen zukünftigen Hall of Famer zu nennen.

Die Pitcher wissen, dass er mit einem Lebensdurchschnitt von 0,360 der beste First-Pitch-Hitter im Baseball ist, und sie können immer noch nichts dagegen tun. In dieser Saison bestraft Machado erste Pitches mit einer Rate von 0,463 und schlägt 0,732. Und seine 38 First-Pitch-Hits in dieser Saison waren der Schlüssel, um eine Offensive zu katalysieren, die sich manchmal als bedürftig erwiesen hat.

Verlieren war für die Padres zu alltäglich geworden, bevor sie Machado unter Vertrag nahmen – und ehrlich gesagt auch danach. Sie jagten eine starke COVID-19-verkürzte Saison 2020 mit einem Durcheinander einer Saison 2021. Wenn die reguläre Saison heute endete, würden sie in allen drei Spielen einer Wildcard-Serie auf ein gefährliches Team aus St. Louis treffen. Dies ist jedoch alles andere als garantiert, da Milwaukee und sein talentiertes Pitching-Team nur ein Spiel hinter San Diego in der Verlustspalte liegen.

„Wir haben diese heiße Phase noch nicht erreicht“, sagte Machado. „Du spannst dich nur ein bisschen mehr an und alles wird eng. Sobald sich das Gummiband lockert, bin ich bereit zu feuern. Und ich denke, nach und nach kommen die Jungs zur Geltung. Wenn wir das tun Ich denke, wir haben immer noch eine ziemlich gute Aufstellung.

„Letztes Jahr haben wir uns zu viele Gedanken über Wildcards, Wildcards, Wildcards und den Versuch gemacht, hineinzukommen. Wir haben den Fokus auf das verloren, was gerade vor uns liegt. Dieses Jahr haben wir genau das versucht. Wir sind nicht wirklich unseren Weg gegangen. Wann immer später die Zeit kommt, können wir uns darum kümmern. Kümmern wir uns einfach um das, was vor uns liegt.

Der alte Machado könnte in Panik geraten sein. Das alte-äh Machado hat gelernt, dass es nichts nützt. Baseball ist kein Sport, der Alarmismus und Furcht belohnt. Entweder haben die Padres genug, mit Machado und Soto und Kim und Jake Cronenworth und Joe Musgrove und Yu Darvish und Blake Snell und Josh Hader, oder nicht. Und wenn sie das nicht tun – wenn diese Saison wie die letzte mit einem Misserfolg endet – dann wird Machado einen sehr langen Winter auf dem Boot verbringen, auf der Strecke, vor dem Brett und darüber nachdenken, wie sein nächster Zug aussehen könnte wie.

Oder vielleicht gewinnen die Padres das Ganze. Sie sind das große Rätsel des Baseballs – talentiert wie alle raus und immer noch fast 20 Spiele hinter den Los Angeles Dodgers in der NL West. Nachdem Tatis für den Rest der Saison weg ist und Soto immer noch in San Diego Fuß fasst, ist Machado das eindeutige Gesicht der Padres – immer noch von der Baby-Variante, fast eine Kopie dessen, wie er aussah, als er debütierte.

Das Gesicht ist nicht das einzige Überbleibsel dieses Manny Machado: Der Schwung, der Körper, alle physischen Elemente sind ähnlich. Der Rest ist hier, um getestet und herausgefordert zu werden. Ist er ein Anführer? Ist er in der Lage, ein Team zu einer Meisterschaft zu führen? Täuscht er sich, wenn er sagt, er sei jung? Und wie lange ist er noch in seinen besten Jahren?

Wir werden es früh genug wissen. Sicher ist, dass wichtige Spiele gespielt werden. Machado wird posten. Treffer werden fallen. Und der alte(n) Mann wird noch einmal versuchen, dafür zu sorgen, dass es immer noch Prime Time ist.

https://www.espn.com/mlb/story/_/id/34500812/my-prime-baby-why-manny-machado-best-ever-age-30 ‘It’s my prime, baby’ — Why Manny Machado is the best he’s ever been at age 30

Emma Bowman

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