Jeweler victimized in Brink’s heist: ‘I was torn apart’

Die Schmuckindustrie ist nicht so glitzernd, wie es scheint, besonders für diejenigen, die auf Messen tätig sind.

Diese Juweliere reisen von Stadt zu Stadt und verkaufen ihre Waren an Großhändler und Einkäufer in Kongresszentren, die mit Ständen unter grellem Licht überfüllt sind.

Es war nach einer solchen Messe in San Mateo, Kalifornien, als 14 dieser Unternehmen am 11. Juli bei einem Überfall auf eine große Brink-Rig an einem Grapevine Truck Stop zum Opfer fielen könnte einer der größten Schmuckdiebstähle aller Zeiten sein – hat ihre engmaschige Welt ins Rampenlicht gerückt.

In Interviews mit The Times beschrieben Juweliere ein Geschäft, das auf Handschlaggeschäften, großzügigen Gefälligkeiten und wohlverdientem Vertrauen aufbaut. Es ist eine Arbeit, die von kunstvoller Verkaufskunst abhängt und lange Tage im Wettbewerb um Kunden erfordert – aber auch ein Gefühl der Kameradschaft unter Juwelieren fördert, die es zu einer Lebensweise gemacht haben. Jetzt jedoch hat der Überfall diese engmaschige Gemeinschaft auf den Kopf gestellt und die 14 Unternehmen dezimiert, deren Waren in Lebec gestohlen wurden, als sie auf dem Weg in die Gegend von LA für eine weitere Messe waren. Die Größe des Transports ist umstritten, wobei Schätzungen von weniger als 10 Millionen US-Dollar bis zu mehr als 100 Millionen US-Dollar reichen.

Einer der Opfer, Jean Malki von Forty-Seventh & Fifth Inc., sagte, dass es das Schwierigste gewesen sei, seinen Kindern von dem Diebstahl zu erzählen.

„Sie haben mich immer angesehen – ich bin ihr Held, ich bin der harte Kerl“, sagte er. „Ich wollte dieses Image nicht für sie zerstören. Also habe ich ihnen gesagt: Alles wird gut, aber jetzt werden wir einige Änderungen haben. Innerlich war ich zerrissen und am Boden zerstört.“

Das vom FBI bereitgestellte Beweisfoto zeigt eine Stichprobe der gestohlenen Gegenstände.

Ein vom FBI bereitgestelltes Beweisfoto zeigt eine Schmuckprobe, die beim Flying J-Überfall im Juli gestohlen wurde.

(FBI)

Die angeblichen Umstände des Überfalls haben einige der Juweliere verärgert, die Brinks Bemühungen, ihre Edelsteine, ihr Gold, ihren Schmuck und ihre Uhren zu sichern, in Frage stellten. Kurz nach 2 Uhr morgens „schnitten“ Diebe das hintere Schloss des gepanzerten Big Rigs „weg“ und stahlen 22 große Beutel mit Beute während eines Zeitraums von 27 Minuten, in dem einer der Fahrer in der Schlafkoje des Fahrzeugs döste und der andere Essen besorgte das Flying J, hat das Unternehmen gesagt.

“Wie konnte das mit Brink’s passieren?” fragte sich Kenny Lee, einer der betroffenen Juweliere und eines von mindestens acht Opfern aus Los Angeles County. „Sie haben sich nicht um unsere Waren gekümmert.“

Bevor der Sattelzug der Brink zu seiner zum Scheitern verurteilten Reise in die Southland aufbrach, waren Juweliere im San Mateo County Event Center auf ein potenzielles Sicherheitsproblem aufmerksam gemacht worden. Während Juweliere am Ende der Messe am 10. Juli ihre Stände zusammenpackten, warnte sie ein Vertreter der International Gem and Jewelry Show über die Lautsprecher, dass sich „verdächtige“ Personen außerhalb des Veranstaltungszentrums befänden, und dass sie beim Verlassen darauf achten sollten. Laut drei Personen, die dort waren.

Solche Warnungen sind auf der Schmuckmesse üblich und haben in den letzten Jahren zugenommen, so ein Mitarbeiter der Organisation, der wegen Sicherheitsbedenken um Anonymität bat.

Arnold Duke, Präsident der Schmuckmesse, reagierte nicht auf Interviewanfragen.

Die Sheriff-Abteilung des Bezirks Los Angeles, die mit dem FBI an dem Fall arbeitet, hat sich bisher nur wenig zu den Ermittlungen geäußert. Die Ermittler glauben, dass der Überfall das Werk raffinierter Krimineller war, unter anderem angesichts des Mangels an Gewalt und der Schnelligkeit der Arbeit der Diebe.

Jerry Kroll, Anwalt der 14 Schmuckunternehmen, sagte, dass seine Mandanten mit dem FBI zusammenarbeiten und den Ermittlern Bilder ihrer gestohlenen Waren zur Verfügung gestellt und in einem Fall einen Tipp weitergegeben hätten, den ein Juwelier per Voicemail erhalten habe. Er lehnte es ab, Einzelheiten der in der Voicemail-Nachricht geteilten Informationen zu besprechen.

Der Gesamtwert der Beute ist Gegenstand von zwei Klagen, die im August eingereicht wurden: eine von Brink’s gegen die betroffenen Schmuckunternehmen und eine weitere von den Juwelieren gegen den Sicherheits- und Logistikgiganten aus Richmond, Virginia.

Brink’s behauptete in seiner Klage, dass die gestohlenen Gegenstände einen deklarierten Gesamtwert von 8,7 Millionen US-Dollar hatten – eine Zahl, die nach Angaben von Brink aus Vereinbarungen gezogen wurde, die von seinen Schmuckgeschäftskunden unterzeichnet wurden. Die Beschwerde zielt darauf ab, jede Auszahlung, die Brink’s an die Juweliere leisten könnte, auf diesen Betrag zu begrenzen, indem behauptet wird, sie hätten “den Wert ihrer Sendungen erheblich unterdeklariert”. (Einige Juweliere haben gesagt, dass sie ihren Waren einen niedrigeren Wert als ihre marktüblichen Kosten zugewiesen haben, um die Versandkosten zu senken.)

Die Juweliergeschäfte behaupteten in ihrer Beschwerde gegen Brink’s und andere Parteien, dass das Verhalten der namentlich nicht genannten Sattelzugfahrer „grob fahrlässig“ gewesen sei – und dass „nachlässige Sicherheitsvorkehrungen“ des Unternehmens den Diebstahl ermöglicht hätten. Die Klage wegen angeblicher Vertragsverletzung und zusätzlicher Ansprüche besagte, dass die Waren der Schmuckunternehmen einen Wert von etwa 100 Millionen US-Dollar hatten. Es fordert mindestens 200 Millionen US-Dollar an Rückerstattung und Schadensersatz.

Kroll sagte, dass Brink’s eine Belohnung für die Rückgabe der gestohlenen Waren aussetzen sollte. Seine Kunden, sagte er, „sind finanziell nicht in der Lage“, dies zu tun.

„Brink hat ein Nickerchen gemacht und ihre Kunden verlieren – sie sollten die Belohnung ausstellen, nicht die Opfer, die ausgelöscht wurden“, sagte er. „Meine Kunden dachten, ihre Waren seien bei Brink’s in sicheren Händen.“

Connelia Savage, General Counsel von Brink für Nordamerika, sagte in einer Erklärung gegenüber The Times, dass „Schadensfälle selten sind“ und es die Praxis des Unternehmens ist, „unsere Kunden für ordnungsgemäß eingereichte Ansprüche bis zum vollen deklarierten Wert ihres Eigentums zu erstatten. ”

„Wir tun dies umgehend, damit unsere Kunden mit minimalen Unterbrechungen wieder ihre Geschäfte aufnehmen können“, sagte Savage, ebenfalls Senior Vice President bei Brink’s. „Wir haben sofort die von diesem Vorfall betroffenen Kunden von Brink’s kontaktiert, um den Erstattungsprozess einzuleiten.“

Im Geschäft

Der Flying J-Überfall hat eine Eigenart des Schmuckhandels aufgedeckt, die die Angelegenheit für diejenigen, deren wertvolle Waren gestohlen wurden, weiter verkompliziert.

Das Flying J Travel Center, gleich westlich der Autobahn 5 in Lebec.

Das Flying J Travel Center, gleich westlich des Freeway 5 in Lebec, war im Juli Schauplatz eines Brink’s Truck-Schmuckraubs.

(Myung J. Chun / Los Angeles Times)

Juweliere sagten, es sei gängige Praxis, Inventar zu beschaffen, ohne es im Voraus zu bezahlen. Die Methode, die der Sendung ähnelt, wird als „Kauf auf Notiz“ bezeichnet und ermöglicht es Schmuckunternehmen, teure Artikel zu übernehmen, ohne die Ware zu bezahlen, bis sie verkauft ist.

Der Verlust des Inventars der Juweliere wurde durch die Tatsache verschlimmert, dass in mindestens vier der Fälle die gestohlenen Gegenstände solche enthielten, die „auf Notiz“ aufbewahrt wurden. Lee, dem die Supreme Gems Corp. gehört, ist ein solches Opfer. Abgesehen von den finanziellen Problemen macht er sich Sorgen um sein Ansehen in der Branche.

„Aufgrund meines so lange aufgebauten Rufs vertrauen mir die Leute“, sagte Lee, der 1992 das Vorgängerunternehmen von Supreme Gems gründete. Jetzt muss ich sie bezahlen. Ich fühle mich nicht gut. Das ist nicht mein normales Leben. Ich kann mein Gesicht nicht in die Innenstadt bringen und die Leute mich sehen lassen.“

Lee sagte, dass die Kosten seines gestohlenen Inventars – mehr als 1.300 Artikel, die sein Unternehmen in etwa 30 Jahren angehäuft hat – mindestens 12 Millionen US-Dollar betrugen. Er berechnet immer noch, was er für seinen fairen Marktwert hält, aber nach seiner Schätzung stellt allein die verlorene Ware von Supreme Gems den Wert von 8,7 Millionen US-Dollar in den Schatten, den Brink’s allen gestohlenen Sendungen zusammen zugeschrieben hat.

Aber wie einige der anderen Opfer gab Lee den Gegenständen, die er mit Brink’s verschickte, einen deklarierten Wert von 400.000 Dollar. „Wir haben nie daran gedacht, es für mehr zu versichern, weil es so kostspielig, so teuer war“, sagte er.

Mit dem Verlust ihrer Waren verzichten einige der Juweliere auf bevorstehende Messen. Sie verpassen nicht nur die Geschäftsmöglichkeiten, sondern auch die Gemeinschaft, die mit ihrer Arbeit einhergeht. Einige der Messen richten sich an die breite Öffentlichkeit, andere sind nur für Großhandelseinkäufer zugänglich. Die Shows, sagte Malki, ziehen ein vielseitiges Milieu an: „Sie sehen die 5-Dollar-Leute dort, und Sie sehen die 500.000-Dollar-Leute dort.“

„Aufregung gibt es immer“, sagt er.

Für Juweliere, die sich daran gewöhnt haben, für die Arbeit zu reisen, ist die Heimatgebundenheit eine heikle Wendung der Ereignisse.

„Ich arbeite nur hart, und wenn ich nicht arbeite, bin ich zu Hause – und so einsam“, sagte Opfer-Juwelierin Amy Kit Tsing Leung, die mit ihrem Ehemann Hawaiian Designs Jewelry Inc. betreibt. „Ich möchte mein Geschäft führen und normal arbeiten. Aber jetzt … ist alles weg.“

Leung sagte, dass die Kosten für ihre gestohlenen Waren mindestens 700.000 US-Dollar betrugen und sie immer noch den Marktwert berechnet. Wie Lee wies sie ihren Waren einen deklarierten Wert von 400.000 US-Dollar zu, weil eine höhere Summe den Versand „zu teuer“ machen würde.

Mit 83 Jahren gehört Leung, dessen Geschäft in der San Francisco Bay Area ansässig ist, zu den ältesten Juwelieren, die von Stadt zu Stadt reisen, um Waren auf Schmuck- und Edelsteinausstellungen zu präsentieren. Jetzt ist sich die rund 40-jährige Branchenveteranin nicht sicher, was sie tun wird.

Ihre Bestürzung rührt zum Teil von der Tatsache her, dass sie anderen erfahrenen Juwelieren geholfen hatte, die nicht mehr zu den Shows reisen konnten – in einigen Fällen aufgrund der COVID-19-Pandemie –, indem sie ihre Waren für sie verkaufte. Und ihre Gegenstände waren Teil des gestohlenen Caches von Hawaiian Designs Jewelry.

„Sie haben mir vertraut“, sagt sie. „Viele, viele Tage kann ich nicht schlafen … Wenn ich meine Augen schließe, denke ich zu viel darüber nach.“

Soldatisch weiter

Es war nicht einfach, voranzukommen, sagten mehrere Juweliere. Diejenigen, die sich entschieden haben, ihre Schmuckunternehmen jetzt offen zu halten, stehen vor der Aufgabe, ihre Bestände in einer Zeit wieder aufzubauen, in der ihre Finanzen möglicherweise begrenzt sind und das Problem verlorener „auf Notizen“ befindlicher Artikel droht.

Und ob es darum geht, die Episode mit Verwandten in Verbindung zu bringen oder verlorenes Inventar zu zählen, es gibt viele unangenehme Erinnerungen an den Überfall.

Malki, seit 2012 Miteigentümer von Forty-Seventh & Fifth, sagte, dass sein Unternehmen mehr als 650 Schmuckstücke, Uhren und andere Gegenstände verloren habe. Darunter befand sich eine Fülle hochwertiger Zeitmesser, darunter etwa 30 Rolex-Uhren und andere von Patek Philippe, Vacheron Constantin, Cartier, Bulgari, Franck Muller und Corum.

Der deklarierte Wert seiner gestohlenen Waren betrug 100.000 Dollar, sagte Malki. Er lehnte es ab, den fairen Marktwert dieser Gegenstände offenzulegen, sagte aber, es sei „viel mehr“ als der angegebene Wert.

Malki gab der Times beim Mittagessen in Pasadena ein Interview und bewahrte während des gesamten Treffens die Fassung – bis er detailliert das Gespräch beschrieb, das er mit seinen Kindern über den Diebstahl geführt hatte. Malki bemühte sich, seine Gefühle zurückzuhalten, als er den Versuch seiner 7-jährigen Tochter teilte, ihn nach der Aufdeckung des Verbrechens aufzuheitern.

„Sie sagte: ‚Papa, mach dir keine Sorgen, ich werde einen Limonadenstand haben’“, sagte Malki. „Sie gab mir die größte Umarmung.“

Teil des Inventars eines Juweliers.

Das Inventar eines Juweliers, dessen Waren dieses Jahr auf der International Gem and Jewelry Show fotografiert wurden. Fast die gesamte Ware wurde später beim Flying J-Überfall gestohlen.

(Handzettel)

Für Lee brachte der Flying J-Überfall dunkle Erinnerungen an einen weiteren Verlust seines Inventars zurück: 1996 wurde er von der Arbeit nach Hause verfolgt und mit vorgehaltener Waffe ausgeraubt.

Es war, sagte Lee, ein „Totalverlust“.

Zu der Zeit hatte Lee keine Versicherung – er sagte, er könne es sich nicht leisten – und verlor auch Waren, die er auf Memos aufbewahrt hatte. „Ich schuldete Geld auf dem Marktplatz“, sagte er. „Ich musste meinen Ruf und mein Geschäft wieder aufbauen.“

Aber Lee sagte, dass ältere Staatsmänner des Schmuckhandels von LA – darunter Leute, die ihm Waren auf Memo gegeben hatten – ihm zu Hilfe gekommen seien. „Sie waren nett“, erinnert er sich. „Sie sagten: ‚Kenny, du hast keine Waren, du bist jung. Obwohl du alles verloren hast, zahlst du mir später, was du verloren hast, aber ich werde dir trotzdem Waren geben.’“

Diesmal ist der Flying J-Überfall jedoch ein viel größerer Verlust. Und der Diebstahl des Inventars von Supreme Gems hat Lee gezwungen, auf die Teilnahme an der International Gem and Jewelry Show zu verzichten, die am Freitag in das San Mateo County Event Center zurückkehrt.

“Wie kann ich [attend] die Show gerade?“ er hat gefragt.

Malki sagte, er werde dort sein und erklärte, dass er „Essen auf den Tisch legen“ und auch persönliche Gespräche mit seinen Kunden führen müsse. „Wenn es eine große Lücke zwischen Ihnen und Ihren Kunden gibt“, sagte er, „verlieren Sie sie einfach.“

Aber die Rückkehr nach San Mateo wird schwierig.

„Es gibt mir das Gefühl, verletzt worden zu sein“, sagte er. „Um auf diese Szene zurückzukommen – ich weiß nicht, wie ich damit umgehen soll.“

Er machte eine Pause, bevor er hinzufügte: „Ich glaube nicht, dass ich eine Wahl habe.“

https://www.latimes.com/business/story/2022-09-01/jewelers-brinks-heist Jeweler victimized in Brink’s heist: ‘I was torn apart’

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