Marcus Mariota has helped the Atlanta Falcons become a playoff contender

FLOWERY BRANCH, Georgia – Als Marcus Mariota im März versuchte, seine unmittelbare Zukunft als NFL-Quarterback herauszufinden, war er fasziniert von den Atlanta Falcons.

Sie boten eine Vertrautheit mit dem Personal an und gingen zurück zu Mariotas Tagen mit Trainer Arthur Smith bei den Tennessee Titans. Sie boten einen recht guten Vertrag an – zwei Jahre, 18,75 Millionen Dollar mit einer Garantie von 6,75 Millionen Dollar. Vielleicht wichtiger als alles andere: Die Falcons boten eine Startchance.

Mariota hat als Quarterback einen Webpfad hinter sich, von der Heisman Trophy in Oregon bis zur Nummer 2 im Draft 2015 der Titans.

Er startete für mehr als vier Spielzeiten in Tennessee, bevor er auf die Bank gesetzt wurde und dann für zwei Spielzeiten als Backup zu den Raiders ging. Als er ein zweites Mal die Free Agency erreichte, wusste Mariota, dass Gelegenheiten, in der Liga zu starten, selten sind.

Das ist Mariota passiert, als er im März bei den Falcons unterschrieb, einem Team, das jetzt ungefähr 80 Millionen US-Dollar an Dead Cap-Geldern hat – Geld, das an Spieler gezahlt wird, die nicht mehr im Team sind – und im Moment etwa 8,6 Millionen US-Dollar an Cap-Platz .

Dennoch liegen die Falcons mit 4: 5 auf dem ersten Platz in der NFC South, teilweise wegen des Spiels von Mariota und wie er in die Offensive und den Umkleideraum passt. Dies ist das Geschenk für Atlanta, das sich darauf vorbereitet, am Donnerstagabend (20:15 Uhr ET, Prime Video) gegen den Divisionsrivalen Carolina anzutreten. Die Zukunft von Mariota über diese Saison hinaus ist unbekannt.

„Als ich in die Free Agency ging, war mir irgendwie klar, dass es wahrscheinlich meine letzte Chance sein würde, wenn ich noch einmal spielen könnte“, sagte Mariota. “Die meisten Jungs bekommen nicht einmal wirklich eine zweite Chance.”

Dass Mariota dies in einem System versuchen konnte, das er kannte, mit Trainern, mit denen er vertraut war, war wichtig.

Es war eine neue Stadt, neues Personal und ein Franchise, das buchstäblich Stunden bevor Mariota bei den Falcons unterschrieb, seinen langjährigen Starter Matt Ryan nach einer gescheiterten Verfolgung von Deshaun Watson nach Indianapolis tauschte.

Für Mariota spielte das alles keine Rolle. Er wusste nur, dass dies ein weiterer Schuss war. Um eine echte Zukunft als NFL-Starter zu haben – bei den Falcons oder anderswo – musste er gut spielen.

„Es war mir wichtig, diesen Job nicht nur behalten zu können und hier vielleicht eine Zukunft zu haben, und ich bin froh, dass es hier mit diesen Jungs, mit Coach Smith und diesem Stab ist“, sagte Mariota. “Denn wie ich bereits sagte, war es fast ein Punkt, um mich von einem früheren Stint zu erholen, dass ich hierher kommen und beweisen wollte, dass ich es kann.”


Ob Mariota genug getan hat, ist eine offene Frage. Er hatte Spiele, in denen er wie der Spieler aus Oregon aussah, pünktliche Würfe machte und seine Lauffähigkeit einsetzte, um die Verteidigung zu verwirren.

Bei jedem Spiel wie dem gegen San Francisco, in dem er 92,9 % seiner Pässe vollendete, und gegen Carolina, in dem er 71,4 % vollendete, gab es Spiele, in denen das gleiche Problem wie in Tennessee auftauchte: Ungenauigkeit. Er hatte drei Spiele mit einem Abschlussprozentsatz unter 60 % und zwei unter 55 %.

Er wird nicht oft gebeten, in einer lauflastigen Offensive zu werfen, da er in dieser Saison in vier Spielen weniger als 25 Pässe versucht. Interessanterweise stehen die Falcons in diesen Spielen 3:1.

Mariota war unbeständig und absolvierte in dieser Saison nur einmal 65 % oder mehr seiner Pässe in aufeinanderfolgenden Wochen. Nicht alles ist seine Schuld. Zahlen können verzerrt sein. Zum Beispiel wird ein Throwaway in Atlantas Offense Mariotas Statistiken mehr verändern als andere Quarterbacks, weil seine 201 Passversuche unter den Vollzeitstartern die zweitniedrigste sind – die Falcons haben durchschnittlich 33,7 Rushs und 22,3 Passversuche pro Spiel. Laut ESPN Stats & Information ist Atlantas Rate von 53,1 % an entworfenen Rushes die höchste in der NFL, und seine Rate an entworfenen Pässen (einschließlich Sacks und Scrambles) von 46,9 % ist die niedrigste in der Liga. Die einzigen Vollzeitstarter in dieser Saison mit niedrigeren Abschlussquoten als Mariota sind Justin Fields aus Chicago, Russell Wilson aus Denver und Zach Wilson von den Jets.

Der Prozentsatz der Fertigstellung erzählt jedoch nicht unbedingt die ganze Geschichte. Mariota ist mit 59,9 im QBR Neunter, vor Justin Herbert und Joe Burrow. Er wird auch gebeten, tiefere Aufnahmen zu machen. Seine 10,09 Air Yards pro Versuch sind Zweiter in der Liga – nur hinter Jameis Winston.

Wenn Mariota wirft, ist es normalerweise tief, was logischerweise einen geringeren Abschlussprozentsatz bedeuten würde, wenn man bedenkt, dass 14,9 % seiner Passversuche 20 oder mehr Air Yards hatten, Sechster in der Liga (und Vierter unter den Vollzeitstartern hinter Mac Jones). , Fields und Wilson). Mariota hat 23,3 % seiner Würfe von 20 oder mehr Air Yards absolviert, Nr. 32 in der Liga, aber er hat auch 30 dieser Pässe versucht, mit Herbert den neunten Platz in der NFL.

„Diese Dinger haben nicht den höchsten Prozentsatz, richtig? Du machst Aufnahmen mit niedrigem Prozentsatz, aber dazu musst du in der Lage sein“, sagte Mariota. „Besonders mit der Art und Weise, wie wir den Fußball betreiben, weil es nur ein wenig Unsicherheit bei der Verteidigung dessen schafft, was Sie zu tun versuchen.“

In seiner Karriere hat Mariota 33,2 % seiner Würfe von 20 oder mehr Air Yards absolviert und während seiner Zeit als Starter in Tennessee in den Jahren 2016 und 2018 mehr als 43 % dieser Pässe absolviert. Es gibt also Beweise dafür, dass er sich verbessern kann, und das ist es ein Bereich, in dem Smith gesagt hat, dass Atlanta besser werden muss.

Als die Falcons Mariota unter Vertrag nahmen, wussten sie, welchen Quarterback-Stil sie bekamen und dass die Offensive anders sein würde als unter Ryan.

„Wenn es darum geht, den Quarterback-Spot zu betrachten, glaube ich nicht, dass es eine Größe für alle gibt“, sagte Offensive Coordinator Dave Ragone. „Und Marcus bot uns offensiv die Möglichkeit, in verschiedene Richtungen zu gehen und verschiedene Dinge zu erweitern, von denen wir dachten, dass sie am besten zu uns passen.“


Mariota hat eine Fähigkeit, die nur wenige andere Quarterbacks besitzen. Seine Bewegungen können manchmal eher wie ein Boxer aussehen, der eine Finte ausführt, oder wie ein Point Guard, der einen Jab-Step oder eine Schulter-Shummy-Fälschung verwendet. Es reicht aus, um einen Verteidiger für eine Sekunde aus dem Gleichgewicht zu bringen, und schafft eines von zwei Dingen – eine Falte, durch die Mariota rennen kann, oder ein Passierfenster, wo es keines gab.

Beides hat er in diesem Jahr oft getan, unter anderem am Sonntag gegen die Chargers. An der 46-Yard-Linie von Los Angeles in der Mitte des dritten Viertels biss Linebacker Kenneth Murray Jr. nicht auf Mariotas Spielaktion, was bedeutete, dass Murray auf der Überholspur war, als Mariota nach rechts rollte.

Mariota täuschte einen Upfield-Move vor. Murray schnitt nach innen und gab Mariota Raum, um einen Pass zu Kyle Pitts für einen 9-Yard-Abschluss und einen First Down zu schweben.

„Sicherlich hat er diesen Instinkt, und so war er in dieser Liga erfolgreich und kommt sicherlich aus Oregon“, sagte Smith. “Er hat ein tolles Gefühl im Weltraum.”

Seine Fähigkeit, Verteidiger zu manövrieren – bis zu dem Punkt, an dem sie fast vollständig instinktiv geworden ist – stammt aus seiner Kindheit, als er Fußball spielte. Sogar jetzt geht er zurück und schaut sich ein Theaterstück an und sagt: „Das habe ich das?”, wenn er sieht, wie er einen Verteidiger aus der Position bringt oder, in seinem besten Beispiel aus dem Jahr 2022, als er gegen die Rams hinfiel und wieder auftauchte.

„Manchmal“, sagte Mariota, „kann ich es wirklich nicht erklären.“

Es ist dieses Gefühl, das in Smiths Offensive Runs, Zone Reads und Pre-Snap-Bewegungen entwickelt hat, das Atlantas Erfolg angeheizt hat. Die Falcons hatten bei 329 Spielen Pre-Snap-Motion, den fünften Platz in der Liga, und das Steuern dieser Offensive ist eine Fähigkeit, die Zeit braucht. Fügen Sie die 117 Play-Action-Spiele der Falcons hinzu (zweiter in der Liga, die 48,3% der Dropbacks von Atlanta ausmachen) und es ist eine Menge für viele Quarterbacks.

Aber seine Fähigkeit, Spiele zu laufen und zu verlängern, macht ihn gefährlich. Gegen Carolina in Woche 8 führte seine Entscheidung, zu bleiben und in die Verlängerung zu gehen, zu einem 30-Yard-Gewinn beim letztendlichen Siegeszug.

Atlanta setzt Mariota mehr als je zuvor in seiner Karriere als Läuferin ein. Mit 60 Carrys und 304 Yards ist er vier Carrys und 53 Yards von seinen Karrierehochs entfernt – beide wurden 2018 aufgestellt – und ist ein wichtiger Bestandteil der Top-5-Rushing-Offensive der Falcons.

Cordarrelle Patterson, die Running Back der Falcons, sagte, Mariota beim Laufen zuzusehen, mache ihn “feuernd”, weil er so läuft. Er sagt, sie haben etwas gemeinsam: Sie sind damit einverstanden, geschlagen zu werden.

„Ich respektiere ihn einfach in vielerlei Hinsicht“, sagte Patterson.

Als Mariota zum ersten Mal in die NFL kam, war er fest entschlossen, ein Pocket Passer zu werden. Sein Vater Toa und sein Bruder Matt, der jetzt Quarterback in einer Liga in England spielt, erinnerten ihn immer wieder daran, dass es in Ordnung sei, zu laufen. Das, was bei Oregon so gut funktioniert hat, auch für die Profis zu nutzen. Jetzt so zu spielen, sagte Mariota, spiele „ein bisschen mehr wie ich selbst“.

„Um einen solchen beweglichen Quarterback haben zu können, muss die Verteidigung bei dieser Art von Offensive, wenn wir viel mit dem Ball laufen, denken: ‚Wird er abheben? Wird der Rücken abheben?’“, Receiver Drake sagte London. „‚Oder wird er sich da hinten hinsetzen und es einem von uns zuwerfen?’ Es gibt uns also viele verschiedene Möglichkeiten, den Ball zu bekommen und ihn zu zerstreuen.”

Mariota hat sich auch mehr in die Starterrolle eingelebt. Zu Beginn dieser Saison sagte er, er gewöhne sich an seine neue alte Rolle, sowohl beim Laufen als auch beim Passen. Zum Beispiel ist er in den letzten drei Wochen viel mehr gerutscht, um zu vermeiden, getroffen zu werden, wenn er es zu Beginn der Saison nicht tat.

Auch mit dem Ball ist er vorsichtiger geworden. Nach sieben Fummeln in den ersten fünf Wochen – drei Niederlagen – hat Mariota in den letzten vier Spielen einmal gefummelt. Von seinen sechs Interceptions kamen vier im ersten Monat der Saison, und er hat zwei in den letzten fünf Spielen geworfen – beide gegen Carolina in Woche 8 bei tiefen Passversuchen.

Es ist ein Angriff, an den sich Mariota etwas gewöhnen musste, aber er glaubt, dass er zu seinen Fähigkeiten passt.

„Wir machen einen großartigen Job, indem wir einige der Run-Sachen, die ich mache, verstecken, aber mir auch erlauben, im Pass-Spiel irgendwie frei zu spielen und verschiedene Dinge zu tun, ob es sich um Play-Action-Sachen handelt, ob es sich um Torhüter handelt, ob es sich um Dropback handelt “, sagte Mariota. „Es ist also nicht unbedingt eine bestimmte Sache. Ich denke, weil wir eine ganze Reihe verschiedener Dinge tun, kann ich einfach meine Talente ausdrücken und das tun, was ich tue.“


Es gibt einen anderen Teil davon, der nicht von Statistiken berechnet wird. Die beruhigende Präsenz, die Mariota bietet, ist unermesslich, besonders für ein junges Team. Als Running Back Caleb Huntley in ein Spiel einsteigt, beruhigt Mariota seine Nerven.

Der lockere Stil machte Mariota bei seinen Teamkollegen beliebt. Er könnte nach einem Stück angefeuert werden. Als er zum Huddle zurückkehrt, ist es derselbe gesammelte Spieler, den seine Teamkollegen das Spiel zuvor gesehen haben.

„Mit Marcus wirst du die Wahrheit erfahren“, sagte Smith. “Deshalb mögen ihn die Leute.”

Mariotas Verhalten durchdrang fast sofort die Umkleidekabine und hat seitdem nicht nachgelassen.

„Seine Art, wie er sich auf dem Feld verhält, ist sehr locker, beruhigend, aber gleichzeitig auch sehr durchsetzungsfähig“, sagte Offensive Lineman Chris Lindstrom. “Es ist unglaublich, für und mit ihm zu spielen. Man liebt ihn einfach, weil man die Person und den Spieler liebt, der er ist, man schätzt seine Art, wie er angreift.”

Es mag nicht viel erscheinen, aber solche kleinen Dinge sind wichtig. Trainer und Teamkollegen glauben an Mariota und was er leisten konnte – auf dem Feld, während der Woche und zwischen den Spielen.

„Wir haben volles Vertrauen in Sie“, sagte London. “Wir haben all das Vertrauen in dich und wir werden für dich fahren, egal was passiert.”

Wie das langfristig aussieht, ist unklar. Es ist noch eine halbe Saison vor uns, und das einzige, was für die nächste Saison – aber nicht jetzt – möglicherweise garantiert ist, ist ein Dienstplanbonus von 3 Millionen US-Dollar, wenn er am fünften Tag des nächsten Ligajahres im Team ist. Mariota weiß das. Er hat es erlebt – vom Starter bis zum Backup, vom Quarterback, der ein Team in die Playoffs führte, bis zum Verlust seines Jobs in der Zwischensaison.

Wie spielt Mariota dieses Jahr? Der Hauptrichter wird Smith sein, der auf eines hinwies: wo die Falcons in der NFC South-Rangliste stehen.

“Genau da zu sein, wo wir sind”, sagte Smith, “mitten im Rennen.”

https://www.espn.com/nfl/story/_/id/34987399/marcus-mariota-helped-atlanta-falcons-become-playoff-contender Marcus Mariota has helped the Atlanta Falcons become a playoff contender

Emma Bowman

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