Mexican forensics teams train at Body Farm in U.S.

An einem kühlen Herbstmorgen hier im Osten von Tennessee kauerte Raul Robles neben einem offenen Grab und betrachtete die Knochen, die sein Team gerade ausgegraben hatte.

Er war ungewöhnlich entspannt und wiegte seinen Kopf zu Salsa-Musik, die von seinem Handy spielte, während er half, die Ansammlung von schmutzbefleckten Rippen und Wirbeln zu vermessen und zu kartieren.

Robles, 41, ist an viel erschütterndere Bedingungen gewöhnt. Zurück im mexikanischen Bundesstaat Sinaloa, wo er während seiner 15-jährigen Tätigkeit als Tatortermittler mindestens 500 geheime Gräber ausgegraben hat, gräbt er manchmal unter Beobachtung eines Drogenkartells.

„Die Ausgucks kommen auf ihren Motorrädern ohne Kennzeichen, mit ausgeschaltetem Licht und sagen: ‚Du hast noch zwei Stunden Zeit, um fertig zu werden, oder sonst’“, sagte er.

Wenn das passiert, hat er keine andere Wahl, als den Inhalt der Grabstätte auf eine Plane zu schaufeln, ihn in seinen Lastwagen zu werfen und seine Arbeit im Labor zu beenden.

Mehr als 93.000 Menschen in ganz Mexiko gelten offiziell als vermisst – eine erstaunliche Zahl, die auf eine Krise nicht nur der Gewalt, sondern auch der Forensik hinweist.

Kreuze markieren ein Massengrab in Tijuana.

Unbekannte Leichen werden 2018 in einem Massengrab in Tijuana beigesetzt.

(Gary Coronado / Los Angeles Times)

In den letzten Jahren wurde zunehmend erkannt, dass sich viele der Vermissten möglicherweise in staatlichem Gewahrsam befinden – ihre Körper sind unter den Zehntausenden von Leichen verstreut, die ohne Identifizierung durch Leichenschauhäuser gegangen und dann in Massengräbern begraben wurden. Die mexikanischen Behörden haben geschworen, den menschlichen Überresten in ihrer Obhut Namen zu geben.

Aus diesem Grund verbrachten Robles und 23 weitere mexikanische Tatortermittler, forensische Archäologen und Leichenschauhausarbeiter im vergangenen Monat fünf Tage im Forensic Anthropology Center der University of Tennessee, einem weltberühmten Forschungszentrum, besser bekannt als „The Body Farm“.

Seit mehr als vier Jahrzehnten setzen Forscher der Farm gespendete Leichen in Brand, tauchen sie in Wasser, brechen ihre Knochen, rollen sie in Teppiche und lassen sie im Kofferraum zurück – alles, um mehr darüber zu erfahren, wie Leichen unter verschiedenen Bedingungen verfallen .

Wenn sie Besucher auf der Farm beherbergen – einem abfallenden, 3 Hektar großen Waldstück, das mit etwa 100 Leichen in verschiedenen Verwesungszuständen übersät ist – sagen die Forscher normalerweise zur Vorsicht.

Tief durchatmen, sagt Regisseurin Dawnie Wolfe Steadman. Und wenn Sie das Gefühl haben, ohnmächtig zu werden, setzen Sie sich auf den Boden.

Die mexikanischen Besucher, die keine Ausbildung, aber keine Erfahrung haben, brauchten keine solchen Warnungen.

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1977 wurde der forensische Anthropologe William Bass auf einen Friedhof in Franklin, Tennessee, gerufen, wo die Polizei entdeckt hatte, was sie für ein kürzlich ermordetes Opfer hielt.

Bass kam zu dem gleichen Schluss und schätzte, dass der Mann aufgrund des Zustands der Leiche weniger als ein Jahr tot war. Er war um mehr als ein Jahrhundert daneben.

Es stellte sich heraus, dass es sich bei der Leiche um die eines konföderierten Soldaten handelte, der 1864 in der Schlacht von Nashville gefallen war. Grabräuber hatten nach Wertgegenständen gegraben und die Leiche aus einem gusseisernen Sarg entfernt, der ihre Verwesung verhindert hatte.

Für Bass war es ein transformierender Moment. Er erkannte, dass die Wissenschaft sehr wenig darüber verstand, wie sich Körper zersetzen.

Bald hatte ihm die Universität von Tennessee, an der er arbeitete, eine ehemalige Müllhalde hinter der medizinischen Fakultät zur Verfügung gestellt, um an gespendeten Leichen zu experimentieren. Nachdem Gemeindeproteste ausgebrochen waren – „das macht uns KRANK“ war auf einem Schild eines Streikpostens zu lesen – hat die Universität das Gebiet mit Stacheldraht eingezäunt.

Jahrelang operierten Bass und seine Forscher in relativer Dunkelheit. Dann veröffentlichte die Krimiautorin Patricia Cornwell 1994 „The Body Farm“, einen Thriller, der lose von der Einrichtung inspiriert war und ihr sowohl Ruhm als auch einen neuen Spitznamen einbrachte.

Heute haben sich mehr als 5.000 Menschen registriert, um ihren Körper zu spenden, wenn sie sterben. Forscher auf der Farm dienen regelmäßig als Sachverständige in Mordprozessen und führen Schulungen für das FBI durch.

Als die US-Regierung vor einigen Jahren fragte, ob sie mexikanische Teams auf die Farm schicken könnte, um sich über forensische Ausgrabungen zu informieren, wurde den Forschern schnell klar, dass sie ihren üblichen Kurs ändern mussten.

Ermittler an einem Tatort in Acapulco.

Tatortermittler an einem Mordort in Acapulco, Guerrero, im Jahr 2019.

(Gary Coronado / Los Angeles Times)

Einfach ausgedrückt, arbeiten mexikanische Ermittler unter einigen der erschreckendsten und herausforderndsten Bedingungen der Welt.

„In einem Grab findet man vielleicht drei Köpfe und fünf Gliedmaßen“, sagte Sandra Macías Gutiérrez, eine Mitarbeiterin der Leichenhalle aus dem Bundesstaat Colima, eines Tages während einer Pause vom Unterricht bei einem Mittagessen mit Pizza und Limonade. “Die Narcos zerstückeln gerne die Leichen, die sie bereits getötet haben, um die Identifizierung wirklich schwierig zu machen.”

In vielen Teilen ihres Landes herrscht seit 2006 kein Frieden mehr, als der damalige Präsident Felipe Calderón den Drogenkartellen den Krieg erklärte und Morde und Verschwindenlassen in die Höhe schnellten. Die Täter – manchmal die Narcos, manchmal korrupte Polizisten – begannen, immer barbarischere Mordformen zu erfinden.

Viele Mexikaner verbinden den Drogenkrieg eng mit den Vereinigten Staaten, nicht nur wegen des großen amerikanischen Appetits auf illegale Drogen und der großen Zahl von Schusswaffen, die nach Süden über die Grenze schwappen, sondern auch, weil der dramatische Anstieg der Gewalt mit einem umstrittenen und kostspieligen Kreuz zusammenfiel -Grenzsicherheitspartnerschaft namens Mérida-Initiative.

Auf Geheiß des mexikanischen Präsidenten Andrés Manuel López Obrador, der sagt, die kriegerische Herangehensweise an den Drogenhandel habe Mexiko in einen „Friedhof“ verwandelt, wird ein neues bilaterales Abkommen ausgehandelt.

US-Beamte sagen, sie werden sich weniger auf die Stärkung des mexikanischen Militärs konzentrieren und einen „ganzheitlichen“ Ansatz für die öffentliche Sicherheit verfolgen – Waffenhändler ins Visier nehmen, Drogenbehandlungen finanzieren und mehr forensische Trainingsprogramme unterstützen, wie das, das die Mexikaner nach Tennessee brachte.

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Spannungen, die in den letzten Jahren die Beziehungen zwischen den USA und Mexiko auf höchster Ebene belastet haben – einschließlich einer Behauptung von López Obrador, dass die USA einen Drogenfall gegen einen ehemaligen mexikanischen Verteidigungsminister erfunden haben – gab es auf der Farm nicht.

Die Schüler und ihre Lehrer verbanden sich über ihre Liebe zu Knochen und drängten sich einmal um eine Reihe von Rippen, deren Besitzer an einer seltenen Krankheit litt, die dazu führte, dass Teile von ihnen miteinander verschmolzen.

Spalte eins

Ein Schaufenster für fesselndes Geschichtenerzählen aus der Los Angeles Times.

Und sie bedauerten die erfolgreiche Fernsehsendung „CSI: Crime Scene Investigation“, die ihrer Meinung nach falsche Erwartungen in Bezug auf die Geschwindigkeit forensischer Ermittlungen geweckt hatte.

Die Studenten verbrachten die ersten beiden Tage im Unterricht und nahmen jeden Morgen in einem biederen Ballsaal des Hilton in der Innenstadt von Knoxville Platz, um mehrere Stunden lang Vorlesungen zu halten.

Sie befassten sich mit der Wissenschaft der Zersetzung und der forensischen Entomologie und lernten, wie man den Todeszeitpunkt anhand der vorhandenen Insekten schätzen kann. Mit Hilfe spanischer Dolmetscher hörten sie aufmerksam zu, als die Ausbilder erklärten, wie man am besten Beweise findet, wenn eine Leiche verbrannt wurde.

Am dritten Tag waren sie bereit, sich in den Dreck zu stürzen. Sie stiegen in Lieferwagen und fuhren quer durch die Stadt zur Body Farm.

Zwei Personen sortieren Knochen auf einer blauen Plane.

Raul Robles, rechts, war einer von zwei Dutzend mexikanischen Tatortermittlern, die an einem Kurs an der University of Tennessee teilnahmen.

(Kate Linthicum / Los Angeles Times)

Nachdem sie geschwollene weiße Hazmat-Anzüge und blaue Stiefeletten angezogen hatten, gingen sie über das Gelände. Einige der Körper, an denen sie vorbeikamen, waren mumifiziert, mit lederartiger Haut, die an ihren Rippen klebte. Andere waren immer noch mit geschwärztem Fleisch bedeckt. Die meisten ihrer Hände und Füße waren mit roten Plastiknetzen bedeckt, um sie vor den hungrigen Waschbären zu schützen, die nachts hier herumstochern.

Die kühle, feuchte Luft sorgte dafür, dass der Verwesungsgeruch viel weniger intensiv war als in den heißen Sommermonaten.

Die Mexikaner teilten sich in vier Teams auf, von denen jedes die kommenden Tage damit verbringen würde, ein Scheingrab auszuheben.

Für einen typischen Verlauf begraben Forscher einen einzelnen, intakten Körper. Aber diesmal bereiteten sie, um die in Mexiko üblichen Situationen nachzubilden, komplexere Gräber vor, zerlegten mehrere Skelette und begruben sie zusammen mit verschiedenen Beweisstücken.

An einer Grabstätte, direkt neben einem hölzernen Galgen, den Forscher manchmal verwenden, um Erhängungen zu simulieren, errichteten mehrere Schüler schnell ein rechteckiges Gitter mit Pfählen und Schnüren. Dann begannen sie, die Erde absichtlich zu entfernen, und enthüllten schließlich eine Halskette, dann eine Pistole und schließlich etwas, das wie ein Oberschenkelknochen aussah.

Einige streckten sich auf dem Bauch aus, während sie mit ihren Fingern und winzigen Bürsten Schmutz wegfegten. Jedes Mal, wenn sie eine neue Schicht freilegten – die tiefste war etwa 4 Fuß – hielten sie an, um sie zu kartieren und zu fotografieren.

Forscher und Student auf der Body Farm

Joanne Devlin von der Body Farm durchforstet mit Isaac Aquino Toledo, einem forensischen Archäologen aus dem mexikanischen Bundesstaat Hidalgo, den Dreck.

(Kate Linthicum / Los Angeles Times)

„Wir wollen die räumliche Beziehung verschiedener Beweisstücke mit der Leiche bewahren“, sagte Joanne Devlin, eine stellvertretende Direktorin der Farm, die erklärte, dass die Beibehaltung der spezifischen Zeitachse, wann die Dinge begraben wurden, entscheidend für die spätere Erstellung eines Falles sein würde.

Die Mexikaner teilten ihre eigenen Tipps mit.

Isaac Aquino Toledo, 43, benutzte kleine Holzpfähle, um die Beweise während der Arbeit an Ort und Stelle zu halten, ein ungewöhnlicher Trick, den Devlin für genial hielt.

„Manchmal finde ich den Fußabdruck eines Schuhs und dann finde ich denselben Schuh am Opfer“, sagte Aquino, ein forensischer Anthropologe aus dem Bundesstaat Hidalgo. „Das liegt normalerweise daran, dass die Mörder das Opfer dazu gebracht haben, ihr eigenes Grab zu schaufeln.“

Später, als er grub, seufzte er: „Ich wünschte, es gäbe einen besseren Weg, diesen Schmutz zu entfernen.“

„Wir brauchen einen forensischen Staubsauger“, sagte Devlin. „Erfinde einen! Sie können sich zurückziehen!“

Neben der Vermittlung der Best Practices demonstrierten die Forscher einige Abkürzungen.

„Wenn Sie keine Zeit haben oder es gefährlich ist, können Sie diese Methode anwenden“, erklärte Mary Davis einer Gruppe von Schülern und zeigte ihnen, dass sie, anstatt jeden Knochen in einem Grab zu messen, eine Annäherung vornehmen könnten, indem sie sie auf einem Raster zeichnen.

An einer anderen Grabstätte durchsiebte Carolina Montes, eine forensische Ermittlerin aus der Stadt Tepic im Westen Mexikos, mit einem Sieb Erde.

Sie hielt ein kleines cremefarbenes Objekt hoch, das wie ein Kiesel aussah.

„Ist es Knorpel?“ fragte ein Freund.

»Ich glaube, es ist ein Zahn«, sagte Montes und steckte ihn in einen Beutel mit Beweismaterial.

Montes, 26, sagte, dass die meisten forensischen Trainingsprogramme in Mexiko nicht viel über Ausgrabungen lehren und dass die Leute hauptsächlich bei der Arbeit gelernt hätten. Sie stellte fest, dass es viel einfacher war, das Scheingrab auf der Body Farm auszuheben, als zu Hause zu arbeiten.

„Das Grab ist nicht sehr tief und der Schmutz lässt sich leicht durchgraben“, sagte sie. „Wir sind an Gräber mit 10 Menschen gewöhnt.“

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Als ihre Schüler ihre Arbeit beendet hatten, nahm einer der Lehrer, Lee Meadows Jantz, die geborgenen Knochen und legte sie auf eine blaue Plane. Sie würden gereinigt, verpackt und zusammen mit etwa 1.600 anderen Skeletten für zukünftige Studien eingelagert.

Dann stellte sie ihrem Team eine Frage: „Hast du jemals eine Leiche beerdigt?“

Mehrere Leute brachen in Gelächter aus – bis sie merkten, dass sie es ernst meinte.

Es ist ein Ritual, das am Ende der meisten Body Farm-Trainingskurse durchgeführt wird. Auf Meadows Jantz wartete eine teilweise verweste Leiche, in eine Plane gewickelt, bereit, in ein Scheingrab gelegt zu werden.

Die Mexikaner begruben es zusammen mit einigen Beweisstücken unter einem unfruchtbaren Geißblatt. „Wirf noch einen Schuh rein!“ schrie einer.

Im Frühjahr blühte das Geißblatt mit weißen Blüten. Im Spätsommer würde es tiefrot werden. Nach mehreren Saisons würde der Körper nur noch Knochen sein – Hinweise, die andere Studenten ausgraben sollten.

An diesem Nachmittag dankte der Direktor bei einer Abschlussfeier im Hotel den Studenten und sagte ihnen: „Ich habe das Gefühl, dass wir genauso viel von Ihnen gelernt haben.“

Jeder erhielt eine kleine Tasche mit Kellen, Bürsten und anderen Handwerkszeugen – Dinge, die zu Hause Mangelware sind.

Oft müssen mexikanische Forensiker selbst Nachschub kaufen, weil ihre Abteilungen so unterfinanziert sind. Manchmal werden Werkzeuge von lokalen Kollektiven von Familien gekauft, die nach ihren Lieben suchen.

Die Kollektive, die die Behörden auf die Lage möglicher Gräber aufmerksam machen, stehen während der Ausgrabungen oft Wache und beten laut dafür, dass ihre Söhne oder Töchter gefunden werden, auch wenn sie ein solches Ergebnis fürchten. Es ist nicht ungewöhnlich, dass Ermittler zu den Geräuschen klagender Mütter arbeiten.

“Es ist sehr schmerzhaft”, sagte Montes. „Aber ich mache diese Arbeit, damit ich den Menschen helfen kann, in ihre Heimat zurückzukehren.“

Wie man mit diesen Emotionen umgeht, wird auf der Body Farm nicht gelehrt.

Cecilia Sanchez vom Büro der Times in Mexiko-Stadt hat zu diesem Bericht beigetragen.

https://www.latimes.com/world-nation/story/2021-11-14/body-farm-tennessee-mexican-experts Mexican forensics teams train at Body Farm in U.S.

Russell Falcon

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