The more pandemic precautions fall away, the more COVID risk is concentrated on this one group

Für Giancarlo Santos sind Weihnachtsfeiern in der Regel ein Fest für alle, bei dem Freunde und Familie in jede Ecke des Hauses strömen und Weihnachtsdekorationen überall funkeln.

In diesem Jahr wird Santos die Dekorationen genießen, da er gegen eine aggressive Krebsart namens diffuses großzelliges B-Zell-Lymphom behandelt wird. Die Feiertagsfeiern in seinem Haus in Chino sind jedoch streng auf seine Frau Michelle und ihre drei Kinder beschränkt, die Masken tragen und einen Sicherheitsabstand zu ihrem 46-jährigen Vater einhalten werden.

“Ich bin nicht normal; das ist alles abnormal“, sagte Santos von seinem Krankenhausbett im Cedars-Sinai Medical Center in Los Angeles. Seine Kinder „sind bereit, dass die Pandemie vorbei ist – mit Freunden abhängen, ausgehen, Kickbox-Kurse nehmen“, sagte er. Aber sie haben ihn auf halbem Weg getroffen, sich impfen lassen und Masken getragen, um ihren Vater zu schützen, dessen Krankheit sein Immunsystem nicht mehr in der Lage gemacht hat, ihn vor den tödlichsten Verwüstungen von COVID-19 zu schützen.

Wenn nur jeder in seinem Leben bereit wäre, dasselbe zu tun.

Der Weg von der Pandemie

Dies ist die vierte in einer gelegentlichen Reihe von Geschichten über den Übergang aus der COVID-19-Pandemie und wie sich das Leben in den USA danach verändern wird.

Fast drei Jahre nach Beginn der Pandemie haben viele Amerikaner entschieden, dass der Gesundheitsnotstand vorbei ist. Als das Meinungsforschungsinstitut Morning Consult Ende Oktober die Besorgnis der Amerikaner über COVID-19 einschätzte, gaben nur 11 % an, dass sie es für ein „ernsthaftes Gesundheitsrisiko“ in ihren Gemeinden hielten.

Aber für Patienten, deren Immunität durch Medikamente oder Krankheiten geschwächt oder zerstört ist, „ist es noch nicht vorbei“, sagte Dr. Akil Merchant, ein Onkologe, der die Behandlung von Santos in Cedars-Sinai überwacht.

Tatsächlich hat sich die Pandemie für diese Amerikaner zum Schlechteren gewendet.

Der Omicron-Stamm, der allgemein als mild gilt, hat Menschen mit geschwächtem Immunsystem einen schweren Schlag versetzt. Es wird angenommen, dass zwei Therapien, die eine Hauptstütze des Schutzes für diese Patienten waren, gegen zwei der dominantesten Untervarianten, BQ.1 und BQ.1.1, nicht mehr wirksam sind. Dadurch bleiben ihnen nur zwei wirksame Medikamente, falls sie krank werden sollten.

Das wiederum macht sie den Menschen in ihrer Umgebung ausgeliefert, da COVID-19-Fälle und Todesfälle steigen, der Maskengebrauch zurückgeht und aktualisierte Auffrischungsimpfungen nicht beansprucht werden.

In einer Welt, die sich von Vorsichtsmaßnahmen entfernt hat, „sind sie auf sich allein gestellt“, sagte der UCLA-Spezialist für Infektionskrankheiten, Dr. Otto Yang.

Das ist nicht ganz neu: Influenza und das Respiratory-Syncytial-Virus haben diese Patienten lange Zeit ebenfalls in Gefahr gebracht, aber die Amerikaner wurden nie aufgefordert, Masken aufzusetzen oder sich impfen zu lassen, um sie vor den Viren zu schützen, die diese Krankheiten verursachen.

Die Amerikaner dazu zu bringen, ihre vermeintlichen Freiheiten zum Schutz der Schwachen aufzugeben, war schon immer eine große Herausforderung, sagte der Bioethiker Jeffrey Kahn von der Johns Hopkins University.

„Wir orientieren uns mehr an den Rechten des Einzelnen“, sagte er.

Aber selbst wenn es breite Unterstützung für kollektive Maßnahmen zum Schutz der Immungeschwächten gab, hat das Coronavirus selbst nicht kooperiert, stellte Kahn fest.

Zu Beginn der Pandemie wurde beispielsweise die nahezu universelle Impfung als eine Möglichkeit angepriesen, die medizinisch Schwachen zu schützen, indem man sie vollständig mit immunen Menschen umgibt. Dieses Ziel, eine „Herdenimmunität“ zu schaffen, wurde jedoch durch ein Virus außer Reichweite gebracht, das den Schutz von Impfstoffen weiterhin untergräbt.

„Wir befinden uns in einem bestimmten Moment, in dem sich das Virus und die damalige Politik verschworen haben, es noch schwieriger zu machen“, um die Amerikaner davon zu überzeugen, dass sie für andere Opfer bringen sollten, sagte Kahn.

Menschen mit geschwächtem Immunsystem produzieren normalerweise nicht viele Antikörper, nachdem sie COVID-19-Impfstoffe erhalten haben, was es dem Coronavirus erleichtert, sich an einer der ersten Verteidigungslinien des Körpers vorbeizuschleichen. Vielen immungeschwächten Patienten fehlt auch eine robuste Armee von B-Zellen, eine zweite Verteidigungslinie, die Infektionen abstumpft, sobald sich ein Virus im Körper etabliert hat.

Die Folge: Auch geimpft sind sie anfälliger für Infektionen als ihre gesunden Artgenossen. Und wenn sie einmal infiziert sind, werden sie mit größerer Wahrscheinlichkeit schwer krank oder sterben.

Eine zweijährige Studie ergab, dass in 10 Bundesstaaten Menschen mit geschwächtem Immunsystem unter den hospitalisierten COVID-19-Patienten um den Faktor vier überrepräsentiert waren. Selbst wenn sie geimpft waren, benötigten diese Krankenhauspatienten mit 40 % höherer Wahrscheinlichkeit eine Intensivbehandlung als andere Patienten mit gesundem Immunsystem, und mit 87 % höherer Wahrscheinlichkeit starben sie.

Transplantationspatienten, die starke Medikamente einnehmen, um zu verhindern, dass ihr Immunsystem ihre neuen Organe abstößt, sind besonders extremen Gefahren ausgesetzt. Eine Studie ergab, dass sie in den ersten 20 Monaten der Pandemie viermal (bei Lebertransplantationsempfängern) bis siebenmal (bei Nierenempfängern) an COVID-19 starben als die erwachsene US-Bevölkerung insgesamt.

Die Ursache und Schwere der Immunschwäche dieser Patienten ist sehr unterschiedlich, sodass sie als Gruppe leicht zu übersehen sind. Aber sie sind überall um uns herum.

Fast 3 % der Amerikaner – ungefähr 7,2 Millionen Erwachsene – haben ein Immunsystem, das absichtlich unterdrückt wurde, um sie auf eine Krebsbehandlung vorzubereiten, um die Abstoßung einer Organtransplantation zu verhindern, um Autoimmunerkrankungen wie Lupus und rheumatoide Arthritis zu behandeln oder um gefährliche Werte zu senken von Entzündungen.

Dann gibt es mehr als eine halbe Million Patienten wie Santos, der an einer bösartigen Erkrankung des Blutes oder der Lymphknoten leidet, die eine lebenswichtige Verteidigungslinie gegen Infektionen lähmt. Weitere 400.000 Amerikaner mit fortgeschrittenem oder unbehandeltem HIV haben eine T-Zell-Depletion, die ihre Immunfunktion stark beeinträchtigen kann.

Die immungeschwächten Menschen sind Menschen wie die 55-jährige Louise Lerminiaux von Thousand Oaks, eine Fürsprecherin für Transplantationspatienten, die die Pandemie damit verbracht hat, sich und die Niere, die ihr vor 14 Jahren geschenkt wurde, eifrig zu schützen. Sie kauft um 7 Uhr morgens Lebensmittel ein, wenn der Verkehr wenig Verkehr hat, geht nachmittags ins Kino, um Menschenmassen zu vermeiden, und zieht vollständige Schutzausrüstung an, wenn sie zu Organtransplantationskonferenzen reist.

Lerminiaux ist nie ohne Maske, und obwohl sie sich wünscht, dass andere sie auch weiterhin tragen würden, weiß sie, dass ihr Schutz jetzt in ihren eigenen Händen liegt.

„Es gibt sicher Augenrollen“, wenn sie Oberflächen in Flugzeugen abwischt, sagte sie. Es gibt Freunde, die sie gehen lässt, weil sie sich nicht impfen lassen. Sie habe gesehen, wie es sei, dem Tod nahe zu sein, sagte sie, und „mein Leben ist wichtiger“.

Cindi Hilfman spielt mit ihren Hunden Ghandi (links) und Maizy in ihrem Haus in Topanga.

Cindi Hilfman spielt mit ihren Hunden Ghandi (links) und Maizy in ihrem Haus in Topanga. Eine transplantierte Niere erfordert, dass sie in der Öffentlichkeit eine Maske trägt, etwas, von dem sie glaubt, dass sie es für den Rest ihres Lebens tun wird.

(Mel Melcon / Los Angeles Times)

Die Gedankenlosigkeit der amerikanischen Mitbürger hat auch Cindi Hilfman das Leben schwerer gemacht. Eine Nierentransplantationspatientin, die in Topanga, Hilfman, 56, lebt, sagte, ein Mann habe sich über die Gesichtsbedeckung lustig gemacht, die sie trug, als sie diesen Sommer zu einer Beerdigung nach Iowa reiste.

„Du bist eindeutig nicht von hier“, sagte er zu ihr. “Du kennt sie funktionieren nicht, oder?“

Hilfman weiß, dass sie funktionieren und dass sie sich nicht auf den Schutz anderer verlassen kann.

„Ich sehe mich jahrelang meine Maske tragen“, sagte Hilfman. „Ich gebe diese Maske nicht auf.“

Für Santos, der bis zu seiner Krankheit Freiwillige im Krankenhaus koordinierte, war ein geschwächtes Immunsystem eine schleichende Bedrohung. Nachdem 2016 ein follikuläres Lymphom diagnostiziert worden war, wurde er mit einer Chemotherapie behandelt und schien fünf Jahre lang in Remission zu sein.

Ein Anfall von Rückenschmerzen in den frühen Tagen der Pandemie war das erste Anzeichen dafür, dass sein Krebs als diffuses großzelliges B-Zell-Lymphom zurückgebrüllt wurde. Eine Chemotherapie und eine Stammzelltransplantation führten zu keiner zweiten Remission, und in seinem geschwächten Immunsystem entwickelte er einen gefährlichen Fall von Pneumocystis-Pneumonie.

Santos wartet jetzt auf eine neue Art der Krebs-Immuntherapie und sagte, er habe eine weitere Chance im Leben. Es ist ein Geschenk, das er schützen muss, auch wenn es bedeutet, Weihnachtsfeiern zu verpassen, die ihn an sein Elternhaus auf den Philippinen erinnern, und seine Kinder zu bitten, eine vollständige Rückkehr zum normalen Leben zu verzögern, sagte er.

Die Kinder von Giancarlo Santos verkleiden sich zu Thanksgiving im Haus der Familie in Chino.

Die Kinder von Giancarlo Santos, von links, Melanie, Nathan und Dillan, verkleiden sich zum Erntedankfest im Haus der Familie in Chino.

(Michelle Santos)

Lange vor Ausbruch der Pandemie hatten Mediziner, die mit immungeschwächten Patienten arbeiten, ihnen geraten, ihren eigenen Schutz mit ihrem Bedürfnis nach Normalität in Einklang zu bringen. Aber in dieser prekären Phase der Pandemie muss der erste Teil dieser Gleichung Vorrang haben, sagen Experten.

Das wird angesichts der dämpfenden Wirkung von zwei wichtigen COVID-19-Medikamenten schwieriger. Das vorbeugende Medikament Evusheld war eine wirksame Ergänzung zum Impfstoff zum Schutz vor Infektionen, während der monoklonale Antikörper Bebtelovimab zur Behandlung von leichtem oder mittelschwerem COVID-19 bei Menschen mit dem Risiko einer schweren Erkrankung eingesetzt wurde.

Dank des Auftauchens neuer Coronavirus-Varianten beziffert der Harvard-Spezialist für Infektionskrankheiten, Dr. Jacob Lemieux, die Wirksamkeit von Evusheld auf weniger als 25 % „und sinkt“. Er schätzt die Fähigkeit von Bebtelovimab, das Fortschreiten der Krankheit zu blockieren, auf bestenfalls 35 % ein und nimmt schnell ab.

Das antivirale Paxlovid hingegen ist für diese Patienten von begrenztem Nutzen, da es nicht sicher zusammen mit Medikamenten eingenommen werden kann, die immungeschwächten Patienten häufig verschrieben werden.

Da diese pharmazeutische Abwehr gegen COVID-19 abblättert, werden Menschen mit geschwächtem Immunsystem „harte Zeiten bevorstehen“, sagte Dr. Camille Kotton, die sich auf die Behandlung von Menschen mit Immunschwäche am Massachusetts General Hospital spezialisiert hat. Ihre Patienten sind auch nicht immun gegen pandemische Müdigkeit, und sie macht sich Sorgen, dass viele ihre Wachsamkeit verloren haben.

„Irgendwann müssen auch sie mit dem Leben weitermachen“, sagte Kotton.

Und viele Amerikaner mit schwachem Immunsystem haben die Rüstung, die ihnen zur Verfügung steht, nicht voll ausgenutzt.

Bei Cedars-Sinai arbeitet Merchant an einer Studie mit 1.000 schwer immungeschwächten Patienten. Sie „repräsentieren das gesamte Spektrum“ der Überzeugungen von COVID-19, und ihr Schutzniveau spiegelt dies wider, sagte er.

Etwa 10 % von ihnen haben noch keine Einzeldosis des COVID-19-Impfstoffs erhalten, und 25 % haben noch nie eine Auffrischimpfung erhalten. Weniger als 10 % haben den neuesten Booster bekommen, der auf den Omicron-Stamm abzielt.

„Es ist tatsächlich schockierend, wie wenige unserer Patienten eine Auffrischung erhalten“, sagte Merchant.

Santos weiß, dass jede Weihnachtsfeier mit seinen Freunden und seiner Familie eine Handvoll Impfskeptiker und COVID-19-Leugner umfassen wird, die keine Schritte unternommen haben, um sich selbst oder andere zu schützen. Aber mit den Amerikanern, die weitermachen wollen, sagte er, eine weitere Ferienzeit mit Gesichtsbedeckungen und häufigen Coronavirus-Tests sei zu viel verlangt.

Die Verteidigung von COVID-19-Sicherheitsmaßnahmen „kann Beziehungen ruinieren“, sagte Santos. Er versuche, respektvoll zu sein, sagte er, und seine ungeschützten Freunde und seine Familie würdigten sein Bedürfnis, sie in Schach zu halten.

Aber er hatte sich etwas mehr Empathie erhofft.

Sich impfen zu lassen und manchmal eine Maske zu tragen, sei „ein Akt der Freundlichkeit, insbesondere für diejenigen, die immungeschwächt sind“, sagte Santos.

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Alley Einstein

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