Tom Wiscombe billboard draws attention — to SCI-Arc’s problems

Träumen Angelenos von elektrischen Werbetafeln?

Offensichtlich tun wir das, laut einem faszinierenden Bericht in der New York Times letzte Woche – über eine digitale Werbetafel, die vom Architekten Tom Wiscombe aus Los Angeles entworfen wurde und vor mehr als einem Jahr auf dem Sunset Strip entstand. Und sicher, dies ist keine gewöhnliche Werbetafel. Formal als Sunset Spectacular bekannt, besteht es aus einem Trio massiver Stahlplatten, die in einer Höhe von 67 Fuß zusammenlaufen, wobei zwei ihrer Oberflächen mit unregelmäßig geformten digitalen Bildschirmen drapiert sind, auf denen Werbung für die Tech-Overlords Amazon und Meta zu sehen ist. Wenn sich ein Spieledesigner für „Halo“ eine Werbetafel vorstellen würde, würde sie wahrscheinlich so aussehen.

In seinem Artikel für die New York Times äußerte sich der langjährige unabhängige Kritiker Joseph Giovannini poetisch über das 14-Millionen-Dollar-Design und beschrieb das Gebäude als „einladende Kapelle“, die „Architektur, Kunst, Medien und ein interaktives Fußgängererlebnis miteinander verbindet“. Auf Bodenhöhe ist es möglich, durch den Sockel der Struktur zu gehen, der nach Einbruch der Dunkelheit mit internen Projektionen beleuchtet wird. Es verfügt auch über eine Geräuschkulisse, die am Montagabend eine klebrige, amniotische Atmosphäre hatte – die Art von Dingen, die Sie vielleicht in einem Spa hören.

Nicht erwähnt in der Geschichte war die Tatsache, dass der Architekt vom Southern California Institute of Architecture (SCI-Arc) im März beurlaubt worden war, nachdem Studenten dort eine Petition gestartet hatten, in der seine Absetzung als Vorsitzender des Bachelor-Programms gefordert wurde. Zu den Vorwürfen gegen Wiscombe, der seit 2006 am SCI-Arc in der Innenstadt von LA unterrichtet, gehörten Interessenkonflikte, Günstlingswirtschaft und die Misshandlung von Studenten, die als Praktikanten in seiner Firma arbeiteten. Die Petition forderte auch die Entfernung der Koordinatorin für Geschichte und Theorie der Schule, Marrikka Trotter, einer Mitarbeiterin in Wiscombes Firma (und die auch seine Freundin ist).

Kurz nachdem die Petition auftauchte, wiederholten Mitglieder der Verwaltungsfakultät von SCI-Arc den Aufruf der Studenten über eine öffentliche Versammlung auf Twitch. Darauf folgte eine separate Petition, die von mehr als 800 Alumni (zusammen mit einigen Nicht-Alumni-Unterstützern) unterzeichnet wurde und forderte, dass Anschuldigungen von Studenten angemessen untersucht werden und dass alle Ergebnisse „zur Entwicklung wirksamer Richtlinien zur Überprüfung und zum Ausgleich von Arbeitsproblemen führen Fakultät und Studenten in der Zukunft.“

Ende März veröffentlichte SCI-Arc-Direktor Hernán Díaz Alonso ein Memo, wie in der Architect’s Newspaper berichtet wurde, in dem er bekannt gab, dass Wiscombe und Trotter beide beurlaubt worden seien – und dass die Schule „die Dienste einer externen Firma in Anspruch nehme, um eine zu leiten unabhängige Untersuchung“. Zu den weiteren angekündigten Änderungen gehörte die Bildung einer Arbeitsgruppe zur Untersuchung der Praktikumsstruktur und der Stipendienpolitik. (Einer der Vorwürfe war, dass Wiscombe und Trotter ungewöhnlich viel Kontrolle darüber hatten, wer Stipendiengelder erhielt.)

Ein schwarzes Metallschild mit dem Namen von SCI-Arc hebt sich von einem düsteren Himmel ab

SCI-Arc bewohnt ein altes Eisenbahndepot im Arts District.

(Carolina A. Miranda / Los Angeles Times)

Die Untersuchung hat das Geschwätz in den sozialen Medien angeheizt und war im Frühjahr Gegenstand regelmäßiger Artikel in der Architekturpresse, wobei eine nicht identifizierte Quelle behauptete, 18-Stunden-Arbeitstage in Wiscombes Studio und Aufgaben zu haben, die das Reinigen des Büros beinhalteten. (Damals habe ich die Wurzeln der Kontroverse im Newsletter Essential Arts der Times zusammengefasst.)

Der Skandal betrifft nicht nur Wiscombe oder sogar SCI-Arc. Fragen der Gleichbehandlung, der Bezahlung und der Arbeitsbedingungen sind Teil einer größeren Abrechnung in einem Bereich, der dafür bekannt ist, seine Jugend mit unbezahlten oder unterbezahlten Praktika, endlosen Arbeitszeiten und einer Kultur zu schikanieren, die dem Mobbingverhalten künstlerischer „Genies“ lange Zeit die Augen verschlossen hat .“ Im Juni entschuldigten sich Beamte des englischen University College London offiziell bei Studenten, Absolventen und Mitarbeitern der Architekturschule der Universität für eine „Kultur des inakzeptablen Verhaltens“, nachdem eine Untersuchung eine „Boys Club“-Atmosphäre offenbart hatte, die frauenfeindliche, diskriminierende und antisemitische Einstellungen verzeiht – Verhalten, das erstmals im vergangenen Jahr als Ergebnis einer Untersuchung der Zeitung Guardian ans Licht kam.

Dieser Kontext macht es besonders merkwürdig, dass die Kontroversen bei SCI-Arc nicht einmal eine vorübergehende Erwähnung in Giovanninis Geschichte über eine 17 Monate alte Werbetafel verdienen würden.

Die Unterlassung setzte natürlich die sozialen Medien in Brand.

„Ich bin wirklich der Meinung, dass es das Verständnis der Leser für dieses Projekt und seine Bedeutung verbessert hätte, wenn dieser Artikel andere erwähnt hätte, die im Büro von Wiscombe arbeiten, darunter einige der studentischen Mitarbeiter, die im Mittelpunkt einer bemerkenswerten jüngsten Kontroverse über Ausbeutung stehen“, sagte er ein beliebtes Twitter-Konto, das unter dem Handle betrieben wird @VitruviusGrind.

Auf Instagram haben die anonymen Memester von @dank.lloyd.wright die Werbetafel von Wiscombe gefälscht. Sie erwischten auch eine Bearbeitung des Artikels der New York Times: Die Originalversion des Artikels vermerkte, dass Wiscombe am SCI-Arc unterrichtete; ein Update entfernte den Verweis vollständig.

Für viele Skeptiker schien es, als ob das Architektur-Establishment darauf bedacht wäre, die Aufzeichnungen sauber zu schrubben. Giovannini, ein regelmäßiger Mitarbeiter der New York Times und einer Reihe von Architekturpublikationen, feierte Wiscombes Arbeit in seinem kürzlich erschienenen Buch „Architecture Unbound: A Century of the Disruptive Avant-Garde“.

Tom Wiscombes Sunset Spectacular-Werbetafel von der Seite gesehen.

Ein Artikel in der New York Times über Tom Wiscombes Sunset Spectacular wirft Fragen zur Arbeit in der Architektur auf.

(Allen J. Schaben / Los Angeles Times)

Als die Vorwürfe gegen Wiscombe im Frühjahr erstmals auftauchten, entschuldigte sich der Architekt auf seinem Instagram-Account: „Mir ist bewusst, dass ich mich oft zu sehr auf Designergebnisse konzentriere und nicht genug auf die Umwelt und Gemeinschaft, die das alles möglich machen.“ er schrieb. „Ich neige auch dazu, hart zu mir selbst zu sein, und ich lasse diese Härte auf andere übergreifen, was unfair ist.“

Diese Entschuldigung wurde inzwischen gelöscht. Aber am Dienstag antwortete Wiscombe auf eine Anfrage der Los Angeles Times. „Eine zutreffende Kritik an mir ist, dass meine Erwartungen manchmal zu hoch sind“, sagte er per E-Mail. „Ich selbst arbeite sehr viel und bin mir bewusst, dass es für meine Mitarbeiter anstrengend sein kann. Diese Situation war für mich ein Weckruf, und wir hatten viele sehr gute, sehr offene Gespräche im Büro über unsere Bürokultur.“

Er sagte auch, seine Firma, Tom Wiscombe Architecture, habe vor vier Jahren damit begonnen, Praktikanten zu bezahlen. Zuvor, sagte er, seien unbezahlte Praktika „gemäß der SCI-Arc-Richtlinie“ angeboten worden, wobei die Schüler im Austausch für die Arbeit Schulkredite erhielten. (Dazu gehörten unbezahlte Studentenpraktikanten, die am Sunset Spectacular-Projekt arbeiteten, das 2016 selbst als unbezahlter Wettbewerb begann.)

Er bemerkte, dass dies eine Praxis sei, die „viele SCI-Arc-Fakultäten damals praktizierten“ – und fügte hinzu, dass „es Teil der Schulkultur war“.

Dies spricht sicherlich für die systemischen Probleme, die im Spiel sind. Deborah Garcia stammt aus Inglewood und schloss 2017 ihr Studium am SCI-Arc mit einem Bachelor in Architektur ab. Anschließend absolvierte sie ihren Master in Architektur in Princeton und ist jetzt Fellow und Dozentin am Massachusetts Institute of Technology.

„SCI-Arc ist damit nicht allein“, sagte sie. „Viele Schulen sind damit konfrontiert.“

Ich habe SCI-Arc eine Liste mit fast einem Dutzend Fragen zu seinen Praktiken vorgelegt. Ein Sprecher gab als Antwort nur eine kurze E-Mail-Erklärung heraus: „Die unabhängige Untersuchung dauert noch an. Wir gehen davon aus, dass die Untersuchung abgeschlossen ist und alle Richtlinienänderungen bis Herbst dieses Jahres bekannt gegeben werden.“

Ein Blick auf die unregelmäßig geformte Sunset Spectacular-Werbetafel mit einer digitalen Anzeige für Viktor & Rolf.

Unbezahlte Studentenpraktikanten von SCI-Arc halfen bei der Arbeit am Design für das Sunset Spectacular.

(Allen J. Schaben / Los Angeles Times)

Wie kam es, dass einer der radikaleren Vorposten der Architektur – das sogenannte „College ohne Mauern“ – in einen Skandal um die Ausbeutung von Studenten verwickelt war?

Einiges davon hat mit den Wurzeln von SCI-Arc zu tun. SCI-Arc wurde 1972 vom Architekten Ray Kappe und einem halben Dutzend anderer Pädagogen gegründet, die die Absicht hatten, eine fortschrittliche Architekturschule in Los Angeles zu gründen, und verabschiedete sich mit Traditionen wie der Amtszeit. Die Idee war, dass die Schule dadurch besser auf die heutige Gesellschaft reagieren würde.

„Klingt großartig“, sagte Garcia. „Aber es bedeutet, dass die Checks and Balances zur Bewertung von Fähigkeiten – und Mechanismen zur Bewertung von Fähigkeiten – nicht existieren.“

Und diese Fähigkeit kann sehr viel Macht haben. Ein Student könnte bei einem Professor studieren und dann ein Praktikum bei diesem Professor machen – ein Professor, der dann entscheiden könnte, ob dieser Student ein Stipendium, einen akademischen Karrierepreis, ein Empfehlungsschreiben oder eine Vorstellung bei einem Direktor einer renommierten Firma erhält.

„Es gab keine Grenzen zwischen den akademischen, beruflichen und persönlichen Aspekten des Lebens“, sagte Zaid Kashef Alghata, der jetzt in Bahrain lebt und 2016 seinen Bachelor-Abschluss in Architektur am SCI-Arc machte, bevor er auch einen Master-Abschluss in Princeton machte. “Alles, was Sie in einem getan haben, hat sich auf den anderen ausgewirkt.”

Den Schülern wurde oft gesagt, dass sie für jede Arbeit, die sie finden könnten, dankbar sein sollten, sagte er. „In meinem letzten Jahr hat mir ein Professor unter anderem gesagt, wenn Sie eine Firma finden, für die Sie arbeiten möchten, sollten Sie alles tun wollen – einschließlich des Bodenwischens.“

Es ist eine Kultur des Mangels. Es ist auch eine Kultur der Duldung – so ist architektur eben – und es führt dazu, dass Studenten Misshandlungen eher akzeptieren und befürchten, dass eine einzige Beschwerde ihre Karriere beeinträchtigen könnte. Für Studenten mit bescheidenen Mitteln war es noch angespannter.

„Wenn Sie sich in einer steuerlich anfälligen Position befinden, ist Ihre Wahrnehmung von Wert und Arbeit kritisch verzerrt“, sagte Garcia. „Jeder Job, jede Gelegenheit, zu der du ja sagst – oder es wird sehr schwierig, nein zu sagen.“

Auch hier sind übermäßige Arbeitszeiten und unbezahlte Praktika ein branchenweites Problem. Aber SCI-Arc, das keinen regelmäßigen Überprüfungsprozess im Zusammenhang mit der Amtszeit hat, hat möglicherweise unwissentlich eine Atmosphäre geschaffen, die von den Bedenken der Studenten abgeschirmt ist.

Wiscombe gab fürs Protokoll an, dass er niemals Preise oder Stipendien unrechtmäßig vergeben oder als Gegenleistung verwendet habe. „Die meisten anonymen Beschwerden gegen mich und meine Freundin Marrikka Trotter“, fügte er hinzu, „sind falsch.“

Eine Frau geht vor einem alten Bahnbetriebswerk vorbei, auf dem ein Schild von SCI-Arc steht.

SCI-Arc wurde als fortschrittliche Architekturschule ohne feste Fakultät geboren, aber dieses System hat zu Lücken in der Aufsicht geführt.

(Carolina A. Miranda / Los Angeles Times)

Der nächste Schritt für SCI-Arc ist der Abschluss der Untersuchung. Alumni und andere Architekten, mit denen ich gesprochen habe (einschließlich vertraulicher Quellen, die in dieser Geschichte nicht zitiert werden), hoffen, dass dies ein kritischer Neustart sein könnte – nicht nur für SCI-Arc, sondern für die Branche insgesamt.

„SCI-Arc hat wirklich eine Chance“, sagte Garcia. „Aber ob sie wirklich radikal sein werden, das bleibt abzuwarten.“

Diese ganze Episode stellt auch in Frage, wie Kritiker (mich eingeschlossen) über Architektur schreiben. „Sollten wir Architektur aus rein ästhetischen Gründen fördern?“ sagte Kashef Alghata. „Sollten wir Fragen zu Arbeit und Kunstfehlern in architektonischen Gutachten unterdrücken?“

In das Design des Sunset Spectacular ist eine wichtige Geschichte eingebettet. Es hat nichts mit seinen Formen zu tun.

https://www.latimes.com/entertainment-arts/story/2022-08-25/tom-wiscombe-sci-arc-student-labor Tom Wiscombe billboard draws attention — to SCI-Arc’s problems

Sarah Ridley

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