USC scandals assume starring role in L.A. mayor’s race, with Bass, Caruso pointing fingers

Bei der Eröffnungszeremonie der USC im Jahr 2019 marschierten die Abgeordneten Karen Bass und Rick Caruso in purpurroten Gewändern über den Campus und strahlten Tausende von angehenden Absolventen und ihre Familien an.

Beide Absolventen der Privatuniversität, die Kongressabgeordnete und der Entwickler, saßen lachend nebeneinander auf der Bühne und zeigten den Zwei-Finger-Gruß, den die stolzen USC-Fans kennen.

„Wir heben unsere beiden Finger, wann immer und wo immer wir einen anderen Trojaner sehen“, sagte Bass dem Publikum, nachdem er die Ehrendoktorwürde erhalten hatte, während Caruso, Vorsitzender des Kuratoriums der Universität, zusah. „USC-Trojaner kämpfen weiter, bis wir die Welt verändern.“

Die US-Abgeordnete Karen Bass hält die Antrittsrede 2019 an der USC.

Die US-Abgeordnete Karen Bass hält die Antrittsrede 2019 an der USC.

(Gus Ruelas)

Jetzt, weniger als zwei Monate bis zum Wahltag, führen Bass und Caruso einen erbitterten und persönlichen Kampf, um LAs nächster Bürgermeister zu werden, und greifen den Charakter und die Ethik des jeweils anderen an, insbesondere wenn es um ihre Alma Mater geht.

Caruso hat seinen Gegner als „korrupt“ bezeichnet, weil er ein Stipendium in Höhe von 95.000 US-Dollar von der USC angenommen hatte, bevor er eine günstige Gesetzgebung für die Universität durchgesetzt hatte. Bass kontert, indem er den Geschäftsmann, einen langjährigen Treuhänder, tarnt, weil er die Ergebnisse einer internen Untersuchung gegen einen Gynäkologen, der wegen sexuellen Missbrauchs von Studentinnen angeklagt ist, nicht transparent gemacht hat.

Dabei ist USC zu einem Boxsack, einem Knüppel und einem laufenden Faden in einem zunehmend erbitterten Bürgermeisterrennen geworden.

Die zentrale Rolle der Universität in der Wahlkampfsaison ist ein Beweis für das Ausmaß ihres Einflusses auf das bürgerliche Leben und wie tief sie in die Machtstruktur Südkaliforniens eingebettet ist.

„Wir hatten Bürgermeisterkandidaten und wir hatten Bürgermeister, die zuvor enge Verbindungen zur USC hatten“, sagte Ange-Marie Hancock Alfaro, Vorsitzende der Abteilung für Politikwissenschaft und internationale Beziehungen der USC.

Aber, fuhr sie fort, die Tatsache, dass „beide Kampagnen versuchen, sich gegenseitig zu dingen, indem sie ihre engen Beziehungen zu USC als Assoziation mit Skandalen anpreisen“, ist einer der überraschenderen Aspekte des Rennens.

Rick Caruso, links, mit Dr. Carol L. Folt während des USC-Abschlusses 2019.

Rick Caruso, links, mit Dr. Carol L. Folt während des USC-Auftakts 2019.

(Al Seib/Los Angeles Times)

„Es ist bedauerlich, dass dies der Hintergrund für dieses politische Hin und Her ist“, sagte Gloria Molina, die im Aufsichtsrat von LA County tätig war. „Aber in den tiefsten Fragen der politischen Korruption waren sie mittendrin“, sagte sie über USC.

Molina vertrat jahrzehntelang den Bezirk, zu dem der USC-Campus für Gesundheitswissenschaften und die Krankenhäuser in Boyle Heights gehören. Sie erinnerte sich, wie der verstorbene Präsident der USC, Steven Sample, und seine Mitarbeiter ihr Büro für die Kontrolle über das Krankenhaus von LA County und andere Landnutzungsprobleme in ihrem Distrikt einsetzten.

„Sie haben einen politischen Arm, der sehr effektiv ist. Sie wollen das Land um ihre Einrichtungen herum kontrollieren“, sagte sie. „Wenn sie diese Gefälligkeiten an gewählte Beamte baumeln lassen, ist das nicht anders, als wenn Entwickler Gelder bereitstellen.“

Molina wies auf ihren ehemaligen Kollegen im Aufsichtsrat, Mark Ridley-Thomas, hin, der diesen Herbst vor Gericht gestellt wird, weil die Bundesanwaltschaft behauptet, es sei eine Gegenleistung mit einer ehemaligen Dekanin des USC-Programms für Sozialarbeit, Marilyn Flynn.

Flynn sieht sich im Zusammenhang mit dem angeblichen Geschäft auch mit Bestechungs- und Betrugsvorwürfen konfrontiert.

Mark Ridley-Thomas, der damals Vorgesetzter von LA County war, auf einer Pressekonferenz im Jahr 2020 in Los Angeles.

Mark Ridley-Thomas, der damals Vorgesetzter von LA County war, auf einer Pressekonferenz im Jahr 2020 in Los Angeles.

(Brian van der Brug/Los Angeles Times)

Die Staatsanwälte behaupten, Flynn habe dazu beigetragen, Ridley-Thomas Sohn ein Stipendium und eine Anstellung an der USC zu verschaffen, als Gegenleistung dafür, dass sein Vater Bezirksverträge für die Universität sicherte.

Bass ‘Stipendium für einen Master-Abschluss in Sozialarbeit, während er gleichzeitig Mitglied des Kongresses wurde, kam auch mit freundlicher Genehmigung von Flynn.

Die Times berichtete diese Woche, dass Bundesanwälte die Umstände des Stipendiums von Bass als „kritisch“ für den Fall Ridley-Thomas betrachten – insbesondere eine E-Mail von Flynn, in der „die gleiche“ Art von Stipendium im Austausch gegen Finanzierung mit Bass beschrieben wird.

Nach Beginn ihres gebührenfreien Studiums im Jahr 2012 hat Bass die Gesetzgebung vorangetrieben, die dazu geführt hätte, dass USC und andere private Universitäten mehr Bundesmittel erhalten hätten.

Die Bundesanwaltschaft hat keinen Hinweis darauf gegeben, dass gegen Bass strafrechtliche Ermittlungen laufen.

„Sie hat ein kostenloses Stipendium erhalten, nur weil sie ein mächtiges Mitglied des Kongresses war“, sagte Caruso auf einer Pressekonferenz am Donnerstag. „Das ist Korruption. Das ist unehrlich, schlicht und einfach.“

Caruso verband das Stipendium mit einer systemischen Bestechung, die das Rathaus plagte, und drängte darauf, dass seine Gegnerin ihre Kommunikation mit Flynn freigab.

In der Zwischenzeit haben Bass und ihre Verbündeten versucht, die Rolle des Entwicklers des Einkaufszentrums als Vorsitzende des Kuratoriums von USC zu zentrieren.

Caruso, der seine Verbindungen zu USC im Wahlkampf wiederholt als positiv herausgestellt hat, übernahm den Vorsitz des Vorstands, nachdem der Gynäkologe George Tyndall Fehlverhalten aufgedeckt hatte.

Caruso half der USC dabei, rechtliche Vergleiche in Höhe von 1,1 Milliarden US-Dollar mit den mutmaßlichen Opfern von Tyndall zu erzielen, und überholte die Führungs- und Regierungsstruktur der Universität. Aber in den letzten Jahren hat er bei der Veröffentlichung eines internen Berichts über Tyndall einen Rückzieher gemacht und gesagt, die Anwälte von USC hätten den Treuhändern nur mündliche Anweisungen gegeben.

Minuten nachdem The Times am vergangenen Mittwoch ihren Bericht über Bass veröffentlicht hatte, veröffentlichte ihre Kampagne eine 30-Sekunden-Anzeige, in der Caruso dafür kritisiert wurde, dass er Fehlverhalten „vertuscht“ und Tyndalls Opfern die Transparenz vorenthalten habe.

„Der wirkliche USC-Skandal, über den wir sprechen müssen, ist, wie er es versäumt hat, diese jungen Frauen zu schützen“, sagte Bass in einer Pressekonferenz am Donnerstag.

Bass hat jahrelang über die vielen Skandale der USC geschwiegen und nach den Enthüllungen über Tyndall ihren Ehrentitel von der Universität angenommen.

Die Times fragte ihre Kampagne, ob sie sich zuvor über sexuelles Fehlverhalten an der USC geäußert oder Maßnahmen zu diesem Thema ergriffen habe. Ihr Sprecher ging nicht auf die Fragen ein.

Caruso nannte die Anzeige „einen verzweifelten und unehrlichen Versuch, von ihrer Beteiligung an dem Korruptionsfall des Bundes abzulenken“.

Es war ein auffallend ätzender Ton von beiden Kandidaten nach einer Grundsaison, in der sie offene Angriffe aufeinander weitgehend vermieden. Seit Bass Caruso in den Vorwahlen im Juni um 7 Prozentpunkte geschlagen hat, hat sie laut Umfragen in diesem Sommer ihren Vorsprung auf 43 % bis 31 % ausgebaut.

Aber fast ein Viertel der registrierten Wähler bleibt unentschlossen – ein Pool, der das Rennen in seinen letzten Wochen verschieben könnte.

Bürgermeister Eric Garcetti lehrte an der USC, lange bevor er ins Getty House zog, und Antonio Villaraigosa arbeitete nach seiner Zeit als Bürgermeister an der Universität.

Aber die diesjährigen Kandidaten haben Verbindungen zu USC, die vielfältiger und tiefer sind als bei anderen in der jüngeren Vergangenheit.

Caruso war der erste in seiner Familie, der nach seinem Abschluss an der USC einen College-Abschluss erwarb, und seine Kinder besuchten ihn ebenfalls. Er hat Millionen von Dollar an die Schule gespendet, wo das Katholische Zentrum und die HNO-Abteilung den Namen seiner Familie tragen.

Bass absolvierte das Arzthelferprogramm der USC und arbeitete später für die Universität. USC half bei der Inkubation der von ihr gegründeten gemeinnützigen Community Coalition, und sie pflegt enge Beziehungen zu Professoren an der USC, insbesondere im Sozialarbeitsprogramm.

Während Bass’ Zeit im Kongress haben USC-Führungskräfte sie jährlich auf Lobbyreisen besucht, und sie hat oft auf dem Campus Vorträge gehalten.

„Gewählte Beamte müssen auf USC achten. Du kannst es nicht ignorieren. Sie können es nicht umgehen, selbst wenn es nicht in Ihrem Distrikt liegt“, sagte Hancock Alfaro, Professor für Politikwissenschaften und internationale Beziehungen an der USC.

Es ist einer der größten privaten Arbeitgeber in der Region, und seine weitreichenden Tentakel, verstärkt durch sein riesiges und loyales Alumni-Netzwerk, erstrecken sich auf Sport, Unterhaltung, Tourismus, Gastgewerbe und Wirtschaft.

Die Schule hat seit langem Einfluss, hat sich aber in den letzten 15 bis 20 Jahren aktiv um eine wichtigere Rolle in der Stadt bemüht, sagte Hancock Alfaro.

Darry Sragow, ein langjähriger politischer Stratege, Anwalt und außerordentlicher Professor der USC, erinnerte sich an einen Gastvortrag an der Universität zusammen mit einem ehemaligen Senator, der in einer Denkfabrik der USC arbeitet.

Sie trafen sich in einem nach dem ehemaligen Gouverneur Arnold Schwarzenegger benannten Institut und standen vor dem alten Büro des ehemaligen Staatssenators Pro Tem und des derzeitigen Stadtratsmitglieds Kevin de León, einem ehemaligen Mitarbeiter des Zentrums – ein Zeichen der Bemühungen der USC, Verbindungen zur Politik zu pflegen Führer.

„Die Tatsache, dass die Schule in ein Bürgermeisterrennen zwischen zwei Finalisten verwickelt wird, die beide sehr bedeutende Beziehungen zur Schule haben, ist nur ein unvermeidliches Ergebnis all dieser Faktoren, die ins Spiel gekommen sind“, sagte Sragow.

Der Aufstieg der USC und anderer Universitäten im bürgerlichen Leben fiel mit ihrem Streben nach globalem Prestige zusammen, während große Unternehmen LA auflösten oder sich zu anderswo ansässigen Konglomeraten zusammenschlossen.

Raphael Sonenshein, Exekutivdirektor des Cal State LA Pat Brown Institute for Public Affairs, stellte fest, dass „der Niedergang des dominanten Geschäftssektors in der Innenstadt eine Art Tonangabe für die Stadt darstellt“.

Unter den Universitäten nehmen sowohl die UCLA als auch die USC einen großen Platz im bürgerlichen Leben ein, aber die USC ist größer, sagte er, aufgrund ihrer wachsenden physischen Präsenz und ihres Gesundheitsunternehmens, das sich von Bakersfield bis Newport Beach erstreckt.

Letztes Jahr duellierten sich während des alle zehn Jahre stattfindenden Neuwahlverfahrens zwei Mitglieder des Stadtrats von LA darüber, wer den Hauptcampus der USC repräsentieren würde.

Damals sagten USC-Beamte nicht, wessen Bezirk sie bevorzugten – nur, dass der Campus nicht geteilt werden sollte.

Dieser Konflikt über die Neuverteilung sowie die Widerhaken der Kampagne haben USC in die unangenehme Lage gebracht, dass darüber gesprochen wird, aber größtenteils nicht in der Lage ist, darauf zu reagieren.

Als gemeinnützige Organisation ist es der Universität gesetzlich untersagt, Kandidaten für politische Ämter zu unterstützen, zu unterstützen oder ihnen entgegenzutreten. Aber es ist unbestreitbar ein politischer Akteur, sagen aktuelle und ehemalige gewählte Beamte.

Die Schule ist auch seit langem ein Ort für politische Debatten zwischen lokalen und landesweiten Kandidaten und war in diesem Jahr sogar Gastgeber einer bürgermeisterlichen Vorwahldebatte. Aber es zog sich weiter aus dem Rennen zurück, als hochrangige Administratoren sich letzten Monat von der Ausrichtung einer weiteren Debatte zwischen Caruso und Bass zurückzogen und unter anderem Sicherheitsbedenken anführten

Caruso spielte eine entscheidende Rolle bei der Einstellung von USC-Präsidentin Carol Folt, die entschieden neutrale Aussagen über das Bürgermeisterrennen gemacht hat.

Anfang dieses Jahres schlug Folt einen enthusiastischen, aber umsichtigen Ton an. „Wir freuen uns auf die Zusammenarbeit mit unserem nächsten Bürgermeister und all unseren gewählten Amtsträgern in der Region“, sagte sie.

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Alley Einstein

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